Le Sri Lanka suspend unilatéralement les paiements sur la dette extérieure, dit qu’il a besoin d’argent pour l’essentiel

COLOMBO / LONDRES, 12 avril (Reuters) – La banque centrale sri-lankaise a déclaré mardi qu’il était devenu « difficile et impossible » de rembourser sa dette extérieure alors qu’elle tente d’utiliser ses réserves de change en baisse pour importer des biens essentiels tels que du carburant.

Les réserves de la nation insulaire ont chuté de plus des deux tiers au cours des deux dernières années, les réductions d’impôts et la pandémie de COVID-19 ayant gravement endommagé son économie dépendante du tourisme et exposé les dépenses du gouvernement alimentées par la dette.

Les manifestations de rue contre la pénurie de carburant, d’énergie, de nourriture et de médicaments durent depuis plus d’un mois.

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« Nous devons nous concentrer sur les importations essentielles et nous n’avons pas à nous soucier du service de la dette extérieure », a déclaré aux journalistes le gouverneur de la Banque centrale du Sri Lanka, le père Nandalal Weerasinghe.

« C’est arrivé à un point où rembourser les dettes est difficile et impossible. »

Weerasinghe a déclaré que la suspension des paiements durerait jusqu’à ce que le pays parvienne à un accord avec les créanciers et avec le soutien d’un programme de prêt avec le Fonds monétaire international (FMI). Le Sri Lanka entame lundi des pourparlers officiels avec un prêteur d’urgence mondial.

Le pays a des paiements de dette extérieure d’environ 4 milliards de dollars arrivant à échéance cette année, dont une obligation souveraine internationale de 1 milliard de dollars arrivant à échéance en juillet. Deux paiements de coupon sont dus lundi.

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« C’est un défaut. C’était inévitable », a déclaré Murtaza Jafferjee, directeur général de la société de courtage JB Securities.

« C’est bon pour l’économie parce que nous utilisions des ressources en devises rares pour payer notre dette alors que nous ne pouvions pas nous le permettre. Cela libérera des fonds pour nos propres citoyens. C’était de la vanité déplacée aux dépens de notre peuple. »

Il a déclaré que la décision du Sri Lanka couvre environ 25 milliards de dollars de dette bilatérale et commerciale, dont environ 12 milliards de dollars d’obligations souveraines internationales.

Timothy Ash, stratège principal des marchés souverains émergents chez BlueBay Asset Management, a déclaré que « la seule surprise est que l’administration de Colombo ait mis si longtemps à accepter la réalité sur le terrain ».

« Il est logique de déclarer un moratoire sur les paiements jusqu’à ce qu’ils élaborent un programme avec le FMI et conviennent des conditions avec les détenteurs d’obligations », a-t-il déclaré.

Les données de Tradeweb ont montré que les obligations souveraines libellées en dollars sri-lankais ont enregistré de bons gains mardi, les émissions à plus long terme augmentant de plus de 1 cent par dollar.

Ses obligations en devises fortes se négocient pour la plupart à des niveaux profondément en difficulté d’un peu moins de 40 cents, tandis que l’obligation arrivant à échéance le 25 juillet se négociait à un peu plus de 50 cents, selon les données de Refinitiv.

Le gouverneur Weerasinghe a déclaré que la demande de remboursement avait été accordée de bonne foi, notant que le pays de 22 millions d’habitants n’avait jamais manqué au paiement de sa dette.

Écrit par Devjyot Ghoshal et Krishna N. Das; Montage par Ed Osmond et Raju Gopalakrishnan

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