Dans le système solaire, toutes les planètes gravitent à peu près dans le même plan – ça s’appelle le plan écliptique. Cela explique pourquoi, lorsque nous regardons les étoiles la nuit, nous trouverons toujours Mars, Jupiter et Saturne (pour les plus faciles à repérer) le long de la même ligne dans le ciel.

Les planètes du système solaire (ici, les planètes intérieures) orbitent dans le même plan. Image NASA, ESA et A. Feild (STScI)

Surprise! Aujourd’hui, il s’avère queil y a un autre avion dans le système solaire où les comètes s’alignent. La chercheuse japonaise Arika Higuchi a découvert cela en étudiant la trajectoire des comètes à long terme, qui mettent des milliers d’années pour terminer l’orbite autour du soleil. Il a façonné leurs orbites sur un ordinateur, en tenant compte de l’effet de la gravité galactique (l’attraction exercée par la Voie lactée elle-même). Il a ensuite noté que lorsque ces comètes atteignent leur point le plus éloigné du Soleil (aphélion), elles se retrouvent près du plan écliptique ou alignées sur un autre plan “miroir”. Les deux plans sont inclinés à 60 degrés par rapport au plan de notre galaxie, la Voie lactée, mais dans des directions opposées.

Akira Higuchi a surnommé ce nouveau plan «l’écliptique vide» (car il ne contenait au départ aucun objet céleste: il a été peuplé de comètes plus tard dans l’histoire du système solaire). Mais surtout, il a vérifié l’exactitude de ses modèles. Higuchi a comparé les prévisions de l’ordinateur avec les mesures des orbites des comètes enregistrées en Base de données des «petits corps» de la NASA du système solaire. Et ça colle.

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Camille Gévaudan