GUSAU, Nigéria (AP) – Des centaines de filles nigérianes enlevées la semaine dernière dans un internat du nord-ouest du pays ont été libérées, a déclaré mardi un gouverneur de l’État alors que la nation ouest-africaine fait face à une vague d’enlèvements.

Les filles, âgées de 10 ans et plus, vêtues de hijabs bleu clair et pieds nus, se sont entassées dans la salle de conférence de la Government House de l’État de Zamfara. Ils semblaient calmes, discutant entre eux alors qu’ils étaient assis en longues files d’attente alors que les journalistes les photographiaient. Ils recevront un contrôle médical avant d’être rendus à leurs parents.

Le gouverneur de Zamfara, Bello Matawalle, a déclaré que 279 filles avaient été libérées après avoir été kidnappées vendredi dans l’école secondaire gouvernementale pour filles de la ville de Jangebe. Le gouvernement a déclaré la semaine dernière que 317 avaient été enlevés. Il n’était pas clair si le nombre le plus élevé était une erreur ou si certaines filles étaient toujours portées disparues.

“Al Hamdulillah! (Dieu soit loué!) Cela me réjouit le cœur d’annoncer la libération des étudiants kidnappés », a déclaré Matawalle dans un message Twitter tôt mardi.« J’exhorte tous les Nigérians bien intentionnés à se réjouir avec nous car nos filles sont maintenant en sécurité ».

Des responsables ont déclaré que des «bandits» étaient à l’origine de l’enlèvement, faisant référence à des groupes d’hommes armés opérant dans l’État de Zamfara et enlevant pour de l’argent ou pour faire pression pour la libération de leurs membres de prison.

Au moment de l’attaque, un habitant a déclaré à l’Associated Press que des hommes armés avaient également attaqué un camp militaire et un point de contrôle à proximité, empêchant les soldats de répondre à l’école.

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Une des filles a raconté la nuit de leur enlèvement à l’AP.

«Nous dormions la nuit quand nous avons soudainement commencé à entendre des coups de feu. Ils tiraient à l’infini. Nous sommes sortis de nos lits et les gens ont dit que nous devions nous échapper, qu’ils étaient des voleurs », a-t-elle dit. Les responsables ont mis fin à l’entretien avant que la fille ne puisse donner son nom.

Les assaillants l’ont finalement retrouvée avec des camarades de classe et ont pointé des armes sur la tête, a-t-elle déclaré.

«J’avais vraiment peur d’être frappée», a-t-elle dit, ajoutant qu’ils avaient demandé des indications pour les quartiers du personnel et le directeur. “Nous avons dit que nous ne savions pas qui il était.”

Le Nigéria a connu plusieurs attaques et enlèvements de ce type ces dernières années, notamment en 2014, lorsque 276 filles ont été enlevées par les rebelles djihadistes de Boko Haram dans l’école secondaire de Chibok dans l’État de Borno. Plus de 100 de ces filles sont toujours portées disparues.

Boko Haram est opposé à l’éducation occidentale et ses combattants ciblent souvent les écoles. Mais la plupart des attaques dans le Nord-Ouest sont menées par des groupes criminels armés sans une telle idéologie.

La police et l’armée ont tenté de sauver les filles de l’enlèvement de Zamfara, ce qui a provoqué l’indignation internationale. Les responsables n’ont pas précisé si une rançon avait été payée pour leur libération.

“Nous sommes en pourparlers avec les ravisseurs depuis vendredi et sommes parvenus à un accord lundi”, a déclaré le gouverneur, ajoutant que cela assurerait une sécurité supplémentaire dans toutes les écoles de l’Etat.

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Le président Muhammadu Buhari a exprimé “une immense joie” à la libération des filles.

“Je me joins aux familles et aux habitants de l’État de Zamfara pour accueillir et célébrer la libération de ces étudiants traumatisés”, a-t-elle déclaré dans un communiqué. “Etre maintenu en captivité est une expérience douloureuse non seulement pour les victimes, mais aussi pour leurs familles et pour nous tous.”

Le président a appelé à une plus grande vigilance pour empêcher les bandits de mener de telles attaques, mais a averti que payer de l’argent pour la libération des victimes ne ferait que provoquer de nouvelles attaques.

Ernest Ereke de l’Université d’Abuja a convenu que les rançons permettaient aux groupes criminels d’acheter plus d’armes et d’étendre leur pouvoir.

Et l’État nigérian semble de plus en plus faible pour répondre, a-t-il déclaré.

«C’est une entreprise rentable dans un pays où de nombreux jeunes sont pauvres, sans emploi et affamés», a-t-il déclaré. «L’État, qui devrait s’occuper de ces criminels, leur donne du pouvoir en suivant toujours leurs diktats. Ce devrait être l’inverse, c’est-à-dire que les criminels devraient avoir peur de l’État, mais, dans ce cas, c’est l’État qui a peur des criminels ».

“Si l’Etat est incapable de les écraser”, a-t-il ajouté, “cela signifie que quelque chose ne va pas avec l’Etat nigérian”.

Samedi, 24 étudiants, six employés et huit proches ont été libérés après avoir été enlevés le 17 février par le Government Science College de Kagara, au Niger. En décembre, plus de 300 élèves du secondaire de Kankara, dans le nord-ouest du Nigéria, ont été arrêtés puis relâchés. Le gouvernement a déclaré qu’aucune rançon n’avait été payée pour la libération des étudiants.

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Olukoya a rapporté de Lagos, Nigéria. Contribution de l’écrivain AP Carley Petesch à Dakar, Sénégal