JERUSALEM – Lorsqu’une jeune Israélienne a été libérée de détention en Syrie cette semaine, après avoir été arrêtée pour être entrée illégalement en Syrie, la version officielle était qu’elle avait été la un simple échange de prisonniers. En échange de sa liberté, a annoncé le gouvernement israélien, elle a été échangée contre deux bergers syriens capturés par les Israéliens.

Mais si cet accord entre deux États ennemis, qui n’ont jamais partagé de relations diplomatiques, semblait trop rapide et facile, il l’était. En fait, Israël avait secrètement accepté une rançon beaucoup plus controversée: le financement d’un nombre non divulgué de vaccins contre le coronavirus pour la Syrie, selon un responsable qui connaissait le contenu des négociations.

Dans le cadre de l’accord, Israël paiera la Russie, qui en a fait la médiation, pour envoyer des vaccins Spoutnik V de fabrication russe au régime du président syrien Bashar al-Assad, a déclaré le responsable. Israël a ayant reçu au moins une injection du vaccin à près de la moitié de sa population de 9,2 millions d’habitants, tandis que la Syrie – qui entre dans sa 11e année de guerre civile – n’a pas encore commencé à déployer le vaccin.

Le gouvernement israélien a refusé de commenter l’aspect vaccinal de l’accord, tandis qu’une agence de presse syrienne contrôlée par l’État, l’Agence de presse arabe syrienne, a nié que les vaccins faisaient partie de l’accord. Interrogé sur les vaccins lors d’une interview télévisée samedi soir, le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu a éludé la question, affirmant seulement qu’aucun vaccin israélien n’avait été envoyé en Syrie.

“Nous avons amené la femme, je suis content”, a déclaré Netanyahu. Il a remercié le président russe Vladimir V. Poutine et a déclaré: “Je n’ajouterai rien d’autre”.

L’accord constitue un rare moment de coopération difficile entre deux États qui ont combattu plusieurs guerres et contestent encore la souveraineté d’une étendue de terre, le plateau du Golan, qu’Israël a conquise depuis la Syrie en 1967.

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Il met également en évidence la multiplication des vaccins une caractéristique de la diplomatie internationale. Et reflète un vaste e disparité croissante entre les États riches, comme Israël, qui ont fait des progrès significatifs avec les vaccins contre les coronavirus et pourraient bientôt revenir à une sorte de normalité – et les pauvres, comme la Syrie, qui ne l’ont pas fait.

Parmi les Palestiniens, la nouvelle de l’accord Israël-Syrie a accru la frustration face au faible nombre de vaccins qu’Israël fournit aux Palestiniens vivant dans les territoires occupés. Israël n’a fourni que quelques milliers de vaccins aux quelque 2,8 millions de Palestiniens vivant en Cisjordanie occupée, et la semaine dernière, le gouvernement israélien a brièvement retardé la livraison d’un premier lot de vaccins à Gaza, où vivent près de deux millions de personnes.

Israël fait valoir que les accords d’Oslo l’exonèrent de la responsabilité de fournir des soins de santé aux Palestiniens. Mais les militants des droits et les Palestiniens citent le quatrième Convention de Genève, qui oblige une puissance occupante à se coordonner avec les autorités locales pour maintenir la santé publique dans un territoire occupé.

Les responsables israéliens l’ont fait Elle a dit ils doivent vacciner leur propre population avant de s’adresser aux Palestiniens. Mais l’accord avec la Syrie envoie un message différent, a-t-il déclaré Khaled Elgindy, chercheur et ancien conseiller des dirigeants palestiniens.

“Israël est prêt à fournir des vaccins aux Syriens en dehors de leurs frontières, mais en même temps à ne pas les fournir à une énorme population occupée dont ils sont légalement responsables”, a déclaré Elgindy. “Cela semble envoyer le message qu’ils essaient délibérément d’éviter leur responsabilité légale de prendre soin du bien-être de cette population occupée.”

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Parmi les Israéliens, l’échange de prisonniers a soulevé des inquiétudes quant à la façon dont un civil a pu traverser la frontière hautement contrôlée et tendue avec la Syrie sans être détecté par les autorités israéliennes.

La femme de 23 ans est entrée en Syrie près du mont Hermon le 2 février sans avoir été initialement repérée par les forces israéliennes ou syriennes, a déclaré le responsable. Son nom ne peut actuellement pas être publié sur décision du tribunal.

Israël n’a appris qu’elle avait disparu que lorsque ses amis ont informé la police de sa disparition. Elle n’est entrée en détention syrienne qu’après qu’un civil syrien qui s’est approché d’elle s’est rendu compte qu’elle était israélienne et a appelé la police.

Israël a ensuite demandé à la Russie – un allié syrien avec une forte présence militaire dans le pays – de l’aider à négocier sa libération. La Russie et Israël se sont coordonnés lors d’incidents similaires dans le passé. En 2016, la Russie a aidé à négocier le retour d’un char israélien détourné par les forces syriennes en 1982 au Liban. En 2019, Moscou a facilité le retour du corps d’un soldat israélien tué dans le même affrontement, Zachary Baumel.

La femme a été élevée dans une famille ultra-orthodoxe dans une colonie de Cisjordanie, et aurait tenté d’entrer illégalement dans les voisins arabes d’Israël – une fois en Jordanie et une fois à Gaza. Les deux fois, elle a été arrêtée par les forces israéliennes, renvoyée, interrogée et mise en garde de ne plus recommencer.

Les négociateurs israéliens ont tenté d’agir rapidement pour éviter une répétition de la crise suite à la disparition à Gaza d’Avera Mengistu, un homme ayant des antécédents de maladie mentale qui est entré dans la bande de Gaza en 2014 et est depuis détenu par le Hamas, le groupe militant, ce qui augmente souvent le prix de sa sortie.

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Netanyahu s’est entretenu deux fois directement avec Poutine, tandis que le conseiller israélien à la sécurité nationale Meir Ben-Shabbat a communiqué avec son homologue russe, Nikolai Patrushev.

Les Syriens ont d’abord appelé à la libération de deux résidents syriens du plateau du Golan emprisonnés en Israël, mais cet accord a échoué après qu’il a été découvert que les deux ne souhaitaient pas retourner en Syrie.

Israël a alors offert de libérer les deux pasteurs et, à un moment des négociations, la possibilité de vaccins a été soulevée.

Le cabinet israélien a voté pour accepter les termes de l’accord mardi, le même jour que le jeune homme de 23 ans a été transporté par avion à Moscou. Après de nouvelles négociations entre des responsables israéliens et russes, elle a été renvoyée en Israël jeudi.

A Moscou, les responsables n’avaient offert aucune confirmation d’un tel accord à la fin de samedi, et les médias russes n’ont diffusé que des rapports citant des publications israéliennes.

Mais depuis des mois, le gouvernement russe utilise intelligemment son vaccin dans la diplomatie de l’Amérique latine au Moyen-Orient. Pas plus tard que jeudi, l’envoyé spécial de M. Poutine en Syrie, Alexandre Lavrentiev, a suggéré que la Russie fournirait son vaccin Spoutnik V à la Syrie dans une interview à l’agence de presse Tass.

Patrick Kingsley a rapporté de Jérusalem, Ronen Bergman de Tel Aviv et Andrew E. Kramer de Moscou. Hwaida Saad a contribué aux rapports de Beyrouth et de Carol Sutherland du Moshav Ben Ami, Israël.