L’âge du plastique est un terme que certains érudits suggèrent que nous utilisons pour désigner l’époque moderne dominée par le plastique dans laquelle nous vivons. L’utilisation de plastique et la litière sont également liées à l’anthropocène – l’époque géologique non officielle et actuelle marquée par l’impact des humains sur la géologie et l’écosystème de la Terre. Quel que soit le point de vue de chacun sur ces termes, personne ne dirait que le plastique n’est pas un matériau populaire de nos jours. Une étude récente au Pays de Galles démontre également comment le plastique peut s’imposer sur les archives archéologiques et prédit l’archéologie du futur.

Image du haut: «Jour d’hiver: Castell Henllys». Des artefacts de l’âge en plastique ont été trouvés sur le site des rotors démantelés. Source: Dylan Moore / CC BY-SA 2.0

Là où l’âge du fer rencontre l’âge du plastique

La nouvelle étude publiée dans la revue Antiquité explique que Castell Henllys est une colline bien creusée au Pays de Galles qui remonte à la fin du premier millénaire avant JC, à l’âge du fer. Dans les années 1980, deux reconstructions expérimentales de rotors de l’âge du fer ont été construites sur le site. Ils ont été construits au-dessus des emplacements de vrais Rotonde de l’âge du fer et leur construction était basée sur des preuves archéologiques récupérées sur le site.

Castell Henllys.  Une vue montrant l'entrée de l'une des maisons rondes achevées en 1988 (Malcolm Neal / CC BY-SA 2.0)

Castell Henllys. Une vue montrant l’entrée de l’une des maisons rondes achevées en 1988 (Malcolm Neal / CC BY-SA 2.0 )

Les maisons rondes ont été des éléments clés du site patrimonial, mais les préoccupations en matière de santé et de sécurité ont ordonné qu’elles ne puissent pas être simplement rénovées après 30 ans, les répliques de la rotonde ont dû être démantelées et reconstruites. En 2017/2018, le parc national de Pembrokeshire Coast a fait appel à des chercheurs pour fouiller les rotors démantelés. À l’origine, les archéologues souhaitaient enquêter sur les vestiges des maisons rondes reconstruites de l’âge du fer pour en savoir plus sur le processus de dégradation, son impact sur la préservation archéologique et les activités qui laissent leur empreinte sur les archives archéologiques.

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Les chercheurs écrire que leur étude des répliques de la rotonde a atteint cet objectif et a «comme prévu, éclairé les processus de dégradation et démontré comment les signatures archéologiques de bâtiments reconstruits peuvent aider à interpréter les vestiges structurels préhistoriques ultérieurs». Ils s’attendaient également à trouver des artefacts et d’autres signes des 30 ans et plus des rotors accueillant des visiteurs, des voyages scolaires et même une émission de télé-réalité (appelée ‘Survivre à l’âge du fer’ ). Mais ils ne s’attendaient pas à trouver autant de signes de l’âge du plastique à Castell Henllys. Le grand nombre de plastiques et d’articles plastifiés tels que les emballages de bonbons est la plus grande découverte.

Exemples de petits fragments d'emballages sucrés récupérés de la rotonde Earthwatch à Castell Henllys.  (A. Fairley Antiquity / Antiquity Publications Ltd)

Exemples de petits fragments d’emballages sucrés récupérés de la rotonde Earthwatch à Castell Henllys. (A. Fairley Antiquité / Antiquity Publications Ltd )

La vie cachée d’un site du patrimoine populaire

Pour poser le décor, les chercheurs écrivent qu’il s’agissait d’un «site patrimonial bien entretenu, dont les déchets modernes sont systématiquement éliminés pour conserver l’illusion des visiteurs d’un environnement de l’âge du fer». Ainsi, les chercheurs ont été choqués de découvrir plus de 2000 objets en plastique lors des fouilles, un nombre qui «dépasse de loin les répliques d’objets préhistoriques utilisés sur le site ou même d’autres traces de la vie moderne», selon un Antiquité communiqué de presse.

Le professeur Harold Mytum de l’Université de Liverpool et auteur principal de la nouvelle étude a déclaré: «Nous n’avions pas prévu les grandes quantités de déchets – principalement du plastique – qui avaient été déposées, même si les maisons n’avaient pas l’air en désordre. Le professeur Mytum a co-écrit l’article avec James Meek du Dyfed Archaeological Trust.

Les fouilles sur le site révèlent des vestiges récents de l'âge du plastique.  (H. Mytum / Antiquity Publications Ltd)

Les fouilles sur le site révèlent des vestiges récents de l’âge du plastique. (H. Mytum / Antiquity Publications Ltd )

Les rotors s’appelaient «Cookhouse», qui avait été aménagée comme une rotonde de l’âge du fer, et «Earthwatch», qui était davantage utilisée comme une salle de classe et avait des bancs à l’intérieur. Le Cookhouse a donné aux visiteurs un aperçu de la vie de l’âge du fer et leur a enseigné la vie domestique ainsi que les techniques de cuisine et de tissage de cette époque.

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dans le Antiquité article de Mytum et Meek, le Cookhouse est décrit comme «la rotonde la plus visitée du site», mais les chercheurs ont constaté que «relativement peu de débris s’y sont accumulés, car le public entrerait pour une brève inspection de l’intérieur, ou circulait autour de l’anneau intérieur des poteaux, et peut-être s’asseoir autour du foyer et absorber l’atmosphère, plutôt que de participer à des activités qui pourraient facilement générer des déchets à jeter. Dans l’ensemble, les chercheurs ont trouvé 422 matériaux modernes (qui comprenaient également des objets non plastiques tels que des clous, des pièces de monnaie et des outils), lors de leurs fouilles dans la cuisine.

Les deux maisons rondes répliques de l'âge du fer où des signes de l'âge du plastique ont été trouvés.  (H. Mytum / Antiquity Publications Ltd)

Les deux maisons rondes répliques de l’âge du fer où des signes de l’âge du plastique ont été trouvés. (H. Mytum / Antiquity Publications Ltd )

Mais les fouilles d’Earthwatch ont révélé un impact beaucoup plus important de l’âge du plastique. 2759 objets modernes ont été trouvés à cet endroit, principalement constitués de les plastiques et articles plastifiés. De nombreux documents étaient liés à l’utilisation fréquente d’Earthwatch comme endroit où les étudiants pouvaient déjeuner pendant qu’ils étaient en excursion sur le site du patrimoine. Les emballages de bonbons, les emballages de paille et d’autres articles alimentaires tels que les cuillères et les fourchettes en plastique constituaient une grande partie de l’assemblage en plastique.

Artefacts de l'âge en plastique?  Articles en plastique associés à la consommation de paniers-repas dans la rotonde Earthwatch.  (A. Fairley / Antiquity Publications Ltd)

Artefacts de l’âge en plastique? Articles en plastique associés à la consommation de paniers-repas dans la rotonde Earthwatch. (A. Fairley / Antiquity Publications Ltd )

Une grande partie du plastique trouvé dans les maisons rondes faiblement éclairées était fragmentaire, ce qui, selon les chercheurs, «peut expliquer pourquoi tant de plastique a été trouvé, malgré les efforts déployés pour maintenir le site propre. Ces petits fragments peuvent être plus faciles à enfoncer dans le sol ou disparaître dans les coins sombres. »

Deux autres chercheurs avertissent sur l’âge du plastique

Cette recherche révèle que lors du nettoyage d’un site archéologique ou site du patrimoine qui est fréquenté par les visiteurs peut lui donner une belle apparence, il ne peut pas éliminer complètement l’impact de qui a été là. L’étude amène également à se demander ce que les futurs archéologues pourraient faire de la découverte d’un tas d’emballages de bonbons sur un site patrimonial.

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Un emballage thermos sur le thème de Godzilla a été trouvé dans la rotonde Earthwatch.  (A. Fairley / Antiquity Publications Ltd) Que ferait un futur archéologue de cette découverte?

Un emballage thermos sur le thème de Godzilla a été trouvé dans la rotonde Earthwatch. (A. Fairley / Antiquity Publications Ltd )Que ferait un futur archéologue de cette découverte?

Quoi qu’il en soit, cela suggère que le nettoyage seul est insuffisant pour prévenir les signes de l’âge plastique; un fait que les chercheurs espèrent utiliser avec ces résultats pour soulever conscience environnementale et réduisez la quantité de plastique entrant dans le paysage.

Quant à Mytum et Meek, cette recherche à Castell Henllys les a incités à se joindre à d’autres chercheurs qui affirment que nous vivons dans le Âge du plastique . Le professeur Mytum note également que «des cuillères en plastique, des pailles, des emballages de casse-croûte et du film plastique, et même des étiquettes de pommes, étaient tous des trouvailles très courantes». sont plus écologique . »

Dans la conclusion de leur article, les chercheurs expriment leur espoir que l’âge plastique ne durera pas aussi longtemps que le L’âge de fer fait. «Avec de nombreuses initiatives qui poussent maintenant à passer des articles en plastique et plastifiés jetables, cela peut être un horizon chronologique étroit, mais archéologiquement distinctif», écrivent les chercheurs.

Le parc national de Pembrokeshire Coast a décidé d’utiliser les résultats de la récente étude dans une campagne éducative pour encourager les visiteurs et les écoles à mieux prendre soin de l’environnement et arrêter de jeter des ordures . Espérons que d’autres suivront.

Par Alicia McDermott

Image du haut: Les deux maisons rondes répliques de l’âge du fer à Castell Henllys au Pays de Galles où des signes de l’âge du plastique ont été trouvés. (H. Mytum / Antiquity Publications Ltd ) Insertion: cuillère en plastique trouvée dans l’une des rotondes. (A. Fairley / Antiquity Publications Ltd )