A découvert le « Fearsome Dragon » planant dans l’outback australien

Vue d’artiste du redoutable shawi Thapunngaka. Crédit : Adobe Stock

Le plus grand reptile volant d’Australie a été découvert, un ptérosaure d’une envergure estimée à sept mètres qui planait comme un dragon au-dessus de l’ancienne et vaste mer intérieure qui couvrait autrefois une grande partie de l’arrière-pays du Queensland.

Il dottorando dell’Università del Queensland, Tim Richards, del Dinosaur Lab della School of Biological Sciences dell’UQ, ha guidato un gruppo di ricerca che ha analizzato un fossile della mascella della creatura, scoperto a Wanamara Country, vicino a Richmond nel Queensland nord -occidental.

« C’est la chose la plus proche que nous ayons d’un dragon dans la vraie vie », a déclaré M. Richards.

« Le nouveau ptérosaure, que nous appelions Thapunngaka shawi, cela aurait été une bête redoutable, avec une bouche en forme de lance et une envergure d’environ sept mètres.

« Essentiellement, c’était juste un crâne avec un long cou, boulonné à une paire de longues ailes.

«Cette chose aurait été assez sauvage.

« Il aurait projeté une grande ombre sur un petit dinosaure frissonnant qui ne l’aurait pas entendu avant qu’il ne soit trop tard. »

Tim Richards Anhanguerian Ptérosaure Crâne

Tim Richards avec le crâne d’un ptérosaure anhanguerien. Crédit : Tim Richards

M. Richards a déclaré que le crâne à lui seul aurait fait un peu plus d’un mètre de long, contenant environ 40 dents, parfaitement adapté pour saisir les nombreux poissons connus pour habiter la mer d’Eromanga, qui n’existe plus dans le Queensland.

« Il est tentant de penser qu’il a pu fondre comme une pie pendant la saison des amours, donnant à votre pie locale l’air assez ringard – aucune quantité de cravates ne vous aurait épargné.

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« Bien que, pour être clair, cela ne ressemblait en rien à un oiseau, ni même à une chauve-souris, les ptérosaures étaient un groupe diversifié de reptiles à succès, les tout premiers animaux de la colonne vertébrale à tenter un vol motorisé. »

Envergure des ptérosaures australiens

Contours hypothétiques de ptérosaures australiens montrant la taille relative de l’envergure. 1,8 m d’humain par échelle. Crédit : Tim Richards

La nouvelle espèce appartenait à un groupe de ptérosaures connus sous le nom d’anhagueriens, qui ont habité tous les continents pendant la dernière partie de l’ère des dinosaures.

Étant parfaitement adaptés au vol motorisé, les ptérosaures avaient des os à paroi mince et relativement creux. Compte tenu de ces adaptations, leurs restes fossiles sont rares et souvent mal conservés.

« C’est incroyable que des fossiles de ces animaux existent », a déclaré Richards. « Selon les normes mondiales, le record australien de ptérosaures est rare, mais la découverte de Thapunngaka contribue grandement à notre compréhension de la diversité des ptérosaures australiens ».

Ce n’est que la troisième espèce connue de ptérosaure anhanguerien d’Australie, les trois espèces étant originaires de l’ouest du Queensland.

Crâne de Thapunngaka shawi

Reconstruction du crâne de Thapunngaka shawi (KKF494). De Richards et al. (2021). Crédit : Tim Richards

Dr. Steve Salisbury, co-auteur de l’article et directeur du doctorat de M. Richard, a déclaré que ce qui est particulièrement frappant à propos de cette nouvelle espèce d’anhanguerian, c’est la taille énorme de la crête osseuse sur sa mâchoire inférieure, qu’elle aurait eue sur sa mâchoire supérieure comme bien.

« Ces crêtes ont probablement joué un rôle dans la dynamique de vol de ces créatures et on espère que les recherches futures fourniront des réponses plus définitives », a déclaré le Dr. Salisbury.

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Le fossile a été trouvé dans une carrière juste au nord-ouest de Richmond en juin 2011 par Len Shaw, un fossile local qui a gratté la région pendant des décennies.

Le nom de la nouvelle espèce honore les peuples des Premières Nations de la région de Richmond où le fossile a été trouvé, incorporant des mots de la langue maintenant éteinte de la nation Wanamara.

Envergure de Thapunngaka Shaw

Profil hypothétique du shawi de Thapunngaka d’une envergure de 7m, aux côtés d’un pygargue à queue cunéiforme (envergure de 2,5m) et d’un deltaplane (‘envergure’ de 10m). Crédit : Tim Richards

« Le nom du genre, Thapunngaka, incorpore le thapun [ta-boon] et docteur [nga-ga], les mots Wanamara pour «lance» et «bouche», respectivement », a déclaré le Dr Salisbury.

« Le nom de l’espèce, shawi, rend hommage au découvreur du fossile Len Shaw, d’où le nom signifie « le fer de lance de Shaw ».

Le fossile de Thapunngaka shawi est exposé dans Kronosaure Korner à Richmond.

Référence : « An Upper trias Assemblage de vertébrés terrestres de la localité oubliée de Kocury (Pologne) avec un nouveau taxon d’éthosaure « par Łukasz Czepiński, Dawid Dróżdż, Tomasz Szczygielski, Mateusz Tałanda, Wojciech Pawlak, Antoni Lewczuk, Adam Rytel et Tomasz Sulej, 6 avril 2021 Journal de paléontologie des vertébrés.
DOI : 10.1080 / 02724634.2021.1898977

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