Craquements de peau de dinosaure momifiés par d’anciens crocodiles

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La peau d’un dinosaure vieux de 67 millions d’années a révélé des morsures et des blessures d’un ancien crocodile, et la façon dont sa chair a été déchirée peut expliquer pourquoi il a été momifié.

La peau se dégrade beaucoup plus facilement que les os, il est donc très rare de trouver de la peau de dinosaure fossilisée.

De nouvelles recherches sur l’Edmontosaurus de 7 mètres (23 pieds), un hadrosaure herbivore trouvé près de la ville de Marmarth, dans le Dakota du Nord, en 1999 mettent en lumière les facteurs qui ont permis à la peau de survivre à travers les éons.

« Les marques de morsures étaient vraiment inattendues. On pensait que les tissus mous ne se conserveraient pas s’ils étaient endommagés avant l’enterrement, donc les dommages causés par les carnivores sont ce qui nous a vraiment fait réfléchir à la façon dont ces fossiles se sont formés en premier lieu », Le département des sciences de la Terre et des planètes de l’Université du Tennessee est co-auteur de la nouvelle étude.

Les paléontologues pensaient qu’un dinosaure, ou toute créature préhistorique, devait être enterré très rapidement pour préserver les tissus mous – mais ce n’était pas le cas pour ce pauvre hadrosaurus.

Les chercheurs pensent que les marques de morsure sur le bras de l’hadrosaure proviennent d’un ancien parent crocodile, mais ils ne savent pas quel type d’animal s’est gratté la queue ou a couiné – bien qu’il soit probablement plus gros. On ne sait pas si les blessures à son bras et à sa queue l’ont tué ou si elles ont été causées par des charognards après sa mort.

Cependant, explique Drumheller-Horton, c’est le malheur des dinosaures qui a permis à sa peau de se préserver.

« Pour essayer de le mettre dans le moins de dégoût possible – la perforation de la peau a permis aux gaz et aux fluides associés à la décomposition ultérieure de s’échapper. Cette peau creuse a été laissée pour sécher. Une peau naturellement momifiée comme celle-ci pouvait durer des semaines, voire des mois, même dans environnements un peu humides, et plus il dure longtemps, plus il sera enseveli et pétrifié.

On ne pense pas que la couleur bleutée de la peau fossilisée reflète ce qu’elle aurait été lorsque le dinosaure était vivant. Cependant, la forte teneur en fer des roches lors du processus de fossilisation peut les avoir affectées.

Bien qu’il soit souvent représenté comme un gris verdâtre, la couleur de la plupart des dinosaures est largement inconnue. Études sur les fossiles Les plumes de dinosaures ont révélé que certaines étaient étonnamment colorées.

Cependant, la peau de l’hadrosaure a fourni de nombreuses informations sur la taille et les motifs des écailles sur le corps du dinosaure ainsi que sur la masse musculaire dont il disposait – en fonction de l’étendue de la peau dans cette zone.

« La peau se décompose beaucoup plus facilement que les os, donc des processus différents et moins courants sont nécessaires pour préserver la peau suffisamment longtemps pour être enterrée et fossilisée », a déclaré le co-auteur de la recherche Clint Boyd, paléontologue en chef du North Dakota Geological Survey.

Il a dit qu’il y avait peut-être moins de 20 véritables « momies » de dinosaures, avec des ensembles complets ou presque complets de restes de tissus mous.

« Pour mettre les choses en contexte, j’ai trouvé des milliers de fossiles au cours de ma carrière, mais une seule de ces empreintes cutanées préservées (une empreinte digitale de la peau, pas la peau préservée elle-même) et je n’en ai jamais trouvé moi-même qui ait la peau « , a déclaré Boyd par e-mail.

La recherche a été publiée dans Magazine PLOS One mercredi.

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