Son origine est d’autant plus difficile à déterminer que l’événement dure de l’ordre du millième de seconde. Selon plusieurs études publiées mercredi, les astrophysiciens ont d’abord identifié un magnétar dans notre galaxie comme la source d’un «sursaut radio rapide».

Depuis la première détection de ce phénomène cosmique en 2007, les scientifiques se sont interrogés sur l’explication de ces flashs d’ondes électromagnétiques ou FRB (Fast Radio Burst). Des hypothèses les plus sérieuses, comme le phénomène d’évaporation d’un trou noir, aux plus exotiques, comme un signal extraterrestre.

Jusqu’à présent, on pensait que ceux-ci ne pouvaient provenir que d’autres galaxies. La détection précédente la plus précise, datant de 2016, indiquait également une galaxie naine située à plus de trois milliards d’années-lumière de la Terre.

Magnétar, contraction de “l’étoile magnétique”

Le 28 avril, une expérience canadienne, CHIME et l’observatoire américain STARE2 ont détecté une telle explosion. Les deux équipes l’ont attribué au magnétar SGR 1935 + 2154, situé dans notre Voie lactée, selon leurs études respectives publiées dans Nature. “Il s’agit du premier sursaut radio rapide attribué à un objet connu”, a déclaré Christopher Bochenek, astrophysicien à l’American Caltech Institute et responsable de STARE2. Et quel objet.

«Le magnétar (contraction de« l’étoile magnétique ») est une sorte d’étoile à neutrons avec un champ magnétique si puissant qu’il déforme le noyau d’un atome dans un crayon», a-t-il expliqué lors d’une conférence de presse.

La petite étoile, de l’ordre de dix kilomètres, mais de masse importante – une cuillère à café de matière pèserait plusieurs milliards de tonnes -, tourne sur elle-même en un temps de l’ordre de quelques secondes.

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30000 années-lumière

Le FRB détecté a émis “en une milliseconde l’énergie des ondes radio égale au soleil pendant 30 secondes”, selon Christopher Bochenek. Un signal suffisamment fort pour trouver des traces dans le récepteur d’un smartphone après avoir traversé la moitié de la galaxie. Un voyage estimé à 30 000 années-lumière.

La découverte est le fruit d’un réel effort international, avec le télescope canadien de nouveau type CHIME et le petit réseau ouest-américain de stations d’écoute radio STARE2, – dédié à la détection de sursauts radio dans notre galaxie – et le radiotélescope chinois FAST .

Les données de ce dernier, utilisées dans la troisième étude, menée par le professeur Bing Zhang de l’Université de Las Vegas, ont aidé à “déterminer comment les magnétars sont associés aux FRB”. Mais aussi pour comprendre un peu mieux comment ils fonctionnent.