L’aube de l’humanité a reculé de 30 000 ans

Formation d’Omo-Kibish dans le sud-ouest de l’Éthiopie, dans la vallée du Rift est-africain. La région est une zone de forte activité volcanique et une riche source de restes humains et d’artefacts anciens tels que des outils en pierre. Crédit : Céline Vidal

Les restes humains les plus anciens d’Afrique de l’Est remontent à plus de 230 000 ans.

L’âge des plus anciens fossiles d’Afrique de l’Est largement reconnus comme représentant notre espèce, homme sain d’esprit, a longtemps été incertain. Aujourd’hui, la datation d’une éruption volcanique massive en Éthiopie révèle qu’ils sont beaucoup plus anciens qu’on ne le pensait auparavant.

Les restes – connus sous le nom d’Omo I – ont été trouvés en Éthiopie à la fin des années 1960, et les scientifiques ont essayé de les dater avec précision depuis lors, en utilisant les empreintes chimiques des couches de cendres volcaniques au-dessus et au-dessous des sédiments dans lesquels les fossiles ont été trouvés.

Une équipe internationale de scientifiques, dirigée par l’Université de Cambridge, a réévalué l’âge des restes d’Omo I – et homme sain d’esprit en tant qu’espèce. Les tentatives précédentes pour dater les fossiles suggéraient qu’il avait moins de 200 000 ans, mais de nouvelles recherches montrent qu’il doit être plus ancien qu’une éruption volcanique massive qui s’est produite il y a 230 000 ans. Les résultats ont été publiés dans le journal tempérer la nature.

Carte de la formation Omo-Kepish

L’emplacement approximatif de la formation Omo-Kepish est indiqué en rouge. crédit : NASA

Les restes d’Omo I ont été trouvés dans la formation Omo Kibish dans le sud-ouest de l’Éthiopie, dans la vallée du Rift est-africain. La région est une zone de forte activité volcanique et une riche source de restes humains et d’artefacts anciens tels que des outils en pierre. En datant les couches de cendres volcaniques au-dessus et en dessous des matériaux archéologiques et fossiles, les scientifiques ont identifié Omo I comme la première preuve de notre espèce, homme sage

« En utilisant ces méthodes, l’âge généralement accepté des fossiles d’Omo est inférieur à 200 000 ans, mais il y a eu beaucoup d’incertitudes autour de cette date », a déclaré le Dr Céline Vidal du département de géographie de Cambridge, auteur principal du document de recherche. « Les fossiles ont été trouvés en séquence, sous une épaisse couche de cendres volcaniques que personne n’a pu dater avec des techniques radiométriques car les cendres sont si fines. »

Chercheurs à Omo Kepish

Des chercheurs de la formation géologique d’Omo Kebesh dans le sud-ouest de l’Éthiopie. crédit : dino

dans le cadre d’un Projet de quatre ans Dirigés par le professeur Cliff Oppenheimer, Vidal et ses collègues ont tenté de dater toutes les éruptions volcaniques majeures dans le Rift éthiopien au moment où l’éruption est apparue. homme sain d’esprit, une période connue sous le nom de Pléistocène moyen supérieur.

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Les chercheurs ont collecté des échantillons de pierre ponce dans des sédiments volcaniques et les ont amenés à une taille inférieure à un millimètre. « Chaque éruption a ses propres empreintes digitales – son histoire évolutive sous la surface, qui est déterminée par le chemin suivi par le magma », a déclaré Vidal. « Une fois que les roches sont fracturées, vous pouvez libérer les minéraux à l’intérieur, puis vous pouvez les dater et déterminer la signature chimique du verre volcanique qui maintient les minéraux ensemble. »

Les chercheurs ont mené une nouvelle analyse géochimique pour corréler l’empreinte d’une couche de cendres volcaniques plus épaisse du site de Kamoya Hominin (KHS) avec l’éruption du volcan Shala, à plus de 400 kilomètres. L’équipe a ensuite daté les échantillons de pierre ponce du volcan il y a 230 000 ans. Étant donné que les fossiles d’Omo I ont été trouvés beaucoup plus profonds que cette couche de cendres, ils doivent avoir plus de 230 000 ans.

Formation Omo Kibish Éthiopie

Formation Omo-Kepish dans le sud-ouest de l’Éthiopie. Crédit : Céline Vidal

« J’ai d’abord découvert qu’il y avait une correspondance géochimique, mais nous n’avions pas l’âge de l’éruption de Shalla », a déclaré Vidal. Les échantillons ont été envoyés aux co-auteurs, le Dr Dan Barford et le professeur Darren Mark du Scottish Universities Environmental Research Centre (SUERC) à Glasgow afin qu’ils puissent mesurer l’âge des roches.

« Quand j’ai reçu les résultats et que j’ai découvert que le plus vieux homme sain d’esprit De la zone plus ancienne que prévu, j’étais vraiment excité », a déclaré Vidal.

« La formation Omo-Kepish est un dépôt sédimentaire à grande échelle qui a été à peine consulté et étudié dans le passé », a déclaré le co-auteur et co-responsable de l’enquête sur le terrain, le professeur Asfausen Asrat de l’Université d’Addis-Abeba en Éthiopie. Botswana. « Un examen plus approfondi des couches terrestres de la formation Omo-Kepish, en particulier les couches de cendres, nous a permis de repousser un âge encore plus précoce. homme sain d’esprit Dans la région depuis au moins 230 000 ans.

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Contrairement à d’autres fossiles du Pléistocène moyen, dont on pense qu’ils appartiennent aux premiers stades de homme sain d’esprit « Omo I possédait des caractéristiques humaines modernes indubitables, telles qu’une longue voûte sphérique dans le crâne et le menton », a déclaré le co-auteur, le Dr Aurélien Mounier du Musée de l’Homme à Paris. « Appréciation de la nouvelle histoire, de factoC’est sans conteste le plus ancien homme sain d’esprit En Afrique. »

Omo kebesh crâne

Reproduction du crâne d’Omo-Kebech, Musée des civilisations noires à Dakar (Sénégal). crédit : Guillaume G

Les chercheurs disent que bien que cette étude montre une limite inférieure pour un nouvel âge, homme sain d’esprit En Afrique de l’Est, de nouvelles découvertes et de nouvelles études pourraient prolonger la vie de notre espèce dans le temps.

« Nous ne pouvons déterminer l’histoire de l’humanité que sur la base des fossiles que nous avons, il est donc impossible de dire que c’est l’âge final de notre espèce », a déclaré Vidal. « L’étude de l’évolution humaine est toujours en mouvement : les limites et les délais changent à mesure que notre compréhension s’améliore. Mais ces fossiles montrent à quel point les humains sont résilients : nous avons survécu, prospéré et migré dans une zone qui était très sujette aux catastrophes naturelles. « 

« Ce n’est peut-être pas un hasard si nos premiers ancêtres vivaient dans une vallée du rift si géologiquement active – elle recueillait les précipitations dans les lacs, fournissait de l’eau douce et attirait les animaux, et servait de couloir de migration naturel s’étendant sur des milliers de kilomètres », a déclaré Oppenheimer. « Les volcans fournissaient de merveilleux matériaux pour la fabrication d’outils en pierre, et de temps en temps, nous devions développer nos compétences cognitives lorsque de grandes éruptions volcaniques modifiaient le paysage. »

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« Notre approche médico-légale prévoit un nouvel âge minimum homme sain d’esprit En Afrique de l’Est, mais le défi reste de fournir une couverture, un âge maximum, pour leur émergence, ce qui est largement supposé s’être produit dans cette région », a déclaré la co-auteure, la professeure Christine Lane, directrice du Cambridge Tephra Laboratory où une grande partie de la que de nouvelles découvertes et de nouvelles études prolongent la durée de vie de notre espèce plus loin dans le temps.

« Il existe de nombreuses autres couches de cendres que nous essayons de connecter aux éruptions du rift éthiopien et aux dépôts de cendres d’autres formations sédimentaires », a déclaré Vidal. « Au fil du temps, nous espérons mieux contraindre l’âge des autres fossiles de la région. »

Référence : « Age of the Oldest Known Homo sapiens from East Africa » par Céline M. Vidal, Christine S. Lynn, Asfaussen Asrat, Dan in Barfod, Darren F. Mark, Emma L. Tomlinson, Amdemichael Zavo Tadesse, Jizahijn Yergo, Alain Dino, William Hutchison, Aurelien Monnier et Cliff Oppenheimer, 12 janvier 2022, disponible ici. tempérer la nature.
DOI : 10.1038 / s41586-021-04275-8

La recherche a été financée en partie par le Leverhulme Trust, le Cambridge-Africa ALBORADA Research Fund, le Natural Environment Research Council et le National Environmental Isotope Facility. Céline Vidal est membre du Fitzwilliam College, Cambridge.

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