Une créature qui a vécu il y a 250 millions d’années avec des défenses en forme d’éléphant et un «bec en forme de tortue» est la plus ancienne créature connue à hiberner pour survivre, a révélé une étude récemment publiée.

La recherche, publiée dans la revue scientifique Biologie des communications, note que Lystrosaurus était capable de ralentir son métabolisme, passant par un état de torpeur (hibernation) basé sur des preuves fossilisées.

«Les animaux qui vivent aux pôles ou à proximité de ceux-ci ont toujours dû faire face aux environnements les plus extrêmes qui y sont présents», a déclaré Megan Whitney, auteur principal de l’étude, dans un déclaration. “Ces résultats préliminaires indiquent que l’entrée dans un état de type hibernation n’est pas un type d’adaptation relativement nouveau. C’est une adaptation ancienne.”

Restauration de la vie de Lystrosaurus en état de torpeur. (Crédit: Crystal Shin)

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Les chercheurs ont examiné des coupes transversales de six Lystrosaurus de l’Antarctique et de quatre d’Afrique du Sud et les ont comparées. Ils ont vu qu’il y avait des modèles de croissance similaires dans la dentine, mais ceux de l’Antarctique avaient des «anneaux épais et rapprochés», ce que les chercheurs pensent être dû à un stress prolongé.

“L’analogue le plus proche que nous pouvons trouver aux ‘marques de stress’ que nous avons observées dans les défenses de Lystrosaurus antarctique sont les marques de stress dans les dents associées à l’hibernation chez certains animaux modernes”, a ajouté Whitney.

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Lystrosaurus pourrait atteindre jusqu’à 8 pieds de long et le genre a réussi à survivre au plus grand événement d’extinction de masse de la planète, il y a environ 252 millions d’années, LiveScience a rapporté.

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Les chercheurs ne sont pas sûrs à 100% que le Lystrosaurus avait besoin d’une véritable hibernation, car les marques de stress observées chez le Lystrosaurus antarctique pourraient provenir d’un autre type de torpeur.

Cependant, compte tenu de leurs découvertes, les chercheurs pensent que Lystrosaurus avait le sang chaud et s’est arrêté pendant des périodes de temps.

«Les animaux à sang froid arrêtent souvent complètement leur métabolisme pendant une saison difficile, mais de nombreux animaux endothermiques ou à sang chaud qui hibernent réactivent fréquemment leur métabolisme pendant la période d’hibernation», a expliqué Whitney. «Ce que nous avons observé dans les défenses de Lystrosaurus antarctique correspond à un modèle de petits« événements de réactivation »métaboliques pendant une période de stress, ce qui est le plus similaire à ce que nous voyons aujourd’hui chez les hibernateurs à sang chaud.

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