Ian McLaughlin se souvient du grand rugby écossais Sandy Carmichael

IAN MCLAUCHLAN, le grand supporter de l’Ecosse et des Lions de la fin des années 1970, raconte l’histoire d’un match contre la France avec son vieil ami et compagnon de première ligne Sandy Carmichael, décédé mercredi à l’âge de 77 ans, des suites d’une période de maladie.

« Les Français essayaient toujours de vous intimider, alors nous avons essayé de donner le meilleur de nous-mêmes, mais cela n’a pas toujours fonctionné », dit-il. « Nous les avons affrontés au Parc des Princes en 1975 et l’enfer s’est déchaîné au premier alignement. Tout le monde était là, donnant beaucoup, sauf Sandy debout devant, qui n’avait jamais jeté un coup de poing de sa vie, et Victor Boffelli derrière, qui n’est même pas un combattant.

« Finalement, l’arbitre reprend le contrôle et prend Sandy et Boffelli à part, leur dit que s’il y en a d’autres, ils seront expulsés puis écrit leurs numéros.

« Sandy était assez en colère que tu n’aies pas été envoyé en équipe nationale à l’époque, alors il m’a dit: » C’est tout. Je ne peux pas faire ma part de combat maintenant. »

« Je me suis dit, Dieu merci pour ça. Cela m’aurait probablement touché. Sandy n’était pas intéressé par les coups de poing. Il ne savait pas comment le faire et il ne voulait pas le faire. C’est contre sa nature.

Carmichael – qui a joué 50 fois pour l’Écosse au total entre 1967 et 1978 – n’était peut-être pas un combattant, mais il n’était certainement pas un faible. En fait, McLauchlan a classé son ancien coéquipier comme « le gars le plus courageux que je connaisse ».

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« Sandy était un bon géant et un très, très bon joueur de rugby », a déclaré McLauchlan, dans un hommage rendu par la Scottish Rugby Union hier matin.

«Il était évidemment l’un des plus grands de tous les temps en ce qui concerne l’Écosse, mais très populaire dans le monde du rugby.

« C’était un touriste extraordinaire. Rien ne le monte ou le descend. Il ne se levait jamais le matin et n’était pas grognon. Tu l’as toujours trouvé pareil, seulement Sandy.

« Il était extrêmement motivé pour travailler dans n’importe quelle situation et avec n’importe quelle équipe pour laquelle il jouait. C’est une grande perte ».

Jim Renwick a joué 22 fois derrière Carmichael dans l’arrière écossais au milieu des années 1970, et contre lui lors de matchs de club épiques entre Hawick et l’ouest de l’Écosse pendant cette période.

« Sandy, McLauchlan et Gordon Brown étaient des professionnels seniors lorsque je suis arrivé en Écosse pour la première fois », se souvient-il. « McLauchlan et Brown auraient toutes les histoires sur les tournées des Lions, et Sandy s’asseyait là et écoutait, mais gardait un peu plus pour lui. Parfois, il se moquait de certains des caquets, mais il était toujours de bonne humeur parce qu’ils étaient tous amis, et il était énormément respecté.

«En tant que joueur, c’était un gars dur, mais aussi rapide pour un accessoire. Je pensais qu’il était vraiment bon pour affronter les arrières complets et les arrières complets dans les canaux plus larges, donc il n’était pas un de ces accessoires à l’ancienne qui sont passés de la mêlée à l’alignement mais ne faisaient pas grand-chose d’autre.

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« Cela aurait pu être assez brutal à l’époque, mais Sandy s’est juste absorbé et a continué son travail. Certaines personnes l’ont peut-être qualifié de faible pour ne pas s’être vengé – ou pour ne pas avoir obtenu ses représailles en premier – mais ils ne connaissaient clairement pas Sandy. C’était un dur à cuire qui ne voulait pas reculer.

« Il était également un élément important de l’équipe de l’ouest de l’Écosse qui a vraiment mis Hawick en difficulté après le début des championnats nationaux de 1974. Nous avons eu notre chance contre la plupart des équipes que nous avons rencontrées à l’époque, mais nous nous sommes battus contre leur grand groupe, et moi rappelez-vous qu’ils ont très bien joué contre nous au numéro 8 à une occasion.

« C’était juste un bon joueur, car vous devez faire deux tournées avec les Lions en 1971 et 1974. Il a également joué dans ce match des Barbarians contre les All Blacks à Cardiff Arms Park en 1973 lorsque Gareth Edwards a marqué ce célèbre essai, alors il a été impliqué dans de grands moments de rugby à son époque.

Colin Mair – qui a joué et entraîné aux côtés de Carmichael à West of Scotland – se souvient d’un épisode qui a donné une idée de la façon dont l’accessoire était perçu à l’échelle internationale.

« Je me souviens d’une fois où nous sommes allés à Ballymena pour un match où nous avons rencontré Willie John McBride et Syd Millar, et le grand respect que ces gars avaient l’un pour l’autre était fantastique », dit-il. « Gros câlins d’ours. Vous saviez juste que ces gars étaient faits du même granit et avaient toutes sortes d’expériences ensemble. Ils étaient dans un monde qu’aucun de nous n’habiterait jamais.

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«Quand il entrait dans une pièce, il avait cette présence, en partie parce qu’il était un grand homme, mais il savait aussi instinctivement comment attirer l’attention des gens. C’était un grand rugbyman, aussi célèbre sur la scène mondiale qu’il l’était avec nous, simples mortels, dans le jeu des clubs ».

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