Les richesses se trouvent sous les eaux de l’Arctique russe

R.LE PLUS GRAND DE HUSSIE la république composant est la Yakoutie. Il s’étend jusqu’au cercle polaire arctique et fait la taille de l’Allemagne, de la France, de la Grande-Bretagne, de l’Italie, de l’Espagne, de la Suède, de la Finlande et de la Roumanie réunis, mais avec une population de seulement 1 million d’habitants. Au cours de la dernière décennie, le recul de la banquise a ouvert une nouvelle route maritime le long de sa côte, la route de la mer du Nord (RSN). C’est le passage le plus court entre les ports d’Asie de l’Est et d’Europe occidentale, mais ses eaux glacées offrent aussi quelque chose d’encore plus précieux : des cadeaux géologiques, sous forme de cobalt, d’étain et de métaux des terres rares, en profondeur.

Le temps hostile et d’autres obstacles miniers rendent la prospection le long de la RSN une entreprise ardue. Cependant, de nombreuses armes d’État russes et investisseurs privés ont déjà jeté leur dévolu sur ces minéraux sous-marins, ainsi que sur le pétrole et le gaz de la région. Les découvertes de champs sur terre laissent espérer de nouvelles primes au large. Les nodules, de minuscules boules d’oxydes dispersées au fond de l’océan et identifiées pour la première fois au large des côtes de la Sibérie, ont une promesse particulière. Ils contiennent des minéraux qui peuvent être utilisés dans tout, de l’électronique aux batteries rechargeables.

Mais il y a un problème. Les nodules se forment lorsque l’eau de mer pénètre dans les chambres magmatiques profondément sous le fond marin. Cette eau est chauffée à des températures extrêmes avant de remonter à la surface par des évents en forme de cheminée, en fait des volcans sous-marins. Le processus élimine les métaux de la croûte terrestre et les dépose au fond de la mer. Mais les bouches d’aération chauffent également l’eau à proximité, ce qui soutient d’importants écosystèmes sur les fonds marins. Ces habitats sont peu connus et il faudrait des décennies pour les étudier en profondeur. En l’absence de contrôles environnementaux adéquats, les biologistes et océanographes craignent que l’extraction de minéraux autour des bouches ne détruise des habitats irremplaçables.

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« L’évaluation d’impact est plus facile à faire sur le terrain », explique Javier Escartin du Laboratoire de Géologie, une institution universitaire à Paris. « Nous n’avons aucune donnée sur l’océan, où les écosystèmes sont souvent si fragiles qu’ils ne se rétablissent pas en temps humain. » Une évaluation le long de la RSN nécessiterait des robots sophistiqués pour collecter des échantillons et cartographier le fond marin, des efforts selon certains seraient si coûteux que l’exploitation des ressources sous-marines est impossible.

Pour l’instant, les sociétés minières russes sont sous surveillance. Alrosa, le plus grand producteur de diamants de Russie, décrit la Yakoutie comme « une frontière nord pour l’exploration à court terme », bien que la société n’ait pas fourni de détails. Nornickel, un grand producteur de nickel au large de la péninsule de Taimyr, souligne la nécessité de normes de construction écologiques mais « ne mène pas d’exploitation minière en haute mer et n’a actuellement pas l’intention de le faire ». Pourtant, en 2001, la Russie a demandé l’extension de sa zone économique exclusive de 200 milles marins de la côte à, à certains endroits, le pôle Nord.

Complètement gelées il y a à peine 20 ans, les eaux de la Yakoutie sont désormais navigables par des navires normaux pendant quatre mois de l’année et le réchauffement climatique élargira probablement cette fenêtre. Au fur et à mesure que le passage devient plus fréquenté, beaucoup voient des risques alarmants : en plus des études d’impact environnemental, il y a des demandes de plus grandes garanties pour les peuples autochtones, des restrictions sur le dragage et la pollution, et la transparence sur les opérations minières. « La réglementation est insuffisante, surtout maintenant que l’Arctique est ouvert au commerce », estime Malte Humpert, fondateur de l’Arctic Institute, un groupe de réflexion américain. Les RSN, il semble être un point de basculement économique et environnemental émergent, à la fois au-dessus et au-dessous de l’eau.

Cet article est paru dans la section Europe de l’édition imprimée sous le titre « Je joyaux de Poséidon »

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