La double gloire de la Belgique à Barcelone

Le luxueux Real Club de Polo de Barcelona a de nouveau été le lieu de la dernière journée de compétition, les huit meilleures équipes se sont avancées jeudi pour voir qui reviendrait à la maison avec la gloire. Barcelone est devenue un favori des athlètes et des fans et 2022 marque le 125e anniversaire du Real Club de Polo et la neuvième année où il a accueilli les finales de la Longines FEI Jumping Nations Cup ™.

En plus du trophée emblématique à gagner, la finale proposait un prize pool de 1,25 million d’euros et de belles montres Longines proposées, ainsi que des bonus pour les doubles sans faute. Et bien sûr, un seul billet pour Paris serait un autre pot d’or pour une équipe chanceuse.

Cette fois, la limite des 85 secondes n’a pas été déterminante dans le parcours très technique de Santiago Varela. Mais le niveau de difficulté est monté d’un cran depuis jeudi, avec une triple combinaison aussi compliquée que celle d’Herning, et une ligne d’arrivée qui a nécessité des changements d’équilibre, de direction et de rythme, au fur et à mesure que les distances se rapprochaient avant que les Longines ne rayonnent devant la porte d’entrée.

La France menait après le Jour 1, après avoir réussi quatre sans-fautes parfaits. L’Irlande les poursuit, suivie de l’Espagne, de la Belgique, de la Suisse, de l’Allemagne, des Pays-Bas et de la Grande-Bretagne. Mais avec les scores recommencés à zéro, la porte était ouverte à n’importe quelle nation pour remporter la coupe.

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A mi-course, le classement avait déjà connu quelques soubresauts. La France était toujours dans le coup, mais était à égalité avec le meilleur score possible de zéro avec la Suisse, la Belgique et l’Espagne. Les Pays-Bas et la Grande-Bretagne avaient chacun 4 points et l’Allemagne et l’Irlande étaient aux prises avec 8 et 12 respectivement.

Le deuxième lot de deux combos de chaque équipe avait la pression sur eux, car les premières places étaient encore loin d’être décidées.

Une par une, les équipes sont tombées en disgrâce ou ont vu une opportunité de prendre le butin. Ce ne devait pas être cette année pour la Grande-Bretagne ou l’Irlande, vainqueurs de 2019, malgré un joli filet de l’Irlandais Michael Pender, tout juste 23 ans, avec le HHS Calais.

De même, l’Allemagne et l’Espagne ont lutté avec des points de pénalité sur la piste intimidante de Varela. Heureusement, le public local a pu assister à une incroyable chevauchée d’Alberto Marquez Galobardes et Aldo du Manoir. L’arène entière est restée silencieuse pendant son tour, avant que les fans n’explosent et ne sautent sur leurs pieds alors que les deux passaient la dernière barrière sans clôtures.

À la fin des choses, les Pays-Bas espéraient toujours rester à la chasse et voir une répétition de la victoire de l’an dernier. Mais avec Harrie Smolders et Monaco NOP, deux vainqueurs presque indiscutables, accumulant des points de pénalité, ce n’était pas censé être leur année.

La Suisse et la Belgique visaient la seule place olympique, la France étant déjà assurée d’être le pays hôte. Les concurrents finaux de chaque pays avaient le monde derrière eux.

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L’ancien numéro 1 mondial et champion olympique suisse Steve Guerdat a réalisé un fantastique parcours sans faute avec Vendard de Cerisy pour mettre la pression sur la Belgique et la France. Le Suisse avait été déçu de son histoire à Barcelone, mais allait-il finalement changer avec Guerdat, en remplacement de Niklaus Rutschi du chef d’Equipe Michel Sorg ?

Jérôme Guery a définitivement répondu à cette question. Un tour sans faute de lui et Quel Homme de Hus, amoureusement soigné par son épouse Brianna Lobreau, donnerait à la Belgique le titre de la Longines Jumping Nations Cup ™ et la place à Paris. Un match nul signifierait un bond en avant avec la Suisse et peut-être la France, qui avait auparavant vu une double victoire de Simon Delestre et Cayman Jolly Jumper.

Manœuvrant prudemment le long du parcours, Guery a mené son étalon Holsteiner de 16 ans à travers la dernière ligne impossible sans que les chenilles ne touchent le sol pour cimenter le triomphe de la Belgique.

Cela laissait la France voir où ils se retrouveraient pour le week-end. Le médaillé olympique et ancien numéro 1 mondial Kevin Staut a signé un doublé avec la Scuderia 1918 Viking d’la Rousseri. Bien que la France ait été à égalité de 4 points avec la Suisse, leurs temps étaient un peu plus rapides, leur donnant la médaille d’argent et la Suisse celle de bronze.

Guery, le héros du jour, a déclaré : « Je me sens vraiment bien. Il y avait beaucoup de pression et je savais que je devais piloter clairement. Nous sommes tellement contents! « 

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Son coéquipier Gregory Wathelet a fait écho aux sentiments de Guery : « Nous pouvions voir que c’était un parcours difficile. La dernière ligne était très difficile. Je suis très heureux de faire partie de cette équipe aujourd’hui ».

Koen Vereecke a qualifié l’expérience de « une fois dans une vie » événement, tandis que Gilles Thomas ajoutait : « J’étais très content quand j’ai franchi la ligne et je savais que j’étais libre. C’est ma première Coupe des Nations et j’ai le privilège d’en faire partie ».

Le chef d’équipe Peter Weinberg a eu un bon palmarès avec Team Belgium ces derniers temps. « Tous nos cavaliers sont très forts avec d’excellents chevaux », a-t-il déclaré avant de se rendre à la cérémonie de remise des prix. « Nous avons montré que nous pouvions supporter la pression. Je suis vraiment très content d’eux ! »

Les célébrations peuvent se terminer en Espagne, mais il y a plus d’action Jumping sur le chemin. La série Longines Jumping World Cup ™ reprend le week-end prochain, avec la première compétition de la Ligue nord-américaine à Sacramento samedi soir. Capturez toutes les émotions FEI TV.

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