Site de terrain à Ramnagar, Inde. Crédits: Christopher Gilbert

L’ancêtre du gibbon, vieux de 13 millions d’années, comble d’importantes lacunes dans les archives fossiles des primates.

Un fossile vieux de 13 millions d’années découvert dans le nord de l’Inde provient d’un singe nouvellement découvert, le plus ancien ancêtre connu du gibbon des temps modernes. La découverte par Christopher C. Gilbert, Hunter College, comble un vide majeur dans les archives fossiles des singes et fournit de nouvelles preuves importantes sur le moment où les ancêtres du gibbon d’aujourd’hui ont migré en Asie depuis l’Afrique.

Les résultats ont été publiés dans l’article «Le nouveau singe du Miocène moyen (primates: Hylobatidae) de Ramnagar, en Inde, comble d’importantes lacunes dans les archives fossiles des hominoïdes» dans le Actes de la Royal Society B.

Le fossile, une molaire inférieure complète, appartient à un genre et une espèce jusqu’alors inconnus (Kapi ramnagarensis) et représente la première nouvelle espèce de singe fossile découverte sur le célèbre site fossile de Ramnagar, en Inde, en près d’un siècle.

Carte de migration de Gibbon

Carte illustrant la localisation de Kapi (étoile noire) par rapport aux populations modernes (vert foncé) et historiques (vert clair) de petits singes et la répartition approximative des premiers singes fossiles en Afrique de l’Est (triangles bleus). Des triangles verts marquent l’emplacement des gibbons fossiles découverts précédemment. Le nouveau fossile est des millions d’années plus vieux que n’importe quel gibbon fossile connu auparavant et met en évidence leur migration de l’Afrique vers l’Asie. Crédit: Illustration par Luci Betti-Nash

La découverte de Gilbert était fortuite. Gilbert et les membres de l’équipe Chris Campisano, Biren Patel, Rajeev Patnaik et Premjit Singh escaladaient une petite colline dans une zone où une mâchoire de primate fossile avait été trouvée l’année précédente. Tout en faisant une courte pause, Gilbert a repéré quelque chose de brillant dans un petit tas de terre sur le sol, alors il l’a déterré et s’est rapidement rendu compte qu’il avait trouvé quelque chose de spécial.

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«Nous avons immédiatement su que c’était une dent de primate, mais elle ne ressemblait à la dent d’aucun des primates précédemment trouvés dans la région», a-t-il déclaré. «D’après la forme et la taille de la molaire, notre hypothèse initiale était qu’elle pourrait provenir d’un ancêtre gibbon, mais cela semblait trop beau pour être vrai, étant donné que les archives fossiles de petits singes sont pratiquement inexistantes. Il existe d’autres espèces de primates connues pendant cette période, et aucun fossile de gibbon n’a été trouvé auparavant à proximité de Ramnagar. Nous savions donc que nous devions faire nos devoirs pour comprendre exactement ce qu’était ce petit fossile.

Depuis la découverte du fossile en 2015, des années d’étude, d’analyse et de comparaison ont été menées pour vérifier que la dent appartient à une nouvelle espèce, ainsi que pour déterminer avec précision sa place dans l’arbre généalogique des singes. La molaire a été photographiée et scannée, et des échantillons comparatifs de dents de singe vivantes et éteintes ont été examinés pour mettre en évidence les similitudes et les différences importantes dans l’anatomie dentaire.

Équipe de recherche Ramnagar

L’équipe de recherche Ramnagar, (de gauche à droite) NP Singh, R. Patnaik, C. Gilbert, B. Patel et C. Campisano. Crédits: Christopher Gilbert

«Ce que nous avons trouvé était assez convaincant et soulignait indéniablement les affinités étroites de la dent vieille de 13 millions d’années avec les gibbons», a déclaré Alejandra Ortiz, qui fait partie de l’équipe de recherche. «Même si, pour l’instant, nous n’avons qu’une seule dent, et qu’il faut donc être prudent, c’est une découverte unique. Il repousse d’au moins cinq millions d’années le plus ancien registre fossile connu de gibbons, offrant un aperçu indispensable des premières étapes de leur histoire évolutive.

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En plus de déterminer que le nouveau singe représente le plus ancien gibbon fossile connu, l’âge du fossile, âgé d’environ 13 millions d’années, est contemporain des fossiles de grands singes bien connus, ce qui prouve que la migration des grands singes, y compris les ancêtres des orangs-outans, et les petits singes d’Afrique en Asie se sont produits à peu près au même moment et aux mêmes endroits.

«J’ai trouvé la composante biogéographique vraiment intéressante», a déclaré Chris Campisano. «Aujourd’hui, des gibbons et des orangs-outans se trouvent tous deux à Sumatra et à Bornéo en Asie du Sud-Est, et les plus anciens singes fossiles viennent d’Afrique. C’est plutôt cool de savoir que les ancêtres du gibbon et de l’orang-outan existaient au même endroit dans le nord de l’Inde il y a 13 millions d’années, et pourraient avoir une histoire de migration similaire à travers l’Asie.

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Référence: «Le nouveau singe du Miocène moyen (primates: Hylobatidae) de Ramnagar, en Inde, comble d’importantes lacunes dans le registre des fossiles d’hominidés» 8 septembre 2020, Actes de la Royal Society B.

L’équipe de recherche prévoit de poursuivre ses recherches à Ramnagar, après avoir récemment reçu une subvention de la National Science Foundation pour poursuivre sa recherche continue de fossiles de singes.

Les coauteurs de l’article comprennent Chris Gilbert Anthropology, Hunter College et le Graduate Center (tous deux de la City University of New York); Alejandra Ortiz, L’Université de New York et l’Institute of Human Origins, Arizona State University; Kelsey D. Pugh, Musée américain d’histoire naturelle; Christopher J. Campisano, Institut des origines humaines et École de l’évolution humaine et du changement social, Arizona State University; Biren A. Patel, École de médecine Keck et Département des sciences biologiques, Université de Californie du Sud; Ningthoujam Premjit Singh, Département de géologie, Université du Panjab; John G. Fleagle, Département des sciences anatomiques, Université Stony Brook; et Rajeev Patnaik, Département de géologie, Université Panjab.

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Cette recherche à Ramnagar a été financée par la Leakey Foundation, le programme de bourses du corps professoral PSC-CUNY, le Hunter College, le programme de développement professionnel AAPA, l’Université de Californie du Sud, l’Institut des origines humaines (Arizona State University) et la National Science Foundation . Les collègues indiens bénéficient en outre du soutien du ministère indien des Sciences de la Terre et du Conseil de recherche scientifique et technique.