Les géologues prévoient de débloquer un cristal vieux de 830 millions d’années qui pourrait contenir une vie ancienne

Les géologues prévoient de déverrouiller un cristal de sel gemme vieux de 830 millions d’années, qui, selon eux, contient d’anciens micro-organismes qui pourraient encore être vivants.

Des chercheurs de la Geological Society of America ont annoncé pour la première fois leur découverte de minuscules restes de vie procaryote et d’algues à l’intérieur d’un ancien cristal de halite au début du mois.

Ces organismes se trouvent dans des bulles microscopiques de liquide dans le cristal, appelées inclusions fluides, qui peuvent servir de micro-habitats pour que de petites colonies se développent.

Les chercheurs veulent maintenant ouvrir le cristal pour découvrir si cette vie ancienne est toujours vivante.

Bien que le retour de formes de vie vieilles de 830 millions d’années dans le monde moderne ne semble pas être l’idée la plus raisonnable, les chercheurs insistent sur le fait que cela sera effectué avec la plus grande prudence.

L’auteur de l’étude, Kathy Benison, géologue à l’Université de Virginie-Occidentale, a déclaré Radio Nationale Publique.

Des chercheurs ont découvert de minuscules vestiges de vie procaryote et d’algues à l’intérieur d’un cristal d’halite de la formation de Brown, vieille de 830 millions d’années, dans le centre de l’Australie. Sur la photo : inclusions liquides dans l’halite avec des micro-organismes

Les organismes se trouvent dans les inclusions fluides du cristal, qui peuvent servir de micro-habitats pour que de petites colonies se développent.  Sur la photo : inclusions liquides dans l'halite

Les organismes se trouvent dans les inclusions fluides du cristal, qui peuvent servir de micro-habitats pour que de petites colonies se développent. Sur la photo : inclusions liquides dans l’halite

La découverte extraordinaire a été initialement rapportée dans le journal géologie Le 11 mai.

Les chercheurs ont utilisé une sélection de techniques d’imagerie pour étudier les inclusions fluides dans un morceau d’halite de la formation de Brown, vieille de 830 millions d’années, dans le centre de l’Australie.

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Ils ont découvert des solides et des liquides organiques dont la taille, la forme et la réponse fluorescente étaient cohérentes avec les cellules procaryotes et les algues.

La découverte montre que les micro-organismes peuvent rester bien conservés dans l’halite pendant des centaines de millions d’années.

Selon les chercheurs, cela a des implications pour la recherche de vie extraterrestre.

Des empreintes digitales biométriques similaires peuvent être détectées dans les dépôts chimiques de Mars, où de grands gisements de sel ont été identifiés comme preuve d’anciens réservoirs d’eau liquide.

Images de dalles de noyau de halite rembourrées de la formation de Brown, vieille de 830 millions d'années, où le cristal contenant des micro-organismes a été trouvé

Images de dalles de noyau de halite rembourrées de la formation de Brown, vieille de 830 millions d’années, où le cristal contenant des micro-organismes a été trouvé

Carte de l'Australie avec l'emplacement approximatif du noyau Empress 1A (étoile noire), d'où le cristal de halite a été extrait

Carte de l’Australie avec l’emplacement approximatif du noyau Empress 1A (étoile noire), d’où le cristal de halite a été extrait

Micro-organismes dans des inclusions individuelles de fluide primaire dans l'halite de la formation de Brown, Australie centrale

Micro-organismes dans des inclusions individuelles de fluide primaire dans l’halite de la formation de Brown, Australie centrale

Bien qu’il puisse sembler invraisemblable que les micro-organismes à l’intérieur du cristal soient encore vivants, des procaryotes vivants ont déjà été extraits d’halite datant de 250 millions d’années, il n’est donc pas impossible de vivre 830 millions d’années.

« La survie potentielle des micro-organismes à des échelles de temps géologiques n’est pas entièrement comprise », ont écrit les chercheurs dans leur étude.

Il a été suggéré que le rayonnement détruirait la matière organique sur de longues périodes, mais Nicastro et al. (2002) ont découvert que des halites enfouies vieilles de 250 millions d’années n’étaient exposées qu’à des traces de rayonnement.

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De plus, les micro-organismes peuvent survivre dans les inclusions fluides par des changements métaboliques, notamment en survivant aux phases de famine et de kyste, et en coexistant avec des composés organiques ou des cellules mortes qui peuvent servir de sources de nutriments.

Commentant les projets des scientifiques d’ouvrir le cristal, Bonnie Baxter, biologiste au Westminster College de Salt Lake City, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que le risque d’une horrible pandémie était relativement faible.

« Un organisme écologique qui n’a jamais vu d’humain auparavant n’aurait pas de mécanisme pour entrer en nous et provoquer une maladie », a-t-elle déclaré à NPR.

« Donc personnellement, d’un point de vue scientifique, je n’ai pas peur de ça. »

La première vie est apparue sur Terre au moins 300 millions d’années plus tôt qu’on ne le pensait

Une nouvelle étude a révélé que la première vie sur Terre est apparue il y a au moins 3,75 milliards d’années, soit environ 300 millions d’années plus tôt qu’on ne le pensait.

La révélation est basée sur l’analyse d’une roche de la taille d’un poing du Québec, au Canada, dont l’âge est estimé entre 3,75 et 4,28 milliards d’années.

Les chercheurs avaient précédemment trouvé des fils, des boutons et de minuscules tubes dans la roche, qui semblent être l’œuvre de bactéries. Cependant, tous les scientifiques n’étaient pas d’accord pour dire que ces structures étaient d’origine biologique.

Maintenant, après une analyse plus approfondie, l’équipe de l’University College de Londres a découvert une structure plus grande et plus complexe dans la roche – un tronc avec des branches parallèles d’un côté d’environ un centimètre de long.

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Ils ont également trouvé des centaines de sphères déformées, ou « ellipses », à côté de tubes et de fils.

Les chercheurs affirment que si certaines structures peuvent être visualisées par hasard par des réactions chimiques, le tronc « ressemblant à un arbre » avec des branches parallèles était probablement d’origine biologique.

En effet, aucune structure créée par la chimie seule n’a été trouvée comme celle-ci.

Jusqu’à présent, la plus ancienne preuve connue de la vie sur Terre était une roche vieille de 3,46 milliards d’années d’Australie occidentale qui contenait des microfossiles ressemblant à des vers.

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