L’imagerie satellitaire ouvre la perspective d’une nouvelle classe de sous-marins chinois

Une image satellite prise par Planet Labs montre une cale sèche dans le port de Huludao dans la province du Liaoning, en Chine, le 4 mai 2022. Planet Labs PBC / Handout

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HONG KONG, 10 mai (Reuters) – Selon des analystes militaires, un navire repéré dans un chantier naval chinois par des images satellite rares et récentes pourrait être une classe nouvelle ou améliorée de sous-marin d’attaque à propulsion nucléaire.

On ne sait pas si le sous-marin est un nouveau modèle, une mise à niveau d’un navire existant ou autre chose. Mais les diplomates et les analystes ont suivi de près après qu’un rapport du Pentagone en novembre a déclaré que la marine chinoise construirait probablement un nouveau sous-marin d’attaque avec des tubes de lancement verticaux pour les missiles de croisière dans les années à venir.

Des images obtenues par Reuters auprès du fournisseur privé d’imagerie par satellite Planet Labs et d’autres circulant sur les réseaux sociaux montrent le sous-marin en cale sèche dans le port de Huludao, dans la province du Liaoning.

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Des images satellites du 24 avril au 4 mai 2022 confirment qu’un probable sous-marin nucléaire d’attaque (SSN) était en cale sèche dans un chantier naval du port de Huludao, dans le nord-est de la Chine, à environ 430 km à l’est de Pékin.

Le verdâtre recouvre les zones du carénage derrière sa superstructure et sa poupe, des parties du navire pouvant accueillir des tubes de lancement de missiles et un nouveau système de propulsion plus silencieux, ont déclaré des analystes. Vous voyez rarement des images aussi nettes de sous-marins en cale sèche.

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Le sous-marin est resté hors de l’eau entre le 24 avril et le 4 mai et a ensuite été vu en grande partie submergé au même endroit après l’inondation de la cale sèche.

Collin Koh, spécialiste de la sécurité basé à Singapour, a déclaré qu’il y avait un grand intérêt pour la perspective d’une nouvelle classe de sous-marins chinois 093 « chasseurs-tueurs » avec des tubes de lancement de missiles guidés verticaux. Mais il a déclaré que les images satellite récentes étaient trop limitées pour identifier définitivement le navire.

Les images « sont très intéressantes, mais il est encore très difficile de savoir si nous envisageons une sorte de test de radoub ou une nouvelle classe de sous-marins », a déclaré Koh, de la S. Rajaratnam School of International Studies.

Koh a déclaré que lui et d’autres surveillaient de près pour voir si les nouveaux sous-marins chinois passeraient à des jets de pompe plus silencieux au lieu d’hélices conventionnelles pour la propulsion. Comme la poupe est enveloppée, il n’est pas possible de dire quel type de propulsion le navire sur l’image utilise.

Les tubes de lancement verticaux ajouteraient une flexibilité considérable à la flotte de sous-marins « chasseurs de tueurs » de la Chine en armant les navires avec plusieurs missiles guidés.

Le ministère chinois de la Défense n’a pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires de Reuters.

Les sous-marins d’attaque chinois évoluent pour répondre à une gamme croissante de demandes potentielles, de la protection des sous-marins avec des missiles balistiques et des groupes tactiques de porte-avions de la marine de l’Armée populaire de libération à la surveillance des navires ennemis.

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Jeffrey Lewis, professeur de contrôle des armements au Middlebury Institute of International Studies de Monterey, a déclaré que les dernières images soulevaient plus de questions que de réponses quant à savoir si elles révélaient une nouvelle classe de navires.

« C’est plausible, mais il y a des questions auxquelles j’aimerais avoir des réponses. Il n’est pas resté en cale sèche très longtemps et on ne sait pas comment ils auraient pu reconfigurer ce sous-marin », a-t-il déclaré. « Compte tenu du rapport du Pentagone, il y a certainement beaucoup d’intérêt. »

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Reportage de Greg Torode. Montage par Gerry Doyle

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