La campagne de Napoléon au Moyen-Orient toujours controversée deux siècles plus tard

Le Caire (AFP)

La campagne sanglante de Napoléon Bonaparte en Égypte et en Palestine, qui a marqué le début du colonialisme européen moderne au Moyen-Orient, reste controversée deux siècles après la mort de l’empereur français.

Le général corse a navigué vers l’est avec 300 navires en 1798, dans le but de conquérir l’Égypte et de bloquer une route cruciale entre la Grande-Bretagne et ses territoires coloniaux en Inde.

C’était une occupation qui aurait fait des milliers de morts en Égypte et en Palestine.

Mais Bonaparte a également fait appel à environ 160 universitaires et ingénieurs, qui ont produit des montagnes de recherches qui joueraient un rôle clé dans la transformation de l’Égypte en un État moderne.

Pour l’écrivain égyptien Mohamed Salmawy, s’exprimant en vue du bicentenaire de la mort de Napoléon le 5 mai, l’entreprise était un mélange de «feu et lumière».

“C’était définitivement une campagne militaire, et les Egyptiens ont résisté aux forces françaises. Mais c’était aussi le début d’une ère de progrès intellectuel”, a-t-il dit.

La «Description de l’Egypte» issue de la mission était un récit encyclopédique de la société, de l’histoire, de la faune et de la flore égyptiennes.

La découverte de la pierre de Rosette par les troupes françaises a également permis pour la première fois le déchiffrement des hiéroglyphes, ouvrant le champ de l’égyptologie.

Le souverain Mohamed Ali s’est fortement inspiré de la recherche napoléonienne pour construire l’État égyptien moderne, explique l’écrivain franco-égyptien Robert Sole.

Mais le nationaliste arabe Gamal Abdel Nasser, qui a contribué à renverser la dynastie de Mohamed Ali en 1952, a utilisé l’épisode pour promouvoir une identité nationale anticoloniale.

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Pour l’historien Al-Hussein Hassan Hammad de l’Université Al-Azhar au Caire, les scientifiques de Napoléon étaient, comme ses troupes, en mission impériale «de servir la présence française en Egypte … et d’exploiter ses richesses».

– Répression –

Lorsque la flotte de Bonaparte jeta l’ancre en 1798 près d’Alexandrie, il ordonna aux soldats de barbouiller les murs avec le message: «Egyptiens, on vous dira que je viens détruire votre religion: c’est un mensonge, ne le croyez pas!

Mais ses revendications de tolérance religieuse ont rapidement cédé la place à la répression après le renversement de la dynastie mamelouke vieille de plusieurs siècles en juillet 1798.

Lorsque les Égyptiens se sont révoltés contre leurs occupants en octobre, les troupes françaises ont brutalement réprimé la révolte.

Ils ont tué des milliers de personnes et ont même bombardé la mosquée Al-Azhar, une autorité clé pour les musulmans sunnites du monde entier.

De nombreux Egyptiens considèrent aujourd’hui cet épisode comme “la première agression impérialiste de l’ère moderne contre l’Orient musulman”, a déclaré Sole.

Ce sentiment se retrouve dans la bande de Gaza voisine.

Napoléon a conquis l’ancienne ville portuaire avec peu de résistance en février 1799, après avoir traversé le désert du Sinaï après que l’amiral britannique Horatio Nelson ait détruit sa flotte.

“C’est un petit homme qui a causé beaucoup de chaos dans cette région”, a déclaré Ghassan Wisha, responsable de l’histoire à l’Université islamique de Gaza.

“Napoléon est venu ici non seulement avec des soldats, mais aussi avec des scientifiques et des spécialistes agricoles. Mais il a utilisé la science pour justifier l’occupation. Il a menti.”

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– “Image sombre en négatif” –

Rashad al-Madani, un professeur d’histoire de Gaza à la retraite, a déclaré que la ville était “un centre pour le miel, le pétrole et l’agriculture, et un point stratégique entre l’Asie et l’Europe”.

Napoléon écrit que les collines de Gaza, couvertes de «forêts d’oliviers», lui rappellent le Languedoc dans le sud de la France.

Deux siècles plus tard, ces bosquets cèdent la place à une forêt de béton.

Gaza abrite deux millions de Palestiniens, dont beaucoup sont des réfugiés, dirigés par le mouvement islamiste Hamas et étranglés par un blocus israélien.

Madani a rappelé à ses étudiants le massacre par Napoléon de quelque 3 000 personnes dans la ville portuaire de Jaffa, plus haut sur la côte.

“L’occupation française était pire que celle d’Israël”, a-t-il dit.

De petits souvenirs de Napoléon restent à Gaza.

Le Qasr al-Basha, le palais du Pacha où resterait le futur empereur, est toujours debout.

C’est un bâtiment en grès modeste entouré de bâtiments en béton minables et de câbles électriques.

Le palais, construit pour la première fois au XIIIe siècle, portait depuis longtemps le nom de Napoléon.

Mais de manière significative, après que le mouvement islamiste Hamas a pris le pouvoir à Gaza en 2007, il a changé de nom.

Le palais est devenu un musée et la chambre du premier étage où logeait le général, maintenant non meublée, regorge d’objets byzantins.

«Les habitants de Gaza ont aujourd’hui une image sombre et négative de toutes les campagnes militaires, y compris celle de Napoléon», a déclaré Wisha.

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– “Toujours sensible” –

C’est à Acre, une ville portuaire endormie plus au nord, que les Palestiniens ont trouvé un héros local dans la lutte contre Napoléon.

Ahmad al-Jazzar est toujours admiré par beaucoup pour avoir résisté à un siège français écrasant pendant deux mois.

“Dans nos livres d’histoire, Ahmad al-Jazzar est considéré comme un personnage fort, un héros”, a déclaré Madani.

Mais Jazzar – en arabe signifie «boucher» – était aussi «un être cruel, un agresseur», a-t-il dit.

“Beaucoup d’étudiants n’ont pas aimé quand je leur ai dit.”

Et le rival français du leader arabe suscite des réactions similaires et fortes.

Marianne Khoury, la productrice exécutive du film de l’égyptien Youssef Chahine Adieu Bonaparte, a déclaré que la campagne de Napoléon était encore “excessivement controversée”.

Pour beaucoup en France, le film de 1985 était “inacceptable”, a-t-il déclaré.

“Comment Chahine, un réalisateur arabe, oserait-il parler de Bonaparte?”

Certains Egyptiens, pour leur part, reconnaissent les progrès scientifiques induits par l’invasion française.

“Mais en même temps, il y a l’aspect colonial, qui est encore délicat, et de nombreux Egyptiens ne l’acceptent pas”, a-t-il déclaré.

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