Une étude révèle le « pouls » de la Terre : des événements géologiques catastrophiques se produisent tous les 27 millions d’années

Les événements géologiques catastrophiques, tels que les éruptions volcaniques massives, sont-ils aléatoires – ou suivent-ils un certain cycle ?

C’est une question que les géologues se posent depuis longtemps, mais à laquelle il est difficile de répondre car les scientifiques ne savent souvent pas exactement quand des événements géologiques spécifiques se sont produits dans le passé. Grâce aux améliorations des techniques de datation par radio-isotopes, qui sont utilisées pour dater les roches et le carbone, les barrières aux événements géologiques de datation de l’âge deviennent de moins en moins un obstacle. Maintenant, selon une nouvelle étude publiée dans Les frontières des sciences de la TerreLes preuves suggèrent que des événements tels que les volcans, la réorganisation des plaques et l’élévation du niveau de la mer – en d’autres termes, des événements géologiques connus pour provoquer des extinctions massives – suivent un cycle de 27,5 millions d’années.

« De nombreux géologues pensent que les événements géologiques sont aléatoires dans le temps », Michael Rampino, géologue de l’Université de New York et auteur principal de l’étude, a déclaré. « Mais notre étude fournit des preuves statistiques d’un cycle commun, indiquant que ces événements géologiques sont corrélés plutôt qu’aléatoires. »

Dans l’étude, Rampino et ses collègues ont mené une nouvelle analyse de 89 événements géologiques connus des 260 derniers millions d’années.

« Ces événements incluent des périodes d’extinctions marines et non marines, des événements hypoxiques océaniques, des éruptions continentales d’inondations basaltiques, des fluctuations du niveau de la mer, des pulsations globales de magma intra-plaque et des périodes de changements dans les taux d’étalement du fond marin et la réorganisation des plaques », Les chercheurs ont écrit dans le document. « Nos résultats indiquent que les événements géologiques mondiaux sont généralement interconnectés et semblent se présenter sous forme de pulsations avec un cycle de base d’environ 27,5 millions d’années. »

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Dans une interview téléphonique, Rampino a comparé ces types de changements géologiques massifs à un battement de cœur – comme si la Terre avait un  » pouls « , et ces événements font partie de ce pouls. En d’autres termes, la fréquence cardiaque de la Terre a 27,5 millions d’années.

« On dirait qu’ils frappent tous dans le même cycle », a déclaré Rampino. Il a noté qu’au début du 20e siècle, certains géologues soupçonnaient que c’était le cas, mais l’idée n’a pas été prise au sérieux. « Ces idées n’étaient pas populaires, et elles ont été en quelque sorte mises de côté parce qu’il n’y avait pas de datation correcte et précise des événements géologiques à l’époque. »

Rampino a déclaré que lui et ses collègues ont utilisé les dates les plus récentes et les plus précises pour effectuer une analyse statistique formelle et déterminer quelle périodicité est. Il n’y avait jamais de garantie qu’un modèle particulier émergerait. Mais quelqu’un l’a fait.

Ken Caldera, un scientifique de l’atmosphère à la Division de l’environnement mondial de la Carnegie Institution for Science, a calculé les statistiques de Rampino. Caldera a déclaré à Salon qu’il avait commencé sceptique, mais qu’il est maintenant plus proche de croire que la Terre fonctionne sur une impulsion de 27,5 millions d’années.

« Pour moi, le journal est encore une hypothèse qui doit être testée, et que nous essayons de tester », a-t-il déclaré par courrier électronique. Caldera a dit qu’il avait des inquiétudes ; Premièrement, « Pourrait-il y avoir un parti pris : si deux événements sont proches, peuvent-ils être considérés comme un seul événement ? Si deux événements sont éloignés, les gens peuvent-ils chercher un autre événement pour remplir le blanc ? Avez-vous des événements semi-réguliers ? « 

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Sa deuxième préoccupation est qu’ils testent « la possibilité d’avoir une période de 27,5 millions d’années ».

« Ce type de périodicité apparaît dans suffisamment d’enregistrements différents pour me faire penser que ce n’est pas aléatoire et qu’il y a une explication causale », a déclaré Caldera par e-mail. « La question est de savoir si l’explication causale a quelque chose à voir avec notre planète, notre système solaire ou notre galaxie, ou quelque chose à voir avec la psychologie humaine et la construction de listes d’événements. »


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L’analyse soulève la question évidente : si c’est vrai, la connaissance de ce cycle peut-elle nous aider à mieux comprendre quand une autre catastrophe géologique s’est produite ?

« La dernière fois que nous avons vu une impulsion comme celle-ci dans les archives géologiques, c’était il y a environ 7 à 10 millions d’années », a déclaré Rampino. « Si cela suit ce qui s’est passé dans le passé, je dirais que la prochaine impulsion d’activité serait de 15 ou 20 millions d’années dans le futur. »

Mais ce n’est qu’une estimation approximative.

« Je pense que ce que nous avons tendance à voir, c’est une augmentation de l’activité géologique associée à l’extinction, comme il semble, et nous pourrions alors assister à une extinction de masse à cette époque dans le futur », a déclaré Rampino. « Mais vous ne pouvez pas dire exactement qu’il y aura une extinction cette année, mais vous pouvez en quelque sorte penser au moment où l’activité géologique devrait augmenter. »

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Rampino a déclaré qu’il aimerait prolonger la chronologie pour étudier plus avant cette impulsion et mieux comprendre la cause des précédents événements d’extinction de masse.

Notamment, ce n’est pas la première fois que des chercheurs identifient un type de cycle pour prédire l’extinction. Auparavant, les astrophysiciens supposaient que des pluies de comètes périodiques se produisaient dans le système solaire tous les 26 à 30 millions d’années, produisant des forçages périodiques qui conduisaient à une extinction de masse. Rampino pense que les cycles astrophysiques et géologiques peuvent être liés.

« Il existe certainement des liens physiques potentiels entre les cycles astrophysiques et les cycles d’activité de la Terre », a déclaré Rampino.

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