La nouvelle mission IXPE de la NASA ouvre les yeux et est prête à être découverte !

Représentation d’artiste d’IXPE en orbite terrestre. crédit : NASA

NasaLes derniers yeux aux rayons X sont ouverts et prêts à être détectés !

Après avoir passé un peu plus d’un mois dans l’espace, IXPE est déjà opérationnel et se concentre sur certains des objets les plus chauds et les plus énergétiques de l’univers.

Un effort conjoint entre la NASA et l’Agence spatiale italienne, IXPE est le premier observatoire spatial dédié à l’étude de la polarisation des rayons X provenant d’objets tels que les supernovae et les trous noirs. La polarisation décrit comment la lumière des rayons X est dirigée lorsqu’elle se déplace dans l’espace.

« Le début des observations scientifiques d’IXPE marque un nouveau chapitre dans l’astronomie aux rayons X », a déclaré Martin Weisskov, chercheur principal de la mission au Marshall Space Flight Center de la NASA à Huntsville, en Alabama. « Une chose est sûre : on peut s’attendre à l’inattendu.

Cassiopée AX Ray et Optique

La même chaise est un vestige de supernova. Crédit : Rayons X : NASA/CXC/SAO ; Optique : NASA/STSCI

Le 9 décembre, IXPE a lancé une fusée Falcon 9 sur une orbite à 370 miles (600 km) au-dessus de l’équateur terrestre. Le bras de l’observatoire, qui fournit la distance nécessaire pour focaliser les rayons X sur ses détecteurs, a été déployé avec succès le 15 décembre. L’équipe IXPE a passé les trois semaines suivantes à vérifier la capacité de l’observatoire à manœuvrer, pointer et aligner les télescopes.

Au cours de ces tests, l’équipe a pointé IXPE sur deux cibles brillantes pour l’étalonnage : 1ES 1959 + 650, un noyau galactique trou noir avec des jets tirant dans l’espace ; Le SMC X-1, une étoile morte en rotation, ou pulsar. La luminosité de ces deux sources a permis à l’équipe IXPE de voir plus facilement où les rayons X frappent les détecteurs IXPE sensibles à la polarisation et de faire de petits ajustements à l’alignement des télescopes.

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Quelle est la prochaine étape pour IXPE ?

Le 11 janvier, IXPE a commencé à observer sa première cible scientifique officielle – Cassiopeia A, ou Cas A – le vestige d’une étoile massive qui a explosé dans une supernova il y a environ 350 ans dans notre région. Voie Lactée galaxie. Les supernovae sont remplies d’énergie magnétique et accélèrent les particules à presque la vitesse de la lumière, ce qui en fait des laboratoires pour étudier la physique extrême de l’espace.

IXPE fournira des détails sur la structure du champ magnétique de Cas A qui ne peuvent pas être observés autrement. En étudiant la polarisation des rayons X, les scientifiques peuvent déterminer la structure détaillée de son champ magnétique et les emplacements où ces particules prennent de la vitesse.

Les observations IXPE sur Cas A dureront environ trois semaines.

« Mesurer les polarisations des rayons X n’est pas facile », a déclaré Weisskov. « Vous devez collecter beaucoup de lumière et la lumière non polarisée agit comme un bruit de fond. La détection du signal polarisé peut prendre un certain temps. »

En savoir plus sur la mission IXPE

IXPE transmet des données scientifiques plusieurs fois par jour à une station au sol exploitée par l’Agence spatiale italienne à Malindi, au Kenya. Les données circulent de Malindi vers le centre d’opérations de mission IXPE du laboratoire de physique atmosphérique et spatiale de l’Université du Colorado à Boulder (LASP), puis vers le centre d’opérations scientifiques IXPE de la NASA Marshall pour traitement et analyse. Les données scientifiques pour IXPE seront accessibles au public auprès du High Energy Astrophysical Sciences Research Center du Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland.

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L’équipe des opérations scientifiques de Marshall coordonne également avec l’équipe des opérations de la mission du LASP pour planifier les observations scientifiques. La mission prévoit de surveiller plus de 30 cibles prévues au cours de sa première année. La mission étudiera les trous noirs supermassifs distants avec des jets de particules énergétiques illuminant leurs galaxies hôtes. IXPE sondera également l’espace-temps déformé autour des trous noirs de masse stellaire et mesurera leurs rotations. D’autres cibles prévues incluent divers types d’étoiles à neutrons, tels que des pulsars et des magnétars. L’équipe scientifique a également consacré environ un mois à l’observation d’autres choses intéressantes qui pourraient apparaître dans le ciel ou s’allumer de manière inattendue.

IXPE est une collaboration entre la NASA et l’Agence spatiale italienne avec des partenaires scientifiques et des collaborateurs dans 12 pays. Ball Aerospace, dont le siège est à Broomfield, Colorado, gère les opérations des engins spatiaux.

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