Quatre ans que la sonde Osiris-Rex est partie rejoindre l’astéroïde Bennu. Dans moins d’un mois, il devrait toucher le sol pour recueillir des échantillons de roches et les ramener sur Terre. Un excellent premier cours!

L’objectif principal de Mission Osiris-Rexconsiste à prélever au moins 60 grammes d’échantillons de roches à la surface duastéroïde Bennu. Dans quelques semaines, le vaisseau spatial va atterrir pendant quelques secondes sur le sol de l’astéroïde et collecter des roches et de la poussière. Ceux-ci seront ensuite reportés dans le fichier Terres. Un excellent premier cours!

Et pour commencer le compte à rebours, le NASA révèle aujourd’hui quelques détails de la mission qualifiée de Toucher et courir (TAG), vous comprenez “Appuyez puis quittez”. Le 20 octobre 2020, ils apporteront les manœuvres d’approche Osiris-Rex sur le site de Rossignol, une zone rocheuse de 16 mètres de diamètre dans lehémisphère nord de Bennu.

Rappelons que ce site a été sélectionné car il contient la plus grande quantité de matériaux à grains fins non obstrués. Malheureusement, il est également entouré de roches de la taille d’un bâtiment. Le vaisseau spatial Osiris-Rex de la taille d’une camionnette doit donc y atterrir avec prudence.

Seulement 16 secondes sur la surface de Bennu

L’opération de récolte devrait durer quatre heures et demie. La sonde doit d’abord quitter son orbite, à environ 770 mètres de la surface duastéroïde Bennu. Après quatre heures de descente et à une altitude de 125 mètres, Osiris-Rex entamera une manœuvre pour ajuster sa position et son la vitesse. Et arrivant à 54 mètres, environ 11 minutes plus tard, il ralentira sa descente et visera son point d’atterrissage sur l’astéroïde.

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Osiris-Rex restera sur la surface de Bennu pendant seulement 16 secondes. Deazote en dessous de pression libéré à ce moment soulèvera les matériaux de la surface qui seront ensuite capturés dans la tête du collecteur d’échantillons de la sonde. Celui-ci aura été déployé à l’avance, lors de la phase de descente. Puis le propulseurs sera activé et Osiris-Rex se déplacera de l’astéroïde à une distance de sécurité.

Ces manœuvres seront effectuées en toute autonomie. Car au moment du TAG, Osiris-Rex et Bennu seront à 334 millions de kilomètres de la Terre. Et il ne faudra pas moins de 18,5 minutes pour que les signaux nous parviennent. Dans ces conditions, il est impossible de contrôler directement la sonde.

Navigation et retour automatiques des échantillons

C’est sur un système de navigation baptisé Traçage des caractéristiques naturelles (NFT) que la sonde appuiera. Les images capturées en temps réel seront comparées à un catalogue d’images. De quoi lui permettre, en fonction des caractéristiques de surface identifiées, de s’assurer qu’il est sur la bonne voie. D’autant que le système NFT est équipé d’une cartographie des dangers du Rossignol ce qui devrait lui éviter tout mal.

Le 22 octobre, la caméra SamCam d’Osiris-Rex capturera des images de la tête du collectionneur de spécimens pour s’assurer qu’elle contient le matériau de surface de Bennu. Deux jours plus tard, c’est le Masse de ces échantillons qui seront vérifiés. Si la collecte réussit, les échantillons seront placés dans la capsule de retour. Sinon, une nouvelle tentative peut être faite sur le site d’atterrissage d’Osprey, au plus tôt en janvier 2021. Le retour des champions sur Terre est prévu pour le 24 septembre 2023 le désert d’Utah (États-Unis).