Les artefacts vikings fournissent une date précise pour la première présence d’Européens en Amérique du Nord

Un nouveau regard sur les artefacts en bois trouvés dans les ruines d’une ancienne ferme montre que les Vikings avaient traversé l’océan Atlantique et se sont installés en Amérique du Nord dès 1021, il y a exactement 1 000 ans et près de cinq siècles avant le célèbre voyage de Colombo.

La découverte représente « la première, la première preuve pour les Européens dans les Amériques et la première preuve que l’Atlantique a été traversé dans toute l’histoire de l’humanité », a déclaré Michael Dee, expert en techniques de datation à l’Université de Groningue aux Pays-Bas. et l’auteur principal d’un article sur la découverte publié mercredi dans la revue Nature.

Des artefacts, dont une souche d’arbre, une branche et un bloc de bois, tous ébréchés par le coup d’une hache en métal, ont été trouvés à L’Anse aux Meadows, près de la pointe nord de Terre-Neuve, le seul établissement viking vérifié sur le continent, et analysés en utilisant une nouvelle technique de datation au radiocarbone.

Un bâtiment reconstruit de l’ère viking adjacent au site de L’Anse aux Meadows.


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Photographie de Glenn Nagel

Les chercheurs savent depuis longtemps que les Vikings ont atteint l’Amérique du Nord vers la fin du premier millénaire. Dans les années 1960, des archéologues travaillant à L’Anse aux Meadows ont déterré les ruines de huit bâtiments de tourbe à ossature de bois construits dans un style courant chez les Norvégiens médiévaux, ainsi que des centaines d’objets en bois, en bronze et en os. On pense qu’il n’y a pas plus de 40 personnes qui y ont vécu, peut-être en réaménageant les longs navires vikings pour les voyages de retour.

Jusqu’à présent, cependant, les chercheurs ne pouvaient faire que des hypothèses plausibles sur le moment où les Vikings d’abord ancré dans le Vinland, comme les voyageurs appelaient la rive lointaine verdoyante de l’Atlantique, ou combien de temps ils y sont restés. Ils ont dû s’appuyer sur les sagas islandaises, qui combinent les exploits de personnages historiques et de personnages mythologiques, ainsi que sur les techniques conventionnelles de datation au radiocarbone qui ne sont précises que dans les 200 à 300 ans.

Les efforts pour reconstruire les premiers voyages vikings ont également été hantés par des canulars et des contrefaçons. Pendant près de 50 ans, par exemple, les chercheurs ont débattu de l’authenticité d’une carte de la côte nord-américaine au sud-ouest du Groenland qui, selon certains, remontait au XVe siècle et qui semblait renforcer l’idée que les Vikings étaient les premiers Européens à atteindre l’Amérique du Nord. Le mois dernier, l’Université de Yale, propriétaire de la soi-disant carte Vinland, a annoncé qu’il s’agissait d’un faux du 20e siècle.

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La nouvelle recherche, menée par des scientifiques au Canada, en Allemagne et aux Pays-Bas, pourrait faire taire les doutes persistants sur quand les Vikings sont arrivés en Amérique du Nord.

« Cela montre quand ils étaient là », a déclaré Anders Winroth, historien à l’Université d’Oslo et auteur de « L’âge des Vikings », un livre publié en 2014. « C’est rafraîchissant et excitant d’avoir une date précise. » Le Dr Winroth n’a pas participé à l’effort de recherche.

Pour déterminer l’année où les Vikings ont occupé le site, les scientifiques ont parcouru l’ancienne colonie à la recherche d’artefacts en bois, dans l’espoir de trouver des faits sur des arbres cultivés lors d’une explosion inhabituellement intense de rayonnement cosmique qui s’est produite en l’an 993. particules chargées, peut-être déclenchées par une supernova ou un mammouth tempête solaire, a inondé l’atmosphère terrestre de carbone-14, un isotope radioactif couramment utilisé pour dater des objets anciens.

Les artefacts en bois ont été analysés à l’aide d’une nouvelle technique de datation au radiocarbone.


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Colombe de Pétra (2)

En temps normal, le carbone 14 est créé dans la haute atmosphère à un rythme assez constant, puis absorbé par les plantes poussant sur le sol en dessous. L’éruption de 993 a provoqué un pic d’environ 20 fois les niveaux d’isotopes, dont on peut trouver des preuves dans les cernes de croissance annuels de tout arbre vivant à l’époque, comme horodatage sur un enregistrement numérique.

Ces tempêtes de particules chargées sont si rares qu’elles permettent une datation sans ambiguïté. Jusqu’à présent, un seul autre événement de ce type a été détecté, appelé l’événement Miyake. Cette explosion de radiations, qui semble avoir frappé entre 774 et 775, a produit l’augmentation la plus importante et la plus rapide du carbone 14 jamais enregistrée, selon les scientifiques.

« Tout arbre qui pousse dans le monde en 993 aura incorporé ce riche niveau de carbone », a déclaré le Dr. Dee, qui a aidé à lancer l’utilisation des pics de carbone-14 pour la datation. « Il y aura ce saut.

Le Dr Dee et ses collègues ont testé des échantillons de bois qui montraient les marques de coupe distinctives laissées par une lame de métal, un outil inconnu des indigènes de l’époque, qui n’utilisaient que des outils en pierre. En utilisant la pointe de carbone comme point de référence, ils ont compté les cernes des arbres dans chaque spécimen jusqu’à ce qu’ils atteignent l’écorce, indiquant l’année de l’abattage de l’arbre, dans ce cas 1021.

« Nous avons trois artefacts en bois provenant de trois arbres différents et ils donnent tous la même date », a déclaré le Dr. Dee. « C’est vraiment un grand changement dans la précision qui peut être obtenue avec la datation scientifique. »

Écrire à Robert Lee Hotz à [email protected]

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