Hubble détecte une comète massive qui se balancera près du soleil en 2031

Bien que les comètes se distinguent par leurs queues fluides, qui peuvent s’étendre sur des millions de kilomètres, le noyau d’une comète est son noyau solide. Ce noyau est constitué de glace et de poussière, formant une boule de neige sale.

Alors que la plupart des noyaux de comètes connus mesurent quelques kilomètres de large, les astronomes utilisant le télescope spatial Hubble ont découvert la comète C/2014 UN271 avec un noyau de 85 miles de large. C’est plus de deux fois la largeur de Rhode Island.

Ce noyau est environ 50 fois plus gros que celui des autres comètes et sa masse est estimée à 500 000 milliards de tonnes, soit 100 000 fois plus que la masse d’une comète typique.

La comète se déplace à 22 000 miles par heure du bord de notre système solaire et s’approchera de nous en 2031. Mais elle ne s’approchera jamais à moins d’un milliard de miles du soleil – juste un peu plus loin que la distance entre la Terre et Saturne.

La comète a été découverte par les astronomes Pedro Bernardinelli et Gary Bernstein alors qu’ils recherchaient des images d’archives prises par le Dark Energy Survey à l’Observatoire interaméricain Cerro Tololo au Chili. La comète a été vue pour la première fois en 2010 alias Comète Bernardinelli-Bernstein En l’honneur de ses découvreurs. Depuis, les astronomes ont observé la comète avec des télescopes terrestres et spatiaux.
En janvier, les chercheurs ont utilisé le télescope spatial Hubble pour prendre cinq photos de la comète. Les images font partie d’une nouvelle étude publiée mardi dans Lettres du journal astrophysique.

Le co-auteur de l’étude, David Jewett, professeur de sciences planétaires et d’astronomie à l’Université de Californie à Los Angeles, a déclaré dans un communiqué. « Nous avons toujours soupçonné que cette comète devait être grande parce qu’elle est si brillante à une si grande distance. Maintenant, nous confirmons que c’est le cas. »

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Les comètes sont des reliques des premiers jours du système solaire, des vestiges glacés de la formation des planètes. La gravité de la plus grande des planètes a poussé les comètes dans le nuage d’Oort, et le nuage abrite maintenant des comètes lointaines au bord de notre système solaire qui s’étend dans l’espace lointain. Les comètes reviennent vers le soleil lorsque leurs orbites sont soumises à l’attraction gravitationnelle des étoiles qui passent.

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Dans quelques millions d’années, l’orbite de la comète Bernardinelli-Bernstein retrouvera le nuage d’Oort.

« C’est incroyable, étant donné à quel point il est actif quand il est encore loin du soleil », a déclaré l’auteur principal Man Tu Hui, professeur agrégé à l’Université des sciences et technologies de Macao à Taipa, Macao, dans un communiqué. « Nous pensions que la comète pourrait être très grande, mais nous avions besoin des meilleures données pour le confirmer. »

L’équipe de recherche a utilisé les données de Hubble pour distinguer le noyau d’une comète du coma, ou l’enveloppe poussiéreuse qui entoure une comète lorsqu’elle s’approche du soleil.

La chaleur du soleil réchauffe la comète à mesure qu’elle s’approche, provoquant la sublimation de certaines parties de celle-ci, ou le passage d’un état solide à un état gazeux. Ce coma nuageux est la raison pour laquelle les comètes semblent si mystérieuses lorsque nous les voyons à travers des télescopes.

Jewett a déclaré que l’analyse de l’équipe a révélé non seulement la taille du noyau, mais le fait qu’il est plus sombre que le charbon.

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La comète suit une orbite elliptique de 3 millions d’années. Il est maintenant à moins de deux milliards de kilomètres de notre soleil.

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Les astronomes espèrent qu’une étude de la comète Bernardinelli-Bernstein en révélera plus sur le nuage d’Oort, qui a été émis pour la première fois par l’astronome néerlandais Jan Oort en 1950. Le nuage reste théorique car il est trop éloigné pour être observé, donc la plus grande structure de notre système solaire est essentiellement invisible. .

Le vaisseau spatial Voyager de la NASA n’atteindra pas le nuage d’Oort intérieur avant 300 ans – et il pourrait prendre 30 000 ans pour le traverser. Mais chaque comète qui s’approche du Soleil révèle plus de détails sur sa mystérieuse demeure.

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