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Le prix Nobel de chimie a été décerné à la française Emmanuelle Charpentier et à l’américaine Jennifer Doudna. Ils ont conçu un outil qui permet aux scientifiques de couper l’ADN avec précision, de créer ou de corriger une mutation génétique et de traiter des maladies rares.

Emmanuelle Charpentier de France et Jennifer Doudna d’Amérique ont remporté le prix Nobel de chimie le mercredi 7 octobre. Ceux-ci sont à l’origine d’une grande découverte biomédicale: les «ciseaux Crispr» qui permettent aux scientifiques de couper l’ADN exactement où ils le souhaitent, par exemple pour créer ou corriger une mutation génétique et traiter des maladies rares.

Ce prix leur est décerné pour avoir développé “une méthode d’édition des gènes”, avec “un outil de réécriture du code de la vie”, a déclaré le jury de Stockholm lors de l’annonce du prix. La Française, 51 ans, et l’Américaine, 56 ans, deviennent les sixième et septième femmes à remporter un prix Nobel de chimie depuis 1901.

“Ciseaux moléculaires”

En juin 2012, les deux généticiens et collègues ont décrit dans la revue Science un nouvel outil qui peut simplifier l’édition du génome. Le mécanisme est appelé Crispr / Cas9 et est surnommé «ciseaux moléculaires». Si la thérapie génique consiste à insérer un gène normal dans des cellules qui ont un gène défectueux, comme un cheval de Troie, afin qu’il fasse le travail que le mauvais gène ne fait pas, Crispr va plus loin: au lieu d’ajouter un nouveau gène, l’outil modifie un gène existant.
Il est facile à utiliser, peu coûteux et permet aux scientifiques de couper l’ADN exactement où ils le souhaitent, par exemple pour créer ou corriger une mutation génique et traiter des maladies rares.

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La découverte, certes récente, est citée depuis plusieurs années comme ennoblissante et figurait parmi les coups de cœur cette année. Mais il fait également l’objet de litiges en matière de brevets, notamment avec le chercheur américain d’origine chinoise Feng Zhang, qui ont amené certains à penser que la récompense serait attendue. Les deux chercheurs ont déjà reçu des récompenses: le prix Breakthrough (2015), le prix scientifique de la princesse des Asturies (2015) ou le prix Kavli pour les nanosciences en Norvège (2018).

Selon William Kaelin, qui a remporté le prix Nobel de médecine l’année dernière, “la modification génétique de Crispr est bien en avance” sur les percées médicales de la décennie. Les deux chercheurs ont également été cités pour avoir remporté un prix Nobel de médecine.