Les chercheurs disent qu’une nouvelle planète en dehors de la Voie lactée a peut-être été repérée

Les astronomes ont découvert des signes alléchants d’une planète dans un système stellaire en dehors de la Voie lactée, ce qui, si confirmé, serait la première fois qu’elle serait trouvée dans une autre galaxie.

Découverte, mentionné dans une étude publiée lundi Dans la revue Nature Astronomy, il démontre une nouvelle technique pour trouver des mondes lointains, et cela pourrait considérablement étendre la recherche de soi-disant exoplanètes.

« C’est toujours amusant de trouver quelque chose qui est le premier du genre », a déclaré l’auteur principal de l’étude, Roseanne Di Stefano, astrophysicienne au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. « Une fois que nous avons commencé à trouver des planètes localement, il était logique d’avoir des planètes dans d’autres galaxies, mais c’est vraiment humiliant et excitant. »

La planète possible a été découverte dans une galaxie spirale appelée Messier 51, également connue sous le nom de galaxie Whirlpool, qui se trouve à plus de 23 millions d’années-lumière de la Terre.

Les premières exoplanètes, ou exoplanètes, ont été découvertes dans les années 1990 et ont nécessité la combinaison d’un certain nombre de techniques de détection complexes. Depuis lors, cependant, des missions de la NASA telles que le télescope spatial Kepler et le Transiting Exoplanet Survey Satellite ont révélé une multitude de mondes dans toute la galaxie.

plus de 4000 planètes extérieures Cela a été découvert et confirmé, mais jusqu’à présent, ils étaient tous en Voie Lactée. La plupart d’entre eux se trouvaient également à moins de 3 000 années-lumière de la Terre. Si elle était confirmée, la planète de la galaxie Whirlpool serait des milliers de fois plus éloignée que toute autre planète extraterrestre identifiée.

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La boîte indique l’emplacement d’une possible exoplanète découverte en dehors de la Voie lactée dans une image composite du télescope spatial Hubble et de l’observatoire à rayons X Chandra.NASA/CXC/SAO/R. Di Stefano

Le monde extraterrestre potentiel se trouve dans un système binaire à rayons X, un type de système stellaire qui produit et émet des rayons X et se compose généralement d’une étoile ordinaire et d’une étoile en train de s’effondrer, comme une étoile à neutrons ou un trou noir.

Les astronomes utilisent généralement ce que l’on appelle la « méthode de transit » pour rechercher des planètes. Les transits se produisent lorsqu’une planète orbite devant son étoile mère, bloquant temporairement une partie de celle-ci et provoquant une diminution notable de la lumière de l’étoile. Di Stefano et ses collègues ont appliqué la même idée de base, mais au lieu de la lumière optique, ils ont surveillé les changements de luminosité des rayons X du système binaire dans la galaxie vortex.

La région qui produit des rayons X brillants est relativement petite, a déclaré Di Stefano, ce qui permet de détecter les transits qui bloquent la plupart ou la totalité des émissions de rayons X.

« C’est un signal très clair », a-t-elle déclaré.

À l’aide des données de l’observatoire à rayons X Chandra de la NASA, Di Stefano et ses collègues ont observé que le transit a duré environ trois heures et ont pu mesurer approximativement la taille de l’objet car il bloquait complètement la source de rayons X. Ils estiment que la planète possible est de la taille de Saturne et qu’elle est beaucoup plus éloignée de son étoile que la Terre ne l’est du Soleil.

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Bruce MacIntosh, professeur de physique à l’Université de Stanford qui n’a pas participé à la recherche, a déclaré que la découverte est passionnante car, si elle est vérifiée, elle montre non seulement que les planètes sont communes dans tout l’univers, mais qu’elles peuvent également exister dans des endroits improbables.

« Ce qui est merveilleux, c’est qu’ils ont trouvé une planète en orbite autour d’une étoile à neutrons qui fait partie d’un système qui a subi une explosion de supernova et qui a une histoire évolutive intéressante et complexe », a-t-il déclaré. « C’est excitant qu’une planète puisse survivre après l’explosion de son étoile. »

Il faudra probablement un certain temps pour confirmer l’existence d’une planète dans le système binaire à rayons X. L’orbite lointaine de la planète signifie qu’il faudra probablement environ 70 ans avant que les astronomes puissent observer un autre transit.

« En raison de l’incertitude sur le temps qu’il faut pour orbiter, nous ne saurons pas exactement quand regarder », co-auteur de l’étude Nia Imara, professeur agrégé à l’Université de Californie, Santa Cruz, Il a dit dans un communiqué.

Macintosh a déclaré que la méthode d’étude du transit aux rayons X est « intelligente », mais qu’il est peu probable qu’elle soit utilisée pour trouver des centaines de milliers de planètes candidates, car elle dépend également de la chance.

« Vous ne pouvez voir le passage à niveau que lorsque les choses s’alignent entre vous et la chose que vous regardez », a-t-il déclaré. « Et vous ne le voyez que lorsqu’il passe devant l’objet cible pendant quelques minutes ou quelques heures. »

Cependant, a déclaré Di Stefano, il est gratifiant que la nouvelle méthode de recherche d’exoplanètes extragalactiques, qu’elle et ses collègues ont développée pour la première fois en 2018, ait produit un résultat aussi attrayant.

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« Nous ne savions pas si nous allions trouver quelque chose, et nous avons eu beaucoup de chance de trouver quelque chose », a-t-elle déclaré. « Maintenant, nous espérons que d’autres groupes dans le monde étudieront plus de données et feront plus de découvertes. »

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