« Mon objectif est à 100% de courir le Tour de France », insiste la nouvelle pro cycliste Imogen Cotter

Au cours de son vol pour Gérone aujourd’hui, Imogen Cotter peut ressentir le besoin de sortir son journal et de tirer un trait sur l’objectif le plus important qui y est écrit : « Je veux être une cycliste professionnelle ».

La femme de 28 ans s’est lancée dans un voyage improbable au cours des cinq dernières années, mais sa destination finale a été écrite en noir et blanc.

«Ça a toujours été mon truc. C’est un de mes objectifs depuis si longtemps », dit Donna Clare, maintenant que la paperasse a séché sur son ticket d’or.

Depuis le 1er janvier, Cotter est cycliste professionnelle au sein de l’équipe belge UCI Plantur Pura, au deuxième niveau des rangs professionnels du cyclisme féminin.

En 2017, elle vivait à Londres pour s’entraîner à courir un semi-marathon lorsque sa mère lui a envoyé un article sur Facebook sur le programme d’identification des talents de Cycling Ireland, conçu pour trouver des cyclistes pour la piste. Cotter avait été une coureuse talentueuse pendant ses années d’école, mais cela aurait été le début de son voyage à deux roues qui l’a emmenée à Majorque, puis en Belgique et maintenant dans la ville catalane, qui est devenue la patrie préférée des cyclistes d’élite européens.

2021 a été l’année où tous les efforts ont eu du sens. En octobre, trois ans seulement après avoir commencé la course sur route, Cotter a franchi le pas des meilleurs de ses compatriotes pour remporter le titre national senior de course sur route.

C’était une réussite et une histoire qui a captivé l’imagination. Cotter a développé un nombre impressionnant d’adeptes sur les réseaux sociaux, où elle suit sa vie de cycliste, mais un titre national l’a propulsée vers un public plus large.

« Je pense que les gens ont littéralement pensé que je suis une pro depuis si longtemps parce qu’ils ont peut-être vu ma page Instagram, et ils pourraient la regarder et penser: » Oh, c’est une motarde professionnelle « parce que je fais tout mon vélo à l’époque, mais je n’étais pas payé pour faire du vélo, je ne vivais que de cacahuètes », explique Cotter, qui a travaillé à un moment donné dans une pâtisserie belge pour aider à joindre les deux bouts.

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« Je n’avais tout simplement aucun revenu, et en fait, signer ce contrat me donne l’impression que tous les sacrifices et tout le travail – quand les choses semblaient ne pas aller bien – me donnent l’impression que cela en valait la peine lorsque vous atteignez un objectif comme celui-ci. .

« Je l’ai écrit dans ma biographie Twitter, ‘Je poursuis le rêve des pros.’ Je l’ai écrit dans mon journal, et maintenant que j’ai atteint cet objectif. Je suis comme « Maintenant, passons à autre chose ». C’est ma chance de prouver ce que je vaux. »

Prendre conscience de votre valeur sur le vélo a été un processus graduel. Bien qu’elle ait fait la sélection initiale avec Cycling Ireland, Cotter s’est rendu compte que son avenir n’était pas sur la bonne voie lorsqu’il a été ignoré pour la sélection pour les championnats d’Europe 2018.

Elle a ensuite troqué les planches pour la rue et Majorque pour la Belgique, où pendant les trois années suivantes, elle a été formée sur la scène amateur d’élite avec l’équipe de club Keukens Redant. Mais en tant que dernière arrivée dans ce sport, concourant au cœur du cyclisme européen, souvent face à des professionnels, elle a lutté contre le « syndrome de l’imposteur ».

Elle avoue que lorsqu’elle s’est lancée pour la première fois dans le haut de gamme en Belgique, elle aurait eu du mal à nommer une dizaine de ses rivales dans le groupe.

Cependant, malgré la courbe d’apprentissage abrupte, ce n’était pas une voie à suivre pour la femme de Ruan.

« Le fait qu’elle soit arrivée si tard a certainement alimenté mes insécurités », dit-elle.

« Je cours avec des filles qui courent depuis l’âge de huit ans, puis j’ai 25 ans quand je commence à courir sur route. Et le nombre de personnes que vous avez qui pensent vraiment : « Voulez-vous être un professionnel ? Cela n’arrivera littéralement pas, c’est juste stupide. . . mais si quelqu’un me l’avait dit il y a quelques années, j’aurais probablement dit : ‘Ça n’arrivera pas.’ Parce que ça ressemble, vous savez, à un tel rêve.

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« Tu arrives si tard que tu te dis : ‘Mon Dieu, qu’est-ce que je fais ?' ».

« Mais j’ai toujours été comme ça, même en athlétisme. Si j’ai un objectif, je travaille pour l’atteindre. »

Venue au sport au milieu des années 1920, elle savait qu’elle n’avait pas le luxe d’attendre des invitations pour poursuivre sa carrière. « J’ai pensé : « Opportunité, où suis-je ? » Prenons-les à deux mains. »

De telles opportunités incluent courir comme un interne, ou trialiste, avec l’équipe Ciclotel en 2020, se qualifiant pour les 10 derniers de la Zwift Academy, courant avec l’équipe Movistar eRacing dans la Zwift Racing League, ainsi que représentant la même équipe dans une course unique sur terre.

Cette collaboration avec Movistar s’est avérée cruciale pour son nouveau contrat avec Plantur Pura, dont la directrice sportive, Heidi van de Vijver, a également dirigé l’équipe Ciclotel avant sa fermeture il y a deux ans.

Avec une plus grande notoriété grâce à sa victoire au titre national, Canyon, le fournisseur de vélos de Movistar, était impatient que Cotter continue à conduire sa marque de vélos, et ils lui ont ouvert la porte avec Plantur Pura, une autre équipe qu’elle pilote. . Un réseau de connexions qui s’intègre parfaitement.

« J’ai eu une très bonne ambiance de la part de l’équipe », dit-il. « Il y a beaucoup d’équipes UCI qui ne seraient pas très bien gérées, elles ne seraient peut-être pas très professionnelles, mais elles n’ont que ce titre par équipe UCI. Mais j’ai réalisé dès que j’ai commencé à parler à ces gars que c’est une équipe bien gérée, c’est professionnel. »

Alors qu’il courait pour son équipe de club en Belgique, Cotter a couru à main levée, mais pense que les tactiques d’équipe plus structurées nécessaires pour courir avec Plantur Pura, l’équipe sœur d’Alpecin-Fenix, correspondent à son approche. . Et en tant que spécialiste de l’escalade, leur programme de course lui donnera la possibilité de courir sur un terrain qui correspond vraiment à ses compétences, pas quelque chose qu’elle aimait régulièrement dans les plaines.

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Non pas qu’il se plaindra s’il finit par retourner en territoire familier.

« L’équipe fera toutes ces grandes courses que j’aurais rêvé de faire, Tour des Flandres, Paris Roubaix, Liège-Bastogne-Liège, en gros toutes les courses que vous lisez et voyez à la télévision. »

Et après de nombreuses itérations conçues de manière décevante, un véritable Tour de France féminin est enfin au calendrier en 2022. La course par étapes de huit jours débutera à Paris le jour où l’épreuve masculine se terminera sur les Champs-Élysées et l’idée de conduire le Tour sous le maillot de champion d’Irlande est presque trop parfait pour être imaginé. Cotter n’a jamais été du genre à laisser passer une opportunité.

« A cent pour cent, c’est un objectif, j’adorerais le monter », insiste-t-il. « (L’équipe) a une place et je dois évidemment faire mes preuves avant cette étape, mais je serais sûrement stupide de dire que ce n’était pas un objectif. Qui ne voudrait pas courir une course aussi emblématique, surtout maintenant dans sa première année ? Ce serait incroyable. C’est 100% de mon objectif. »

L’ajout du Tour Femmes est un pas dans la bonne direction pour le sport, mais Cotter sait combien le cyclisme féminin reste à faire, notamment en termes de prix en espèces et de salaire de base. Les progrès peuvent être douloureusement lents, mais à partir d’un début retardé, son développement a été tout sauf.

Et après avoir finalement signé un accord avec les moyens auxquels il appartient dans le cyclisme professionnel, il attaquera 2022 avec une nouvelle conviction.

« Quand une équipe croit suffisamment en vous pour dire : « Nous croyons en vous, nous vous paierons pour faire partie de notre équipe et montrer votre valeur parce que nous pensons que vous êtes assez bon pour le faire », cela vous donne ce petit plus. un coup de pouce », dit-il. .

«Je veux tellement être un athlète professionnel. Je vais me botter le cul si on me donne ces opportunités. »

Il a sans aucun doute déjà une tonne de nouveaux objectifs écrits dans son journal.

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