La manœuvre s’annonce délicate pour la sonde. – Document à distribuer / NASA / Goddard / Arizona State University / AFP

Il a quitté la Terre en 2016. Après quatre ans de voyages et d’observation, la sonde américaine Osiris-Rex doit descendre ce mardi à la surface de l’astéroïde Bennu a
prélever des échantillons de sol et ramenez-les sur Terre. Avec l’espoir que ces découvertes pourront nous éclairer
sur la formation du système solaire.

L’astéroïde a été soigneusement choisi pour cette mission. Bennu a un diamètre de 490 mètres et sa surface aurait dû être recouverte de sable “comme une plage”, comme le pensaient les scientifiques en se basant sur les observations du télescope, a déclaré Dante Lauretta de l’Université de l’Arizona lors d’une conférence téléphonique. scientifique de mission. Une telle surface aurait assuré une opération d’échantillonnage en toute sécurité.

Une touche de quelques secondes

Mais en arrivant près du pavé à la fin de 2018, des images ont montré qu’il était en fait recouvert de roches. “La surface est rugueuse, accidentée, rocheuse”, a décrit le scientifique. L’équipe a passé l’année 2019 à cartographier méticuleusement la surface pour sélectionner le site le plus sûr pour l’échantillonnage: Nightingale Crater.

Ce mardi, le vaisseau spatial doit s’approcher lentement de Bennu, puis déployer un bras d’échantillonnage et cibler une zone relativement plate de huit mètres de diamètre aussi large que quatre parkings. “Des années de préparation et de travail acharné de la part de cette équipe se résumeront à ce contact avec le sol pendant cinq à dix secondes”, résume Mike Moreau, chef de projet adjoint à la NASA.

Pour une poignée de gravats

En touchant le sol, le robot soufflera de l’azote, qui formera des grains volants qui seront ensuite récupérés par le bras d’Osiris-Rex. Le but est de collecter au moins 60 grammes. Selon Mike Moreau, il y a jusqu’à 30% de chances que le bras ne ramasse pas assez de matière, par exemple si le contact est sur une grosse pierre au lieu de grains plus fins. Les ingénieurs situés à plus de 320 millions de kilomètres ne peuvent garantir une précision absolue. Si cette tentative n’est pas concluante, une seconde pourrait avoir lieu en janvier dans un autre cratère.

En mars 2021, Osiris-Rex entamera son long voyage de retour sur Terre. Finalement, il sortira le container contenant les échantillons pour un atterrissage dans le désert de l’Utah, ralenti par un parachute, le 24 septembre 2023. Avant cela, les grounders se préparent à analyser les échantillons d’un autre astéroïde, Ryugu, qu’il a visité. Sonde japonaise Hayabusa 2 l’année dernière. Le retour sur Terre de cette poussière est prévu le 6 décembre.

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