EXCLUSIVE SoftBank en pourparlers pour vendre l’activité robotique française à l’allemand United Robotics

TOKYO, 22 octobre (Reuters) – SoftBank Group Corp est en pourparlers pour vendre l’entreprise de robotique basée à Paris derrière son Android Pepper au groupe allemand United Robotics, selon des sources et des documents examinés par Reuters, réduisant ainsi une entreprise qu’elle avait déjà annoncée comme un moteur de croissance majeur.

Les pourparlers sont en cours et les plans pourraient changer, ont déclaré deux sources proches du dossier, qui ont refusé d’être nommées car elles ne sont pas autorisées à parler aux médias. On ne sait pas si SoftBank conservera une participation dans l’entreprise, ni combien vaudrait la transaction.

United Robotics Group, qui est soutenu par le fabricant allemand de robots industriels Hahn, est devenu en octobre le premier distributeur européen des robots Pepper et Nao en difficulté de SoftBank (9984.T).

United Robotics a refusé de commenter. SoftBank a déclaré qu’ils restaient attachés aux activités de Pepper.

Reuters a rapporté en juin que SoftBank avait arrêté la fabrication de Pepper et réduit les emplois dans son activité mondiale de robotique. Environ la moitié des 330 postes ont été supprimés en France, où les opérations remontent à l’acquisition en 2012 de la start-up Aldebaran, qui a conçu Pepper pour SoftBank.

Selon des sources et un examen des offres d’emploi, du personnel supplémentaire est parti en raison d’un moral bas, obligeant SoftBank à publier des annonces pour pourvoir des fonctions essentielles.

Un visiteur regarde son appareil mobile à côté du robot Pepper lors du salon horloger « Salon International de la Haute Horlogerie » (SIHH) à Genève, Suisse, le 14 janvier 2019. REUTERS/Denis Balibouse/File Photo

United Robotics a des bureaux en Allemagne et en Autriche, selon son site Web. Selon des sources, le personnel récemment décédé de SoftBank dans des domaines tels que les ventes a été embauché par la société.

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SoftBank, qui est déchirée par un fossé culturel entre sa main-d’œuvre européenne et ses dirigeants japonais, a un stock décroissant d’unités Pepper obsolètes et de composants proches de l’obsolescence, a précédemment rapporté Reuters.

En plus de vendre Pepper et Nao, un petit robot humanoïde, United Robotics commercialise également des robots tels que Sawyer, un robot industriel qui peut travailler aux côtés des humains.

La restructuration intervient alors que SoftBank se concentre sur la vente de matériel tiers à la suite de la faillite commerciale de Pepper.

Le conglomérat a créé une opération de vente parallèle en Grande-Bretagne, réduisant sa dépendance à l’égard de l’entreprise basée à Paris.

Les ingénieurs de SoftBank en France ont travaillé sur un projet secret pour concevoir un robot de service appelé Plato, selon des sources et des documents examinés par Reuters.

Cependant, les responsables au Japon ont reporté la commande du robot, ont indiqué les sources. Dans le même temps, SoftBank a conclu des accords pour vendre des robots similaires à des entreprises extérieures, diminuant la rentabilité commerciale de son produit.

Reportage de Sam Nussey. Montage par David Dolan et Gerry Doyle

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