Le télescope Hubble confirme que la contrainte géante du système solaire interne est la plus grande nouvelle et recherche jamais vue

Une comète géante est en fait la plus grande comète jamais vue, confirment de nouvelles observations du télescope spatial Hubble.

Le noyau (ou centre solide) s’étend d’environ 80 miles (129 kilomètres) comèteConnu sous le nom de C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), il est plus grand que Rhode Island, selon un communiqué de la NASA. Il est environ 50 fois plus grand que le noyau moyen d’une comète.

« Cette comète est littéralement la pointe de l’iceberg pour plusieurs milliers de comètes qui sont trop faibles pour être vues dans les parties les plus éloignées du système solaire », a déclaré David Jewett, co-auteur d’une nouvelle étude confirmant la taille de la comète et professeur de sciences planétaires. et d’astronomie à l’Université de Californie, Los Angeles (UCLA) , Il a déclaré dans un communiqué de la NASA. « Nous avons toujours soupçonné que cette comète devait être grande car elle est si brillante à une si grande distance. Maintenant, nous le confirmons. »

Cette comète est actuellement loin de la Terre, avec une vitesse d’environ 22 000 miles par heure (35 405 kilomètres par heure). Comète Bernardinelli-Bernstein Il tombe vers le soleil depuis plus d’un million d’années. Mais ne vous inquiétez pas. Le plus proche de nous, selon la NASA, est d’environ 1 milliard de miles (1,6 milliard de km), qui n’arrivera qu’en 2031.

Auparavant, la comète avec le surnom de « plus grand noyau » était C/2002 VQ94, qui a été observée en 2002 et dont la largeur est estimée à environ 96 km.

Cette nouvelle comète géante a été observée pour la première fois en 2010. Quelques années plus tard, les astronomes Pedro Bernardinelli et Gary Bernstein ont trouvé cet objet dans des données d’archives recueillies par le Dark Energy Survey à l’Observatoire international de Cerro Tololo au Chili. Depuis sa découverte originale, l’objet a été étudié à l’aide d’une grande variété d’instruments, notamment des télescopes au sol et des télescopes spatiaux tels que Hubble.

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Grâce aux observations de Hubble, les chercheurs ont finalement pu confirmer la taille énorme de la « boule de neige sale ». (Les comètes sont appelées « boules de neige sales » car elles sont constituées de roches, de glace, d’autres matériaux et de débris, bien que la composition des objets puisse varier.) À 3,2 milliards de kilomètres du soleil, le corps glacé est à environ moins 348 degrés Fahrenheit (moins 211 degrés Celsius).

Bien que froide, cette température est suffisamment chaude pour permettre au monoxyde de carbone (un processus au cours duquel un solide se transforme en gaz) de la surface rocheuse de la comète, créant un « coma », une enveloppe de poussière et de gaz entourant le centre solide de la comète.

« C’est un objet étonnant, compte tenu de son activité lorsqu’il est encore loin du soleil », a déclaré l’auteur principal de l’étude, Man-To Hui, chercheur à l’Université des sciences et technologies de Macao, dans le même communiqué de la NASA. « Nous pensions que la comète pourrait être très grande, mais nous avions besoin des meilleures données pour le confirmer. » Par conséquent, son équipe a utilisé Hubble pour prendre cinq photos de la comète le 8 janvier 2022.

Le principal défi auquel l’équipe a été confrontée pour confirmer la taille du noyau était de faire la différence entre un noyau et un coma cométaire.

Bernardinelli-Bernstein est trop loin de Hubble pour identifier son noyau exact, mais l’équipe a détecté une balise à l’aide d’un télescope, indiquant l’emplacement de la comète. Ensuite, ils ont pu utiliser leurs observations de Hubble et, en utilisant la technologie de modélisation informatique pour montrer où se trouvait le coma de l’objet, ils ont pu déterminer la taille de son noyau.

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L’équipe a comparé ses données avec les observations précédentes faites par le groupe Large Millimeter/Submillimeter Atacama (ALMA) au Chili et a constaté que les estimations de volume précédentes faites avec ALMA sont conformes aux nouveaux résultats de Hubble. Les observations radio d’ALMA leur ont permis de se concentrer sur la réflexion de l’objet, ce qui indique que la surface de la comète est plus sombre que prévu.

« C’est gros et c’est plus noir que du charbon de bois », a déclaré Jewett.

Les scientifiques pensent que la comète Bernardinelli-Bernstein voyage de Nuage d’Oort, qui est la région la plus éloignée de notre système solaire où il y a un grand nombre de comètes. On pense que les comètes qui tombent dans ce nuage massif et dispersé se sont formées près du soleil mais ont été emportées par les interactions gravitationnelles avec les planètes géantes nouveau-nées de notre système solaire. Et ils ont tendance à y rester à moins qu’une autre attraction ne les pousse vers nous.

Cette comète, très éloignée de la Terre et originaire des confins de notre système solaire, aurait voyagé sur une période de trois millions d’années. orbite elliptique autour du Soleil. Les scientifiques pensent qu’il peut voyager à environ une demi-année-lumière du Soleil dans les parties les plus éloignées de son orbite.

Ces résultats sont décrits dans Étude publiée aujourd’hui (12 avril). Dans The Astrophysical Journal Letters.

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