Le télescope James Webb prend une image en direct de l’exoplanète HIP 65426 b

Une exoplanète, ou planète en dehors de notre système solaire, est une géante gazeuse dont la masse est environ six à douze fois supérieure à celle de Jupiter. La planète, appelée HIP 65426 b, a environ 15 à 20 millions d’années – juste une petite planète comparée aux 4,5 milliards d’années de la Terre.

Il est situé à 385 années-lumière de la Terre.

La planète peut être vue dans quatre bandes différentes de lumière infrarouge capturées par les divers instruments Webb. Webb voit l’univers dans la lumière infrarouge, qui est invisible à l’œil humain – et en fait l’observatoire spatial parfait pour révéler des détails sur les mondes lointains.

« C’est un moment de transformation, non seulement pour Webb mais aussi pour l’astronomie en général », a déclaré Sasha Hinckley, professeur agrégé de physique et d’astronomie à l’Université d’Exeter au Royaume-Uni, dans un communiqué.

Hinckley a dirigé les notes dans une collaboration internationale.

Une exoplanète a été découverte pour la première fois en 2017 à l’aide du Very Large Telescope de l’Observatoire européen austral et de l’instrument SPHERE situé au Chili. L’instrument a capturé des images de la planète dans des longueurs d’onde infrarouges courtes, mais la capacité de Webb à voir des longueurs d’onde infrarouges plus longues pourrait éclairer de nouveaux détails.

Les scientifiques analysent les données de Webb pour HIP 65426 b et une prochaine étude sera soumise à des revues pour examen par les pairs.

Une exoplanète est environ 100 fois plus éloignée de son étoile hôte que la Terre ne l’est du soleil, ce qui a permis à Webb et à ses instruments de séparer la planète de son étoile. Certains instruments de Webb sont armés de sommets ou de masques qui peuvent bloquer la lumière des étoiles, permettant au télescope de prendre des images directes d’exoplanètes.

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Les étoiles sont plus brillantes que les planètes, et dans ce cas, HIP 65426 b est plus de 10 000 fois plus faible que son étoile hôte dans le proche infrarouge.

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« Obtenir cette image était comme une chasse au trésor dans l’espace », a déclaré Erin Carter, responsable de l’analyse d’images et chercheuse postdoctorale à l’Université de Californie à Santa Cruz, dans un communiqué. « Au départ, tout ce que je pouvais voir était la lumière provenant de l’étoile, mais grâce à un traitement minutieux de l’image, j’ai pu supprimer cette lumière et découvrir la planète. »

Alors que le télescope spatial Hubble a été le premier à prendre des images directes d’exoplanètes, l’exploration infrarouge des exoplanètes par Webb ne fait que commencer. Partagez le télescope déjà dans Le premier spectre d’une exoplanète en découvrant une signature d’eau dans son atmosphère Et le Trouvé la première preuve claire de dioxyde de carbone dans l’atmosphère d’une exoplanète.

Et l’observatoire spatial n’a commencé à faire des observations scientifiques que cet été.

« Je pense que la chose la plus excitante est que nous ne faisons que commencer », a déclaré Carter. « Il y a plus d’images d’exoplanètes à venir qui façonneront notre compréhension générale de la physique, de la chimie et de la morphologie. Nous pourrions également découvrir des planètes jusque-là inconnues. »

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