L’hélicoptère emblématique de Mars s’est tu, laissant l’équipe anxieuse de la NASA dans le noir

Une image d'un hélicoptère Creativity à la surface de Mars, capturée par le Perseverance Rover à l'aide de l'une de ses caméras.

En fin de semaine dernière, la NASA hélicoptère d’ingéniosité Elle a réussi à rétablir sa connexion avec vagabond de persévérance Après une brève interruption de communication. L’agence spatiale affirme qu’un hiver imminent est probablement à blâmer et procède à des ajustements en conséquence.

Jeudi, Creativity – heureusement – a envoyé un signal de persévérance après que l’hélicoptère intrépide ait raté une session de communication prévue. C’était la première fois depuis l’atterrissage du couple sur Mars en février 2021 qu’Ingenuity manquait un rendez-vous, selon à la NASA.

L’équipe à l’origine de la mission pense qu’Ingenuity est entré dans un état de faible consommation d’énergie pour économiser l’énergie, et l’a fait en réponse à la chute des six batteries lithium-ion en dessous d’un seuil critique. Cela était probablement dû à l’approche de l’hiver, lorsque davantage de poussière apparaît dans l’atmosphère martienne et que les températures se refroidissent. La poussière bloque la quantité de lumière solaire qui atteint le panneau solaire de l’hélicoptère, qui charge ses batteries.

Le vagabond persévérant est en mission Trouver un guide La vie microbienne ancienne sur Mars, tandis qu’un compagnon de sonde beaucoup plus petit, Creativity, est devenu le premier avion motorisé Feuilles De la surface d’une autre planète le 19 avril 2021. Les deux robots partagent une ligne de communication, avec persistance relayant des messages de créativité à la Terre. Ingenuity utilise de petites antennes pour communiquer avec persistance, échangeant des données qui sont ensuite acheminées vers l’ordinateur principal du rover et transmises à la Terre via le Deep Space Network de la NASA (un ensemble mondial d’antennes radio).

La créativité a une alarme qui réveille l’hélicoptère pour des sessions de communication programmées avec persévérance. Mais le 3 mai, Ingenuity n’assistait pas à son échange de données quotidien programmé après que le réseau de portes programmable sur le terrain ait perdu de l’alimentation pendant la nuit, provoquant la réinitialisation de l’horloge de bord de l’hélicoptère (le réseau de portes gère l’état opérationnel d’Ingenuity, allumant et éteignant ses systèmes électroniques). pour économiser l’énergie). Sunshine a rechargé les batteries d’Ingenuity le lendemain matin, mais l’horloge de l’hélicoptère n’est plus synchronisée avec l’horloge de persévérance. Au moment où Ingenuity a pu envoyer un signal, le rover n’écoutait plus.

Deux jours plus tard, le centre de contrôle de la mission a entrepris de résoudre le problème de communication de la paire en programmant la sonde pour passer environ 429 sols (une journée martienne, qui dure un peu plus longtemps qu’une journée sur Terre) à écouter le signal de l’hélicoptère. Enfin, l’appel d’Ingenuity est arrivé le 5 mai à 11 h 45, heure locale de Mars. Bien que court, l’appel d’Ingenuity a rassuré l’équipe du Jet Propulsion Laboratory de la NASA sur le fait que la batterie de l’hélicoptère était intacte et que le panneau solaire rechargeait ses batteries.

L’ingéniosité n’est pas tout à fait conçue pour résister aux dures nuits d’hiver martiennes, car l’hélicoptère est conçu pour ne durer que 30 jours sur Mars. Mais l’hélicoptère, qui mesure 19 pouces (48 cm) de haut et 4 livres (1,8 kg) bien au-delà de ses vols d’essai, a récemment reçu une étendre sa mission Pour aider à persévérer dans l’exploration du terrain de Mars. La créativité va maintenant survoler la surface de Mars, conseillant aux consoles de persévérer sur les routes les plus optimales.

Teddy Zanitos, directeur de la création chez JPL, a déclaré dans un communiqué déclaration. « Chaque voyage et chaque mile de distance parcouru en dehors de notre mission originale de 30 martiens a poussé le vaisseau spatial à ses limites chaque jour martien. »

Pour l’instant, l’équipe a élaboré un plan pour aider le petit hélicoptère à survivre à l’hiver imminent. Les ordres nouvellement publiés « le point auquel l’hélicoptère allume l’alimentation de ses appareils de chauffage à partir du moment où la batterie tombe en dessous de 5 degrés Fahrenheit (moins 15 degrés Celsius) à moins 40 degrés Fahrenheit (moins 40 degrés Celsius), selon la NASA, qui a ajouté que « l’hélicoptère s’arrête alors rapidement, au lieu de consommer la charge de la batterie avec des radiateurs. » Cela devrait permettre à Ingenuity d’accumuler la charge de la batterie pendant la journée, qui peut ensuite être utilisée pour survivre aux nuits glaciales.

« Notre priorité absolue est de maintenir la communication avec Ingenuity pendant les prochains jours, mais d’ici là, nous savons qu’il y aura des défis importants à relever », a déclaré Tzanitos. « Nous espérons pouvoir accumuler la charge de la batterie afin de revenir à des opérations nominales et poursuivre notre mission dans les semaines à venir. »

Même en laissant tomber l’appel, l’Ingenuity est toujours le petit hélicoptère qui peut dépasser les attentes avec un total de 28 vols enregistrés à la surface de Mars. C’est difficile à croire maintenant, mais le plan initial était qu’Ingenuity n’effectue que cinq vols vers la planète rouge.

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