Un satellite espion a été lancé avec succès depuis une base militaire en Californie – Spaceflight Now

Le missile lourd Delta 4 est lancé lundi à partir du complexe de lancement spatial 6 de la base aérienne de Vandenberg, en Californie. Crédit: National Survey Office

La fusée lourde Delta 4 de la United Launch Alliance est montée en orbite lundi à partir d’une base militaire au nord-ouest de Los Angeles, envoyant un satellite espion du gouvernement américain de la taille d’un bus scolaire dans l’espace, ne laissant que trois missiles Delta avant la retraite.

Un envoi top secret du National Reconnaissance Office, propriétaire des satellites espions du gouvernement américain, est parti d’une rampe de lancement à flanc de colline à la base aérienne de Vandenberg, à 225 kilomètres au nord-ouest de Los Angeles.

L’un des lanceurs les plus puissants au monde – le missile Delta 4-Heavy de 233 pieds (71 mètres) – a mis le feu aux trois moteurs Aerojet Rocketdyne RS-68A à hydrogène dans une séquence étonnante quelques secondes avant le décollage à 13 h 47 HAP ( 16 h 47 HNE; 20 h 47 GMT).

Après qu’une boule de feu d’hydrogène a éclaté autour de la base de la fusée – une caractéristique de tous les lancements de Delta 4 – le lanceur à trois corps est monté du Space Launch Complex 6 à Vandenberg, une installation construite à l’origine pour soutenir les vols des astronautes militaires et de la NASA. navette spatiale.

Ces plans ne se sont jamais concrétisés et le programme Delta 4 est passé au lanceur SLC-6.

Lors du neuvième lancement du Delta 4 à partir du SLC-6, les trois principaux moteurs-fusées ont généré 2,1 millions de livres de poussée à pleine capacité, soit l’équivalent de 51 millions de chevaux, pour propulser la mission au-dessus de l’océan Pacifique.

En se dirigeant vers le sud de Vandenberg, Delta 4-Heavy a presque dépassé la vitesse du son d’une minute et demie lors de la mission.

Le moteur principal de la fusée à trois corps a fonctionné dans un réglage de poussée partielle pendant les premières minutes de vol pour économiser du carburant. Les boosters latéraux ont épuisé leur carburant et ont arrêté leurs moteurs à T + plus 3 minutes 56 secondes. Les boosters usés ont été éliminés après deux secondes pour tomber dans l’océan Pacifique.

Le moteur RS-68A de base a accéléré à la puissance maximale et a brûlé à T + plus 5 min 37 s. Au bout de sept secondes, le servomoteur central s’est détaché du deuxième étage du Delta 4. Le moteur Aerojet Rocketdyne RL10 s’est enflammé dans le deuxième étage à T + plus 5 minutes 56 secondes.

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Le carénage de charge utile du Delta 4-Heavy a été éliminé à T + plus 6 minutes et 7 secondes. Cela marque la fin de la diffusion de lancement de l’ULA, qui s’est terminée sur ordre du NRO de cacher les détails sur le reste de la séquence de lancement.

Environ deux heures après le lancement, l’ULA, l’US Space Force et la NRO ont publié des déclarations faisant l’éloge d’une mission réussie, probablement après que l’étage supérieur de Delta 4 ait déployé le satellite espion secret NRO en orbite.

Le missile Delta 4-Heavy de United Launch Alliance part du lanceur SLC-6 à Vandenberg. Crédit: Image de l’US Space Force par Michael Peterson

«Le lancement d’aujourd’hui montre le travail souvent invisible des hommes et des femmes de l’IC (la communauté du renseignement) qui se consacrent à la promotion de la sécurité de notre pays – y compris à des altitudes« au-dessus »du sol et au-delà», a déclaré Avril Haines, directrice du renseignement national. Le lancement a eu lieu lundi. «Je suis très honoré de travailler côte à côte avec des professionnels extraordinaires et je suis ravi de voir leur innovation, leur collaboration et leur impact dans le ciel.»

Le lancement de lundi, désigné NROL-82, était la neuvième mission du NRO de voler sur le missile Delta 4-Heavy. Le NRO était le principal client du missile Delta 4-Heavy, le plus gros propulseur en pieds ULA.

« Le NROL-82 renforcera la capacité de la NRO à fournir un large éventail de renseignements en temps opportun aux décideurs nationaux, aux chefs de guerre et aux analystes du renseignement pour protéger les intérêts vitaux de la nation et soutenir les efforts humanitaires dans le monde », a déclaré l’organisation dans un communiqué.

« La charge utile lancée aujourd’hui est l’une des plus complexes de lancement de notre pays et fournit une capacité spatiale vitale. » Colonel Robert Bongiove, directeur de la division des lancements au Centre des systèmes spatiaux et de fusées de la Force spatiale «C’est pourquoi nous devons bien faire les choses du premier coup. L’équipe de lancement a fonctionné à la perfection et je suis très fier du travail qu’elle accomplit pour garantir le succès de la mission à 100%.

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Comme presque toutes ses missions, la NRO n’a divulgué aucun détail sur le satellite qui a lancé lundi le Delta 4-Heavy.

Des analystes indépendants estiment que le Delta 4-Heavy était susceptible de mettre en orbite le satellite de reconnaissance optique KH-11 du NRO. Les satellites KH-11 ont à peu près la taille d’un bus et sont équipés de grands télescopes pointant vers la Terre pour collecter des images haute résolution sans précédent d’emplacements stratégiques dans le monde pour analyse par les agences de renseignement américaines.

Les arcs de la fusée lourde Vandenberg Delta 4 s’abaissent. Crédit: Alex Polimeni / Spaceflight Now

Souvent appelé satellites «Keyhole», le vaisseau spatial KH-11 nécessite la capacité de transport lourd du Delta 4-Heavy, ainsi que l’énorme couverture de charge utile du missile. Toutes les missions Delta 4-Heavy de Vandenberg ont transporté des satellites KH-11 dans l’espace. Les capacités précises d’imagerie par satellite du KH-11 sont top secrètes et le NRO ne spécifie pas publiquement quels types d’engins spatiaux sont à chaque lancement.

Les informations sur la trajectoire post-lancement du missile Delta 4-Heavy émis par l’ULA et publiées dans des avertissements de navigation ouverts indiquent que le lanceur se dirigera légèrement vers l’ouest à partir du sud prévu de Vandenberg, selon Marco Langbroek, un archéologue néerlandais et un expert sur orbites de l’armée. Satellites.

La trajectoire de la Terre indique que le Delta 4-Heavy placerait sa charge utile sur une orbite polaire héliosynchrone avec une inclinaison d’environ 98 ° par rapport à l’équateur. Langbroek a écrit sur son site Web.

Le moment du lancement de lundi correspond étroitement à l’orbiteur du satellite KH-11 lancé en janvier 2011 lors d’une précédente mission Delta 4-Heavy. Le nouveau satellite pourrait remplacer le vaisseau spatial vieux de 10 ans.

Le NRO contient au moins trois satellites KH-11 actifs lancés en 2005, 2011 et 2013, tous volant sur le même type d’orbite héliosynchrone. le Le dernier lancement de Delta 4-Heavy de Vandenberg en 2019 Il a déployé sa charge utile de satellites espions NRO sur une orbite différente, soulevant des questions quant à savoir s’il transportait un satellite KH-11 ou un autre type de vaisseau spatial clandestin.

Ted Molczan, un expert en localisation par satellite au Canada, a souscrit à l’évaluation de Langbroek selon laquelle la mission NROL-82 transporterait un satellite KH-11 dans l’espace.

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Cette image, publiée par l’ancien président Donald Trump en 2019, provient probablement d’une caméra haute résolution installée sur un satellite du gouvernement américain. Montre des dommages à une rampe de lancement de satellite iranien.

En 2019, l’ancien président Donald Trump a publié sur Twitter une photo déclassifiée qui proviendrait d’un satellite KH-11, montrant les dommages causés à une rampe de lancement iranienne après l’explosion d’un missile. En utilisant les angles du soleil, les enquêteurs civils ont estimé à quel moment la photo a été prise, puis ont examiné l’heure aux emplacements connus des satellites espions NRO.

ULA, une coentreprise 50-50 entre Boeing et Lockheed Martin, a trois missiles Delta 4-Heavy à lancer dans les prochaines années. Ils ont tous été chargés d’amener des satellites top-secrets dans l’espace pour le National Reconnaissance Office, qui possède une flotte de plates-formes d’espionnage du gouvernement américain.

Le reste de la famille de missiles Delta, y compris le Delta 4-Medium monocœur, a été retiré, avec la transition de l’ULA vers le missile Vulcan Centaur de nouvelle génération. Le Delta 4-Heavy, créé en rejoignant ensemble le Delta 4 Joint Center, est conçu pour amener le plus grand vaisseau spatial du gouvernement américain à collecter des informations de renseignement en orbite.

L’une des missions Delta 4-Heavy restantes de Vandenberg sera lancée. Deux autres avions devraient décoller de la rampe de lancement de la station aérospatiale de Cape Canaveral en Floride.

Gary Wentz, vice-président de l’ULA pour les programmes gouvernementaux et commerciaux, a déclaré dans la déclaration de lundi après la libération. « Le soutien à l’Espace de sécurité nationale est honoré et nous remercions nos partenaires de mission pour leur confiance continue et leur travail collectif. »

La mission NROL-82 était le premier lancement d’ULA en 2021. Si le calendrier de lancement d’ULA reste sur la bonne voie, l’entreprise peut effectuer jusqu’à 10 missions avant la fin décembre, mais la majorité des vols ne devraient pas prendre avant la seconde moitié de l’année.

La prochaine mission de l’ULA doit être lancée le 17 mai à partir de Cap Canaveral avec un missile Atlas 5. Ce vol enverra en orbite un satellite d’alerte de missiles pour les forces spatiales américaines.

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