Le bilan de la pandémie de Covid-19 a franchi le seuil du million de morts, déjà bien au-dessus de ceux des autres virus émergents récents, mais bien en deçà de celui de la terrible «grippe espagnole» d’il y a un siècle. Le décompte, qui ne comprend que les décès officiellement dénombrés, n’est que provisoire alors que la pandémie se poursuit. Mais il fournit des repères pour comparer le nouveau coronavirus avec d’autres virus, actuels ou passés.

Le bilan humain du SRAS-Cov-2 dépasse de loin celui des épidémies virales émergentes du 21e siècle. Déclenchant une alerte pandémique et une mobilisation mondiale en 2009, l’épidémie de grippe A (H1N1), dite «porcine», a tué officiellement 18 500 personnes. Mais cette note a ensuite été revue à la hausse par la revue médicale The Lancet avec une estimation entre 151 700 et 575 400 décès. Virus émergent de Chine et premier coronavirus à déclencher la peur mondiale, l’épidémie de SRAS (syndrome respiratoire aigu sévère) n’a finalement causé que 774 décès en 2002-2003.

Régulièrement, le bilan de Covid-19 a été comparé à ceux de grippe saisonnière qui tuent silencieusement chaque année, sans faire l’actualité. «À l’échelle mondiale, ces épidémies annuelles sont responsables d’environ 5 millions de cas graves et de 290 000 à 650 000 décès»., dit l’OMS.

Au XXe siècle, deux grandes pandémies de grippe liées à de nouveaux virus (non saisonniers), celui de 1957-58 connu sous le nom de grippe asiatique et celui de 1968-70 appelé grippe de Hong Kong, ont chacun tué environ un million de personnes, selon les comptes rendus en plus tard, même s’ils sont restés dans l’oubli de l’histoire. Cependant, elles se sont déroulées dans un contexte très différent, la mondialisation a ensuite secoué la planète, marquée par des échanges économiques beaucoup plus intenses et une circulation beaucoup plus importante et plus rapide des personnes (et donc des virus).

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33 millions de décès dus au sida

La grande grippe de 1918-1919, dite «espagnole» (également causée par un nouveau virus) avait fait des dégâts épouvantables: en trois «vagues», elle avait tué au total 50 millions de personnes selon des travaux publiés plus tôt dans l’année. 2000.

Le bilan du nouveau coronavirus est déjà bien supérieur à celui du redoutable Ebola, apparu en 1976. La dernière épidémie de «maladie à virus Ebola» a tué près de 2 300 personnes en août en République démocratique du Congo (RDC). 2018 et fin juin 2020. Si l’on additionne toutes les flambées d’Ebola depuis plus de quarante ans, ce virus a causé un total d’environ 15 000 décès, exclusivement en Afrique. Cependant, Ebola a un taux de mortalité beaucoup plus élevé que celui du coronavirus SRAS-Cov-2: environ 50% des personnes touchées en meurent et jusqu’à 90% de certaines épidémies, selon l’OMS. . Mais ce virus est moins contagieux que les autres maladies virales: il se transmet par contact direct et étroit et ne peut se propager par voie aérienne.

D’autres virus tropicaux comme la dengue, ou «grippe tropicale», dont la forme sévère peut entraîner la mort, ont également des conséquences moins graves. Cette infection transmise par les moustiques progresse depuis vingt ans, mais ne cause que quelques milliers de décès par an (4 032 en 2015).

Un autre virus meurtrier, le VIH-SIDA, pour lequel il n’existe pas encore de vaccin efficace 50 ans après son apparition, a pour sa part provoqué de véritables morts dans la pire épidémie des années 80 à 2000. Merci avec la généralisation des thérapies antirétrovirales, le nombre annuel de personnes qui meurent du sida a diminué régulièrement par rapport à son sommet de 2004 (1,7 million de décès). En 2019, le nombre de morts était de 690000 selon Onusida. Mais le SIDA, qui est désormais traitable mais ne peut pas être guéri, a coûté la vie à près de 33 millions de personnes depuis sa création.

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Quant aux virus de l’hépatite B et C, ils montrent un bilan très lourd, tuant environ 1,3 million de personnes par an, le plus souvent dans les pays pauvres, par cirrhose ou cancer du foie (900000 décès par hépatite B et 400 000 pour l’hépatite C).