Lucy de la NASA se lance dans une mission historique vers les astéroïdes troyens sur Jupiter

La fusée Atlas V 401 de United Launch Alliance a pris vie sous le couvert de l’obscurité à la station spatiale de Cap Canaveral en Floride juste après 2 h 30, heure locale, samedi matin. Le plus récent explorateur interplanétaire de la NASA était enfermé dans une structure de charge utile en forme de crayon au-dessus de la fusée : Un vaisseau spatial appelé Lucy.

Il s’agissait du 100e lancement depuis le Space Launch Complex 41 de Cap Canaveral. Environ 58 minutes après le lancement, la sonde, à peu près aussi large qu’un bus, a été lancée depuis le deuxième étage de la fusée d’appoint pour commencer son long voyage vers l’orbite de Jupiter. L’équipe de United Launch Alliance a célébré avec des câlins et des applaudissements dans leur salle de contrôle de mission.

« Ce fut l’une des expériences les plus excitantes de ma vie », a déclaré Hal Levison, chercheur principal de la mission Lucy, après le lancement. « C’était vraiment cool, dans l’ancien sens du terme. »

Au cours des deux prochaines années, Lucy utilisera deux fois la gravité terrestre pour se diriger vers la plus grande planète du système solaire. Mais la géante gazeuse n’est pas la destination de Lucy. Au lieu de cela, vous explorerez une série d’astéroïdes piégés dans l’orbite de Jupiter, appelés chevaux de Troie.

Ces astéroïdes n’ont pas été étudiés de près auparavant et se déplacent comme d’énormes essaims, ou camps, aux « points de Lagrange » sur l’orbite de Jupiter. Les points de Lagrange sont des régions où la poussée et la traction gravitationnelles verrouillent les camps en place, menant à Jupiter et le suivant dans son voyage autour du soleil pour toujours.

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Comme une série de fossiles cosmiques, le groupe de roches spatiales amorphes offre une fenêtre sur l’âge le plus ancien de notre système solaire, il y a environ 4,6 milliards d’années. Lucy agira en tant que paléontologue cosmique, survolant à distance ces huit « fossiles » différents et étudiant leurs surfaces à l’aide d’imageurs et de caméras infrarouges.

« Aucun vaisseau spatial n’a visité autant de choses auparavant, et chacun représente une fenêtre potentielle sur les matériaux et les conditions du système solaire primitif », explique Alan Duffy, astrophysicien à l’Université Swinburne de Melbourne.

L’idée d’examiner les fossiles est au cœur de la philosophie de la mission – jusqu’à son nom. « Lucy » est dérivé d’un squelette découvert en Éthiopie en 1974. Le squelette a reçu le surnom de « Lucy » parce que la chanson des Beatles « Lucy in the Sky with Diamonds » a été jouée au camp des scientifiques après la découverte. Il y a des mots des quatre Beatles sur une planche à l’intérieur du vaisseau spatial.

Bien que le lancement et la séparation tôt le matin aient été considérés comme un succès dans la longue liste de missions de Lucy, le vaisseau spatial a dû surmonter un dernier obstacle géant avant d’être prêt à partir de l’arrière-cour de la Terre. Environ une heure après le début de son vol, la sonde Elle a été exposée à «20 minutes d’horreur», alors qu’elle déployait des panneaux solaires décimaux de 24 pieds de large.

Les panneaux sont essentiels au succès du vaisseau spatial et propulseront Lucy dans un voyage de 12 ans vers les chevaux de Troie. Ils peuvent fournir environ 500 watts de puissance – la même quantité de puissance nécessaire pour faire fonctionner une machine à laver, Selon la Nasa. Et Lucy aura besoin de chaque watt, car ce sera le vaisseau spatial à énergie solaire le plus éloigné s’il atteint sa destination.

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La trajectoire complexe et les dates de vol de Lucy.

SWRI / NASA

91 minutes après le lancement, l’équipe a obtenu un signal de Lucy confirmant le déploiement des panneaux solaires. « Les choses allaient bien aujourd’hui », a déclaré Omar Baez, directeur principal du lancement du programme des services de lancement de la NASA.

Cela signifie que Lucy est bel et bien vivante et qu’il y a maintenant beaucoup de chemin à parcourir avant d’atteindre sa première cible : Donald Johansson, une roche spatiale centrée dans la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter. Ce vol aura lieu en avril 2025.

De là, Lucy se dirigera vers les chevaux de Troie, frappant quatre mondes jusqu’en 2027 et 2028 dans le camp grec, avec un essaim de roches entraînant Jupiter en orbite. Un autre survol de la Terre aidera à propulser Lucy vers ses objectifs ultimes, Patrocle et son duo compagnon Minoetius, au camp troyen derrière Jupiter en 2033. Au total, le vaisseau spatial couvrira 4 milliards de kilomètres.

La quête principale ambitieuse de Lucy ne se terminera pas nécessairement avec Patrocle et Minoetius non plus. L’orbite du vaisseau spatial le verra dériver à travers des essaims pour les années à venir. La NASA a de bons antécédents en matière d’extension de missions – mais vous devez croiser les doigts pour que tout aille bien pour la prochaine décennie.

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