WASHINGTON (Reuters) – Les défenses d’un mammifère herbivore de construction robuste qui habitait l’Antarctique il y a 250 millions d’années fournissent la preuve la plus ancienne connue que les animaux ont eu recours à des états d’hibernation pour traverser des périodes de vaches maigres telles que les hivers polaires.

L’interprétation d’un artiste montre le Lystrosaurus, un mammifère de la période du Trias, dans un état d’hibernation, publié le 27 août 2020 par l’Université de Washington. Crystal Shin / Document via REUTERS.

La recherche publiée jeudi s’est concentrée sur un butineur à quatre pattes appelé Lystrosaurus dont des fossiles ont été trouvés en Chine, en Russie, en Inde, en Afrique du Sud et en Antarctique. C’était un des premiers membres de la lignée évolutionniste qui a plus tard donné naissance à des mammifères.

Les résultats ont indiqué que le Lystrosaurus est entré dans un état de torpeur – une réduction temporaire de l’activité métabolique – pour faire face aux longs hivers perpétuellement sombres dans le cercle antarctique lorsque la nourriture était rare, bien que la Terre était alors beaucoup plus chaude qu’aujourd’hui et que la région n’était pas de la glace. -lié.

Les résultats suggéraient également que le Lystrosaurus, qui avait peut-être des cheveux, avait le sang chaud.

L’hibernation est une forme de torpeur trouvée chez les animaux à sang chaud comme certains ours, rongeurs, échidnés, hérissons et blaireaux.

Lystrosaurus, allant d’environ la taille d’un cochon à la taille d’une vache, possédait un bec ressemblant à une tortue et manquait de dents à l’exception d’une paire de défenses en croissance constante dépassant de son visage, utiles pour déterrer de savoureuses racines et tubercules. Ces défenses avaient des marques de croissance incrémentales visibles sous la forme de dentine – le tissu dur qui forme la majeure partie d’une dent – déposées en cercles concentriques comme des anneaux d’arbre.

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Les chercheurs ont examiné des coupes transversales de défense de six individus de Lystrosaurus de l’Antarctique et de quatre d’Afrique du Sud, loin des conditions polaires. Les défenses antarctiques portaient des anneaux épais et rapprochés suggérant des périodes de moins de dépôts pendant un état de type hibernation.

«La torpeur est un phénomène physiologique incroyablement courant chez les animaux aujourd’hui», a déclaré la paléontologue de l’Université Harvard Megan Whitney, auteur principal de la recherche publiée dans la revue Communications Biology.

«Nous prévoyons que la torpeur est une adaptation couramment utilisée depuis très longtemps», a déclaré Whitney, qui a travaillé sur la recherche à l’Université de Washington. «Cependant, cela est difficile à tester dans les archives fossiles, en particulier dans le temps il y a des centaines de millions d’années.

Une telle résilience peut aider à expliquer pourquoi le Lystrosaurus, qui a précédé les dinosaures de millions d’années, a survécu à la pire extinction de masse de l’histoire de la Terre il y a 252 millions d’années, à la fin de la période permienne et du début de la période triasique.

Reportage de Will Dunham; Montage par Sandra Maler