« Je suis allé voir l’arbitre à plein temps et je lui ai dit » tu es un tricheur «  » – Eoin Hand se souvient de la défaite controversée de l’Irlande en 1981 en Belgique

Quatre décennies plus tard, Eoin Hand fait toujours la grimace en évoquant les événements du 25 mars 1981 au stade du Heysel à Bruxelles.

Même maintenant, un rapide coup d’œil à la bibliothèque YouTube de la défaite 1-0 de l’Irlande en éliminatoires de la Coupe du monde face à la Belgique révèle les décisions manifestement absurdes de l’arbitre portugais Raul Nazare.

Le passage du temps n’a pas changé l’idée que tout n’allait pas bien en cette nuit de printemps nuageuse devant 47 000 fans, dont plusieurs milliers de supporters irlandais.

En effet, à la fin de la décennie, des preuves avaient émergé d’une culture de la corruption au sein d’éléments du jeu belge, même si cette nation n’était pas la seule à cet égard.

Quatre décennies plus tard, il s’est passé beaucoup de choses dans le football irlandais depuis que l’équipe de Hand a perdu contre un but très disputé à trois minutes de la fin après avoir vu un but parfaitement légitime de Frank Stapleton exclu sans raison apparente juste avant la mi-temps.

Le pays a atteint trois finales de Coupe du monde et autant de Championnats d’Europe avec l’apparition révolutionnaire de l’équipe de Jack Charlton à l’Euro 88 qui a réécrit le récit de l’équipe internationale senior.

Pourtant, si Boys In Green était sorti de Bruxelles ce soir-là avec un point – il n’y avait que deux points pour une victoire à l’époque – et que le reste de la saison s’était déroulé comme ça, l’Irlande serait entrée en finale de la Coupe de France. le Mondial 1982 en Espagne.

Vol

Ironiquement, qui était là pour assister au vol de nuit du football irlandais et qui a été l’un des premiers à exprimer son dégoût face à ce qui s’est passé en 90 minutes ?

Oui, Big Jack qui était là dans le cadre de son travail pour la hiérarchie des entraîneurs de l’UEFA, ce qu’il a fait en tandem alors qu’il était entraîneur de Sheffield Wednesday.

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Les deux incidents clés se sont produits à la fin de chaque mi-temps : le premier lorsque les visiteurs ont marqué un coup franc profond dans la moitié de terrain belge.

« Nous avons eu un but parfaitement bon de Frank Stapleton refusé sans aucune raison donnée par l’arbitre », se souvient Hand.

Tony Grealish (r) et Gerry Daly (c) se plaignent à l’arbitre Raul Nazare (l) après avoir annulé le but de Frank Stapleton

« Le coup franc était un stratagème d’Arsenal que nous avons utilisé. Liam Brady a tiré le coup franc juste à l’extérieur de la surface sur le côté droit, son pied gauche en a fait un in-swinger.

« Il s’arrêtait dans son approche, se tournait comme pour s’éloigner mais revenait après un pas pour mettre immédiatement le ballon dans la surface pour Frank qui savait instinctivement ce que Liam faisait.

« Frank est arrivé devant son buteur en chronométrant parfaitement sa course et, bang, il a marqué son but. Cela a parfaitement fonctionné.

« Le juge de ligne était satisfait du but, mais l’arbitre s’est tout de même approché de lui et a signalé ‘pas de but, hors-jeu’. C’était ridicule parce que Frank était à environ cinq mètres. »

Le match ouvert avait vu les deux équipes – dans un groupe incroyablement difficile qui comprenait également la France et les Pays-Bas se battre pour les deux places de qualification – s’approcher du but.

Mais à la 87e minute du match, il semblait que les Irlandais réclameraient un match nul inestimable.

Tricher

« Le but avec lequel la Belgique a remporté le match très près de la fin du match était tout aussi mauvais que la décision précédente », ajoute Hand qui ne gagnait que 12 000 £ par an sur place alors que son assistant Terry Conroy ne recevait qu’un seul tarif fixe. pour le match par la FAI.

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« Eric Gerets a créé un coup franc juste à l’extérieur de notre zone avec un plongeon sur le défi de Steve Heighway. Le plongeon n’était pas courant à l’époque, mais il n’y avait certainement pas de faute.

« Rene Vandereycken a tiré le coup franc, a frappé le haut de la barre transversale et a sauté en l’air.

« Alors qu’il descendait, Jan Ceulemans est entré et a mis les deux bras sur Seamus McDonagh, l’a maintenu et a dirigé le ballon. Un lancer franc.

« Je suis allé directement le voir à plein temps et je lui ai dit » tu es un tricheur, tu as pris de l’argent et tu as été soudoyé « .

« Il aurait dû me poursuivre pour cela, cela ne fait aucun doute. Il aurait dû faire de même pour ce que Liam Brady lui a dit.

« Nous étions cousus et il n’y avait aucun moyen de tirer quoi que ce soit du jeu, quoi qu’il arrive.

« Ça se passait bien pour le tirage au sort.

« Notre attaquant Mickey Walsh – qui jouait pour Porto à l’époque – nous a prévenus avant le match à Nazare.

« Nous étions donc très méfiants avant qu’un ballon ne soit botté cette nuit-là.

« Même à la mi-temps, après qu’il ait pris une série de cinquante et cinquante décisions à la belge, j’ai dit aux joueurs de faire très attention, surtout avec leurs tacles dans la surface de réparation.

« Mon opinion était que nous jouions contre 12 hommes, voire plus.

« Ce qui l’a rendu encore plus décevant, c’est que nous avons été si disciplinés toute la soirée et que nous méritions au moins un point et peut-être une victoire.

« Un point nous aurait qualifiés car nous avons laissé les Français à la différence de buts pour la deuxième place derrière la Belgique qui menait le groupe. Les Pays-Bas n’ont terminé que quatrièmes !

Bouleversé

Dans le décor sombre du vestiaire extérieur, Hand et ses joueurs étaient assis, choqués et déçus.

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Le manager de la République d’Irlande Eoin Hand (à droite) proteste contre l’arbitre portugais Raul Nazare après le match de qualification du Groupe 2 de la Coupe du Monde de la FIFA entre la Belgique et la République d’Irlande au stade du Heysel à Bruxelles

« L’ironie suprême est que Jack Charlton était présent en tant qu’observateur de l’UEFA !

« Jack est entré à plein temps dans les vestiaires où tout le monde était affalé sur les sièges, bouleversé après avoir fourni un tel effort.

« ‘C’est l’acte d’arbitrage le plus honteux que j’aie jamais vu’, a déclaré Jack, ‘je vais le signaler’, c’était une honte sanglante.’

« Il a senti qu’il devait sympathiser avec nous.

« Bien sûr, si nous avions atteint le point, il n’aurait pas obtenu le poste en Irlande cinq ans plus tard. »

Avec le recul, Hand fait écho aux sentiments exprimés par ses prédécesseurs.

« Nous avons toujours été derrière le ballon huit avec les arbitres simplement parce que la FAI a traité les arbitres.

« L’hébergement des arbitres était médiocre lorsqu’ils venaient jouer des matchs à Dublin par rapport à la façon dont ils étaient suivis dans d’autres pays.

« Il y a eu des offres de cadeaux de la part des associations hôtes. »

Alors que l’Irlande a battu les Français 3-2 dans une Lansdowne Road palpitante en septembre suivant, forçant Michel Platini et sa compagnie à gagner les deux matchs restants pour réclamer des billets pour l’Espagne pour la différence de buts aux dépens de l’Irlande, la nature de la défaite a eu un impact sur l’équipe pour le campagne des Championnats d’Europe suivants.

« La façon dont nous ne nous sommes pas qualifiés a certainement influencé la campagne de qualification pour l’Euro 84.

« On pourrait facilement dire que c’était le tour de qualification le plus difficile auquel l’Irlande ait jamais participé.

« La France a atteint les demi-finales de la Coupe du monde et la Belgique a atteint le deuxième tour, tandis que les deux pays ont également bien performé lors du tournoi de 1986.

« Avant le début du groupe, les Pays-Bas avaient été finalistes des Coupes du monde 1974 et 1978, tandis que la Belgique était finaliste des Championnats d’Europe 1980. »

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