Cela peut ne pas sembler grand-chose, mais le bâtiment 320 abritait les 38 membres de l’équipe de randonnée de Michoud pendant l’ouragan Katrina.

Nathan Mattise

Mise à jour, 7 septembre 2020: C’est le week-end de la fête du Travail aux États-Unis, et même si la plupart d’entre nous appellent désormais à la maison «le bureau», le personnel d’Ars prend un long week-end pour se reposer et se détendre. La fin du mois d’août a marqué 15 ans depuis que l’ouragan Katrina a touché terre en Louisiane, les digues fédérales ont échoué et la ville de La Nouvelle-Orléans a changé pour toujours. Nous avions prévu de refaire la surface de quelques pièces des archives pour garder les lumières allumées pendant ces vacances, nous refaisons donc surface ce regard sur la façon dont la NASA a réussi à résister à l’impact de Katrina dans son installation de montage de Michoud juste à l’extérieur de la Nouvelle-Orléans. Cette histoire a été publiée à l’origine en août 2015 et elle apparaît inchangée ci-dessous.

MICHOUD, La. — Le 29 août 2005, l’ouragan Katrina est arrivé, les digues fédérales ont échoué et le chaos s’est ensuivi dans la région métropolitaine de la Nouvelle-Orléans.

À présent, les dégâts sont bien documenté. Tant de personnes ont été déplacées que la Nouvelle-Orléans ne siège encore qu’à environ 80 pourcent de sa population d’avant la tempête une décennie plus tard. Plus de 1 200 personnes sont mortes – le plus pour une tempête américaine depuis 1928. Et 80 pour cent de la ville a été inondée, causant des dégâts matériels estimés depuis à 108 milliards de dollars par le National Hurricane Center. Presque quelle que soit la métrique, Katrina est la tempête atlantique la plus dévastatrice jamais atteinte aux États-Unis.

READ  Statistiques COVID-19 | 17 septembre 2020 | Avant-poste de la côte perdue

Pourtant, un jour avant Katrina, Malcolm Wood a dû se mettre au travail.

Wood vivait à environ une heure de route à Picayune, Mississippi, et heureusement, le reste de sa famille avait les moyens et l’accès pour se rendre au nord à Hattiesburg pour la sécurité. Mais contrairement à la plupart des gens travaillant dans le Grand Nouvelle-Orléans alors qu’ils vivaient dans le delta du Mississippi ou dans le sud de la Louisiane, la société de Wood a refusé de fermer à la veille de la tempête du siècle, malgré la toute première évacuation obligatoire de la Nouvelle-Orléans. Ça ne pouvait pas. Pour commencer, milliards dans les travaux antérieurs et futurs étaient en jeu. Le gagne-pain des collaborateurs directs de Wood – plus de 2 000 collègues – l’était également. Heck, toute l’opération nationale dont Wood faisait partie était probablement en jeu selon que son installation, à seulement 15 miles à l’est du Lower 9th Ward, pouvait survivre.

Alors Wood, un homme grand et compétent qui avait déjà travaillé plus de 20 ans au même endroit, s’est mis à faire le travail qui lui avait été assigné. Confronté à l’impact direct d’un front de tempête de 400 milles de diamètre et de vents de plus de 120 km / h, il faisait partie d’une équipe de 38 personnes qui a dû surmonter l’ouragan Katrina. sur site pour défendre l’installation d’eau adjacente de 832 acres de la société. Le but? Gardez-en autant que possible intact et en ligne.

Cette tâche était décourageante – «Nous savions d’après la station météorologique que cela allait être pire que les tempêtes précédentes», dit Wood. «Cela ressemblait à la tempête parfaite» – mais les enjeux étaient littéralement hors de ce monde. Wood a donc parcouru environ 40 miles jusqu’à la minuscule Michoud, en Louisiane, et s’est préparé à passer la nuit au bâtiment 320. L’espace de bureau sans prétention se trouve à l’arrière du De la NASA Michoud Assembly Facility, où les réservoirs de carburant de l’organisation sont fabriqués depuis les années 1960.

READ  Les scientifiques viennent de trouver un moyen pour les machines de voir à travers les nuages ​​et le brouillard

Ce serait la première nuit d’une trentaine de jours consécutifs que Wood et sa compagnie passeraient sur le terrain de Michoud.

Gardez la lumière allumée

Comme vous vous en doutez compte tenu de son important contingent du sud-est des États-Unis, la NASA a plans en place pour l’atténuation des tempêtes. Michoud en particulier, compte tenu de sa situation géographique, avait été confronté à 25 à 30 événements de ce type avant Katrina. Comme l’a expliqué Wood, les équipes de départ font partie des processus typiques avant et après la tempête. Parmi leurs tâches, un équipage de manège visite les installations pour identifier toutes les zones susceptibles d’être endommagées, attache tous les matériaux qui pourraient s’avérer dangereux s’ils sont emportés par le vent, maintient les provisions et les générateurs sur place, et aide éventuellement à naviguer dans les conséquences pour obtenir. l’installation de retour en ligne. Si une tempête semble assez mauvaise (et Katrina qualifiée), l’équipe de départ sera également le seul groupe sur place, une dernière ligne de défense contre les éléments. «Nous avons eu de nombreuses tempêtes que nous avons passées ici et que nous avons traversées, mais généralement, c’est deux jours, trois jours et vous êtes de nouveau opérationnel», a déclaré Wood à Ars. «C’était tellement différent.»

Wood affirme que certains des souvenirs ont disparu 10 ans après la tempête, mais il peut se rappeler une grande partie de ce que ces 24 heures initiales ont ressenti. Les pluies ont commencé dans la nuit du 28. Il est venu si fort, avec des vents si forts, que bientôt vous ne pouviez plus vous tenir à l’extérieur du bâtiment 320 et distinguer l’un des campus normalement visibles, y compris le bâtiment 450, la station de pompage très importante à l’extrémité sud des installations près d’un alors Levée de 17 pieds. Pour maintenir un sentiment de calme, Wood se souvient simplement être revenu à l’hyperfocalisation, devenant «obsédé par quelque chose».

READ  Statistiques COVID-19 | 23 septembre 2020 | Avant-poste de la côte perdue

«Il y a un peu de lumière à la station de pompage, donc tant que je voyais cette lumière, je savais que la pompe fonctionnait», a déclaré Wood. «Je savais qu’ils pompaient de l’eau juste pour empêcher la pluie d’entrer. Nous ne savions pas si nous avions été inondés, mais si vous vous tenez devant ce bâtiment (320), c’est là que nous verrions l’eau monter. Si cela n’a pas atteint la première étape ici, nous allions bien.

Au départ, certains des collègues de Wood étaient stationnés dans la station de pompage. Ils ont vérifié si les pompes Caterpillar à l’intérieur, quatre appareils capables de traiter 62 000 gallons d’eau par minute, pouvaient empêcher la montée des eaux de dépasser la digue et d’inonder la zone de fabrication à quelques centaines de mètres près du bâtiment 320. Mais le protocole de la NASA rend compte de la sécurité. même ses plus courageux membres d’équipage. Une fois que les vents atteignent une certaine force coup de vent, tout le monde doit être amené dans une zone sécurisée (dans ce cas, le bâtiment 320) et rester fermé jusqu’à ce que le danger disparaisse. Pendant Katrina, ce point de basculement est survenu à 3 heures du matin.

«Normalement, nous n’abandonnons pas la station de pompage, mais nous devions aller les chercher au milieu de la nuit et les ramener», se souvient Wood. «Donc, tôt le matin, deux gars ont pris un camion à benne basculante et c’était assez sombre – vous ne pouviez pas voir la chaussée, et il faisait sombre en plus. Katrina était à peu près la première fois que je me souviens de mes années passées ici que nous avons perdu de l’électricité sur le site. Je veux dire que la ville a perdu de l’électricité – c’est unique.

À partir de là, Wood pense que c’était vraiment «toucher et partir». Sur la base des tempêtes précédentes, il était convaincu que l’équipe de ride out pourrait remettre les installations en marche si seule la nature leur en donnait la chance. Mais le potentiel destructeur de Katrina était douloureusement évident même sur le moment, et l’équipe de départ était bien consciente des ramifications. C’était en 2005, le Tragédie de Columbia s’était produit à peine deux ans plus tôt, et Michoud devait moderniser un certain nombre de chars externes dans le cadre de la mission de retour dans l’espace. Alors que tout le monde savait que le programme spatial se terminerait au cours de la prochaine décennie, la perte de Michoud affecterait considérablement ce délai.

«Si nous perdions la digue, nous fermerions le programme spatial de la NASA», dit Wood. «Nous fabriquons chaque véhicule ici, alors comment allez-vous vous rendre dans l’espace à moins de passer par la Nouvelle-Orléans? C’est l’événement le plus catastrophique que vous auriez pu avoir. Si Michoud a été totalement inondé, la NASA doit dire: «D’accord, nous ne sommes plus dans le secteur spatial pour le moment». Cela aurait été des années et des années de dégâts.

Wood était le directeur des installations à l’époque et, à son avis, le drainage n’a jamais été le problème. Le système de drainage des installations pourrait contenir une certaine quantité d’eau et, avec un certain temps, cela finirait par s’écouler. Mais si les pompes s’arrêtaient du tout alors que l’eau arrivait encore, ce calcul se déséquilibre tragiquement.

Alors ce soir-là, l’équipe a dû prendre une décision. Il était possible de changer la vitesse des pompes, mais il s’agissait de dispositifs refroidis à l’eau, et les pousser trop fort risquait de surchauffer et de tomber en panne. En fin de compte, Wood et la société ont choisi de pousser l’accélérateur – cela a fonctionné.

«Je n’ai jamais pensé qu’il y aurait un risque, mais la façon dont il pleuvait, vous pouviez regarder les routes et savoir que vous n’alliez jamais pomper cela», dit Wood. «Notre calcul était d’environ un milliard de gallons d’eau balayés, donc nous avons maintenu les pompes en marche parce qu’il y avait toujours une sorte d’infiltration qui revenait.»

Le lendemain matin, l’équipe de randonnée de Michoud a appris qu’elle avait accompli sa tâche principale: l’installation n’était pas sous l’eau. Cependant, c’était apparemment la seule chose sur Old Gentilly Road – le principal engin de fabrication de Michoud – ce n’était pas le cas.

«Nous ne savions que le lendemain matin (8/30) que nous étions essentiellement une île», dit Wood. «Nous étions entourés d’eau. Pendant la nuit et le lendemain matin, nous savions qu’il y avait beaucoup de pluie et de vent, mais vous n’imaginez jamais que vous serez entouré d’eau. Nous avons fait fonctionner nos pompes et avons fait les bonnes choses, ce pour quoi nous étions formés. Le lendemain et les 30 jours catastrophiques plus tard, c’est là que vous voyez des gens faire des choses inhabituelles.

Image de l’annonce par Nathan Mattise