Au Sahel troublé, souvenirs d’un âge d’or cinématographique

Le mur d’une maison à Torokorobougou, un quartier de la capitale malienne Bamako, s’illumine soudain alors qu’un film en noir et blanc commence à tourner.

Le public est silencieux alors que le titre du documentaire, “Sigui”, clignote à l’écran.

C’est l’un des films phares du réalisateur français Jean Rouch, qui retrace une cérémonie secrète de l’ethnie dogon du centre du Mali qui a lieu une fois tous les 60 ans.

Rouch, décédé à l’âge de 86 ans dans un accident de voiture au Niger, est le seul à l’avoir enregistré.

Il a réalisé environ 140 films au cours de sa longue carrière, dont beaucoup en Afrique de l’Ouest et plus particulièrement dans l’État sahélien du Niger.

Alors que son travail a été critiqué pour refléter les attitudes coloniales condescendantes de l’époque, le cinéaste-ethnographe était un acteur majeur de la tradition cinématographique sahélienne et un champion des cinéastes locaux.

Mais les souvenirs du travail de Rouch s’estompent, car la scène cinématographique autrefois florissante dans la région semi-aride de l’Afrique a été battue par le manque de fonds.

“Il est le grand-père du cinéma au Niger”, a déclaré Moussa Hamidou, premier producteur sonore du pays, qui a travaillé sur tous les films de Rouch.

Les Français ont initié de nombreuses personnalités culturelles nigériennes, comme le réalisateur Oumarou Ganda, qui est devenu le premier Africain à présenter un film au Festival de Cannes en 1969.

Cocorico! M. Poulet

Hamidou parle joyeusement dans sa maison de Niamey, la capitale du Niger, de l’environnement artistique qui prospérait autrefois dans la ville.

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«C’était un bon moment pour l’Afrique de l’Ouest», a-t-il déclaré, expliquant que les directeurs avaient accès à des financements.

Mais l’apogée cinématographique du Sahel des années 1960 et 1970 est un lointain souvenir, avec des fonds pour la plupart taris.

Les gouvernements du Sahel se concentrent davantage sur la lutte contre l’insurrection djihadiste brutale, qui a émergé pour la première fois en 2012, que sur les activités culturelles.

A Niamey, les cinéphiles doivent fouiller dans les archives de l’Institut de recherche en sciences humaines (IRSH) des traces de cet âge d’or culturel.

Rouch lui-même a dirigé l’institut entre 1959 et 1969, où sont conservées nombre de ses anciennes bobines de films.

L’un, par exemple, est son fameux “Cock-a-Doodle-Doo! Mr. Chicken”, une comédie sur un vendeur de poulets qui se rend au Niger dans sa Citroën 2 CV.

Seyni Moumouni, actuel directeur de l’IRSH, a déclaré que peu de gens s’intéressent aux rouleaux.

“Ils prennent de la poussière parce que les jeunes préfèrent désormais les cassettes et les DVD”, a-t-il déclaré à l’AFP.

‘Comme les insectes’

Malgré ses succès, Rouch a également été vivement critiqué pour ses représentations des traditions africaines, que beaucoup considéraient comme exotiques et condescendantes.

«Vous nous regardez comme des insectes», lui disait le réalisateur sénégalais Ousmane Sembene en 1965.

Rouch a répondu qu’il était “pris au piège entre deux mondes en collision”, se référant à sa France natale et aux pays sahéliens qu’il a colonisés.

Un expert du cinéma à Bamako, la capitale du Mali, qui a refusé d’être nommé, a reconnu que Rouch avait aidé les cinéastes locaux, mais a déclaré qu’il était toujours un “produit de son temps”.

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Cependant, le réalisateur malien Cheick Oumar Sissoko a fait valoir que Rouch avait apporté une contribution importante simplement en capturant ce qu’il avait fait dans le film.

“L’image elle-même est un langage extraordinaire qui constitue la mémoire”, a déclaré Sissoko.

Cérémonie secrète

Lors de la projection du film à Bamako, les Dogons de souche présents l’ont regardé avec admiration.

La cérémonie Sigui célèbre la régénération du cycle de vie et est l’un des événements les plus importants du calendrier Dogon.

Les parties impliquant des masques élaborés durent des années. Mais la période de 60 ans entre chaque Sigui signifiait que peu de spectateurs avaient assisté à la cérémonie.

Personne n’a dit avoir vu le film de Rouch auparavant, signe de son prestige déclinant.

Ali Dolo, un maire du centre du Mali qui a fui vers Bamako en raison du conflit, a crié de reconnaissance lors d’une scène.

“C’est chez moi”, a-t-il déclaré, déclarant plus tard à l’AFP que peu de choses avaient changé depuis que Rouch l’avait filmé.

Mais pour beaucoup, ce qui a changé, ce sont les conflits et un manque soudain de financement culturel.

“Il est impossible de faire des films sans aide”, a déclaré Djingarey Maiga, un réalisateur malo-nigérian.

Il réfléchit à une époque où les cinéastes sahéliens se réunissaient dans un studio du Musée de l’Homme, à Paris, que Rouch et d’autres ethnographes leur avaient réservé.

“Nous, réalisateurs du Niger et d’Afrique, nous y allions pour monter et mixer nos films”, a-t-il déclaré.

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