Avec la montée en puissance du prince saoudien, l’empire commercial de Ben Laden décline

Riyad (AFP)

La très riche famille Ben Laden d’Arabie saoudite a survécu aux conséquences des attentats du 11 septembre 2001 aux États-Unis, mais leur fortune s’est effondrée avec l’ascension fulgurante du prince héritier Mohammed ben Salmane.

Une décennie après le meurtre mental d’Oussama Ben Laden, désavoué et qualifié de « mouton noir » de la famille par le 11 septembre, l’empire de construction de son père est accablé d’une dette écrasante.

L’État a repris la direction du groupe Ben Laden, la plus grande entreprise de construction d’Arabie saoudite et que certains considèrent comme les Rockefeller du royaume pour leurs vastes projets d’infrastructure, après avoir été piégés dans une lutte contre la corruption largement considérée comme un choc.

Le renversement de leur fortune est étroitement lié aux luttes de pouvoir shakespeariennes et à une refonte économique du pétrostat alors qu’il se prépare à une ère post-pétrolière sous le gouverneur de facto, le prince Mohammed, connu sous le nom de MBS.

L’ancien président de la société Bakr ben Laden, le demi-frère d’Oussama, âgé de 70 ans, est toujours détenu après une purge en novembre 2017 qui a vu la royauté, des magnats et des ministres du gouvernement enfermés dans le somptueux hôtel Ritz-Carlton de Riyad, ont-ils déclaré. famille.

Deux autres frères, Saad et Saleh, ont également été arrêtés mais relâchés par la suite, initialement contraints de porter des bracelets de cheville pour suivre leurs mouvements, ont ajouté les sources.

Un document officiel vu par l’AFP montre que le gouvernement a acquis la participation collective des trois frères de 36,2% dans l’entreprise.

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Les autorités ont également saisi des actifs, notamment des villas, des jets privés et des voitures de luxe, et ont interdit aux membres de la famille de voyager à l’étranger, ont indiqué les sources.

Le gouvernement n’a pas divulgué publiquement des allégations spécifiques et des sources affirment que la famille isolée nie tout acte répréhensible.

« Les Ben Laden ont survécu au 11 septembre, mais ils n’ont pas pu survivre à MBS », a déclaré l’une des sources à l’AFP.

« On pourrait penser que ça aurait été l’inverse. »

– Véritable ‘ATM’ –

Le père d’Oussama, Mohammed, originaire du Yémen voisin, avait plus de 50 enfants de plusieurs épouses.

L’entreprise qu’il a fondée en 1931 s’est transformée en un empire de plusieurs milliards de dollars grâce à des contrats d’État lucratifs pour la construction de palais, d’universités, d’autoroutes et de mosquées.

La famille a fait l’objet d’un contrôle international après les attentats de septembre 2001.

Mais ils ont renié Oussama en 1994 et n’ont pas été touchés par l’État saoudien, qui a tenté de voir le fondateur d’Al-Qaïda comme une aberration.

Avec la hausse des prix du pétrole brut, l’entreprise a prospéré.

La société était si étroitement liée aux dirigeants saoudiens que Bakr a maintenu un espace de travail au sein de la cour royale et a agi comme un « guichet automatique » pour les membres de la famille royale qui l’ont plaidé pour des documents, a déclaré l’une des sources.

Un grand mur dans le salon principal de la villa balnéaire de Bakr dans la ville de Djeddah est couvert de portraits du fondateur du royaume Abdulaziz et de ses fils, une « démonstration symbolique de loyauté », a déclaré la source.

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« Depuis l’époque du roi Abdulaziz, mon grand-père, Mohammed ben Laden, et mes oncles ont contribué à la construction du royaume et servi des rois consécutifs, en tant qu’entrepreneurs de référence, avec une loyauté et une gratitude incontestables », a déclaré un tiers Ben Laden. une déclaration à l’AFP.

« Cette relation spéciale s’est terminée avec MBS. »

– ‘Thérapie de choc’ –

La fortune a commencé à décliner après que le roi Salman, le père de MBS, a hérité du trône en 2015.

Une grue de construction Ben Laden s’est écrasée sur la Grande Mosquée de La Mecque le 11 septembre de la même année, tuant plus de 100 personnes, ce qui a obligé l’entreprise à interdire de nouveaux projets pendant plusieurs mois.

La société a également ressenti la pression d’une baisse des prix du pétrole depuis 2014, ce qui a réduit les revenus du gouvernement et provoqué des retards de paiement, ont déclaré des sources familières.

Mais la chose la plus dommageable a été la répression de 2017.

Les partisans de MBS disent que la répression était une «thérapie de choc» nécessaire pour secouer l’élite des habitudes corrompues à une époque d’austérité.

« Ils (Ben Laden) étaient corrompus comme beaucoup d’autres. Ils n’ont pas été tués … mais mis au Ritz pendant quelques mois et autorisés à conclure des accords », a déclaré à l’AFP une source proche de la cour royale saoudienne.

Mais bien qu’il ait cédé des milliards d’actifs et d’actions, Bakr reste en détention dans un lieu inconnu, ont déclaré des sources familières.

Il détient toujours des « actifs importants » en dehors du royaume, et ses associés cachent des secrets accablants sur les paiements aux membres de la famille royale, a déclaré l’une des sources.

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Les trois frères Ben Laden n’étaient pas joignables et le gouvernement n’a pas répondu à la demande de commentaires de l’AFP.

Une autre source d’acrimonie est la proximité de la famille avec l’ancien prince héritier Mohammed ben Nayef, évincé de MBS, et avec son confident Saad Aljabri, un ancien officier du renseignement qui a fui au Canada.

L’un des fils d’Aljabri est marié à la fille de Saad ben Laden.

« Les cinq dernières années ont été vraiment difficiles pour chaque membre de la famille », a déclaré Ben Laden, troisième génération.

« Tout ce que nous voulons, c’est tourner complètement la page, faire libérer mon oncle Bakr et recommencer à faire ce que nous faisons mieux que quiconque: bâtir le royaume. »

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