Les chercheurs ont découvert que les algues sous-marines dans les zones côtières piègent la pollution plastique dans des faisceaux de fibres naturelles appelées «boules de Neptune».

Une étude publiée dans Scientific Reports rapporte que les plantes qui se balancent – ancrées au fond des mers peu profondes – peuvent collecter près de 900 millions de morceaux de plastique dans la seule Méditerranée chaque année sans l’aide des humains.

L’auteur principal Anna Sanchez Vidal, biologiste marine à l’Université de Barcelone, a déclaré à l’AFP: “Nous montrons que les débris de plastique sur le fond de la mer peuvent rester piégés dans les restes d’algues et finalement quitter le milieu marin par les plages.”

Elle a ajouté que ce processus de nettoyage “représente un nettoyage continu des débris plastiques en mer”.

L’étude s’ajoute à la longue liste de services fournis par les algues – aux écosystèmes océaniques et aux humains qui vivent près du bord de l’eau. Ils jouent un rôle essentiel dans l’amélioration de la qualité de l’eau, en absorbant le dioxyde de carbone et en produisant de l’oxygène, et ils sont une nurserie naturelle et un refuge pour des centaines d’espèces de poissons. Ils sont également à la base des réseaux trophiques côtiers.

En les fixant dans des eaux peu profondes, ils aident à prévenir l’érosion des plages et à atténuer l’impact des tempêtes destructrices.

Il existe 70 espèces d’algues, regroupées en plusieurs familles de plantes à fleurs qui – à l’origine sur terre – ont recolonisé l’océan il y a 80 mètres à 100 millions d’années.

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La plupart des espèces poussent de l’Arctique aux tropiques et ont de hautes feuilles ressemblant à de l’herbe qui peuvent former de vastes pelouses sous-marines.

On ne sait pas si la collecte du plastique nuit aux algues elles-mêmes.

Boules de puzzle en plastique Neptune.
Photo: Marta Fini / Université de Barcelone / AFP / Getty Images

Pour mieux comprendre les capacités de collecte des algues, Sanchez Vidal et son équipe ont étudié une espèce que l’on ne trouve qu’en Méditerranée. Posidonie océanique.

En 2018 et 2019, ils ont compté le nombre de particules de plastique dans les boules de mer emportées par l’eau sur quatre plages de Majorque. EspagneQui contient de grandes prairies d’algues à l’extérieur.

Il y avait des débris de plastique dans la moitié des échantillons de feuilles d’algues en vrac, jusqu’à 600 morceaux par kilogramme de feuilles.

Seulement 17% des fibres d’algues en vrac plus serrées connues sous le nom de boules de Neptune contiennent du plastique, mais à une densité beaucoup plus élevée – environ 1500 pièces par kilogramme de boule de mer.

En utilisant des estimations de la production de fibres d’algues en Méditerranée, les chercheurs ont travaillé pour estimer la quantité de plastique pouvant être filtrée dans tout l’aquarium.

Les orbes elliptiques – la forme d’un ballon de rugby – se forment à la base de feuilles qui ont été déchirées par les courants océaniques mais restent attachées aux tiges et sont appelées racines.

Lorsqu’elles sont lentement enterrées par sédimentation, les reliures de feuilles endommagées forment des fibres rigides qui s’entrelacent en une boule, collectant le plastique dans le processus.

“Nous ne savons pas où ils vont”, a déclaré Sanchez Vidal. “Nous savons seulement que certains d’entre eux ont débarqué pendant les tempêtes.”

En 2018, le WWF a estimé qu’à quelques semaines de la période des fêtes en Méditerranée, la pollution marine par les plastiques avait augmenté Contribution d’environ 150 millions de tonnes de plastique à l’océan.