Comparée à une crêpe ou à un bonhomme de neige, la forme d’Arrokoth est intrigante. Cet objet, le plus exploré par l’humanité, a peut-être évolué naturellement et peu de temps après sa formation, disent les scientifiques.

À ce jour, aucun objet plus éloigné n’a été exploré par l’humanité. Le 1er janvier 2019, la sonde New Horizons a survolé Arrokoth (alors toujours appelé Ultima Thule), une planète mineure découverte en 2014. Aujourd’hui, on peut enfin mieux comprendre comment la forme de l’objet a évolué depuis sa formation. Les scientifiques revisitent ce processus dans un article de Astronomie de la nature, publié le 5 octobre 2020.

Arrokoth se compose de deux lobes aplatis. Cette curieuse structure pourrait être le résultat d’un long processus de dégazage (expulsion de gaz), pendant les 100 premiers millions d’années après sa formation. ” Nos résultats soutiennent la conclusion que la perte de masse par sublimation est un mécanisme naturel de formation des lobes aplatis d’Arrokoth. », Expliquent les chercheurs.

Reproduction de la sonde New Horizons. // La source: Flickr / CC / Bernt Rostad (photo gracieuseté)

Forme incroyable

La forme d’Arrokoth a suscité un intérêt scientifique dès le moment où il a été survolé par le vaisseau spatial New Horizons, et les comparaisons pour le décrire n’ont pas échoué. D’abord décrit comme une “quille de bowling”, l’objet a ensuite été décrit comme une sorte d’énorme bonhomme de neige de 30 kilomètres de long. Son aspect aplati pourrait donc faire penser à une crêpe. En bref, L’apparence d’Arrokoth est intrigante et importante, car il faut absolument en tenir compte pour théoriser sa formation, qui a eu lieu alors que le système solaire était encore jeune. Pour rappel, Arrokoth est situé dans la ceinture de Kuiper, une zone qui s’étend au-delà de l’orbite de Neptune, composée de petits corps et de planètes naines (dont Pluton).

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Les scientifiques soupçonnent généralement que la ceinture de Kuiper est composée de corps qui ressemblent à peu près à ce qu’ils étaient lorsque le système solaire est né. La forme d’Arrokoth avait donc quelque chose de très étrange lorsqu’elle était observée depuis New Horizons. Jusqu’à présent, il n’y avait aucune explication sur la façon dont un corps aussi plat pouvait apparaître dans notre système.

Un processus généralisé dans la ceinture de Kuiper?

Si les scientifiques pensent que le dégazage d’Arrokoth s’est produit au début de son existence, c’est parce qu’à ce moment-là, il doit encore y avoir de la glace dans les couches de l’objet relativement proche. de la surface. La forme de l’objet devait être plus ordinaire qu’aujourd’hui. ” Cela pourrait être le processus dominant qui façonne la structure des objets de la ceinture de Kuiper s’il n’y avait pas une collision catastrophique remodelant leur corps dans leur histoire ultérieure. », Notez les auteurs.

Après la formation d’Arrokoth, la poussière qui s’est répandue lors de la formation du système solaire s’est dissipée, permettant à la lumière du soleil d’atteindre l’objet, proposent les auteurs. C’est ainsi que les éléments volatils auraient pu s’échapper. Sa forme inattendue serait également le résultat d’autres paramètres, comme l’axe de rotation: selon les auteurs, lors d’une seule orbite autour du Soleil (soit 298 ans), Arrokoth aurait le même pôle vers le Soleil pendant la moitié du temps.

Les auteurs proposent donc de prendre en compte le mécanisme qu’ils décrivent pour mieux comprendre la formation et l’évolution des corps de la ceinture de Kuiper, car il peut être omniprésent de modéliser ces objets, immédiatement après le moment de leur formation.

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