La France restitue 26 artefacts et œuvres d’art pillés au Bénin

Vingt-six œuvres d’art saisies par les soldats coloniaux français en 1892 sont retournées à Bénin Mercredi, une étape importante dans la longue lutte des pays africains pour récupérer les artefacts pillés.

Les œuvres, qui comprennent les portes du palais d’Abomey, les trônes royaux et les bâtons de danse guerrière, ont été formellement accueillies au Bénin lors d’une cérémonie présidée par le président Patrice Talon.

Talon a reçu les travaux du gouvernement français à Paris mardi.

« Ce retour est un témoignage de qui nous avons été, un témoignage que nous avons existé auparavant, un témoignage de ce que nous avons connu », a déclaré Talon devant un public comprenant des représentants des familles royales du Bénin.

Les artefacts seront dans un premier temps conservés dans un musée de la ville de Ouidah avant d’être transférés dans un nouveau musée en construction à Abomey, qui abrite les palais royaux du royaume du Dahomey.

La restitution est la plus importante que la France ait faite à une ancienne colonie, mais elle ne représente qu’une fraction des 5 000 œuvres que le Bénin cherche à restituer et des dizaines de milliers d’œuvres africaines saisies en France.

On pense qu’environ 90 % du patrimoine culturel de l’Afrique se trouve en Europe. Le musée du quai Branly contient à lui seul environ 70 000 objets africains. Un rapport de 2018 commandé par le gouvernement français indique qu’environ 46 000 d’entre eux devraient bénéficier d’un rapatriement.

Ce rapport, rédigé par l’économiste sénégalais Felwine Sarr et l’historienne de l’art française Bénédicte Savoy, recommandait la restitution intégrale de tous les objets pris de force ou prétendument acquis à des conditions abusives.

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La France a restitué de nombreux autres articles aux anciennes colonies d’Afrique et dit qu’elle a l’intention de continuer à le faire. Mais les partisans de la restitution, dont Talon, ont déclaré que le processus était trop lent et de portée limitée.

Plusieurs autres musées et gouvernements européens ont également décidé de restituer des œuvres d’art à l’Afrique à un moment où ses institutions sont aux prises avec l’héritage culturel du colonialisme.

Le gouvernement allemand a annoncé en avril son intention de restituer l’année prochaine les bronzes du Bénin, des sculptures en relief en alliage de cuivre du Royaume du Bénin, au Nigeria.

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