Une étude révèle que le « glacier Doomsday » fond plus vite que prévu

Un glacier antarctique en désintégration de la taille de la Floride pourrait élever le niveau mondial de la mer beaucoup plus rapidement que prévu, selon une étude publiée lundi dans la revue. sciences naturelles de la terre.

Un groupe de chercheurs internationaux a cartographié l’empreinte historique du glacier Thwaites dans l’Antarctique occidental – surnommé le « glacier Doomsday » en raison de l’énorme impact que son effondrement aurait en raison de températures plus chaudes. Ils ont trouvé « des taux exceptionnellement rapides de recul passé », y compris – à un moment donné au cours des deux derniers siècles – une période au cours de laquelle le glacier a reculé de 2,1 km par an. C’est deux fois plus rapide que le taux de déclin détecté dans les années 2000.

« Thwaites tient vraiment bon aujourd’hui, et nous devrions nous attendre à voir de grands changements sur de petites échelles de temps à l’avenir – même d’une année à l’autre – une fois que le glacier se retirera au-delà d’un rebord peu profond à son fond », a déclaré Robert Larter de l’Antarctique britannique. de l’étude, auteur de l’étude Participant à l’étude, dans un nouvelle version qui accompagnait la publication de l’étude.

Selon les scientifiques impliqués dans la recherche, les ramifications de cette fonte pourraient être énormes. « Vous ne pouvez pas prendre Thwaites et laisser le reste de l’Antarctique intact », a déclaré Alistair Graham, géologue marin à l’Université de Floride du Sud et l’un des auteurs de l’étude.

Un navire de recherche dans l'eau le long du bord de la plate-forme de glace orientale de Thwaites en Antarctique.

Navire de recherche Nathaniel B. Palmer opérant le long de la plate-forme glaciaire orientale de Thwaites en Antarctique en 2019 (Images de couverture via Zuma Press)

Le glacier Thwaites est l’un des fleuves les plus larges de la Terre, mais ce n’est qu’un tout petit morceau de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental, qui contient suffisamment de glace pour élever le niveau de la mer jusqu’à 16 pieds s’il fond, selon la NASA.

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Thwaites se trouve au fond de l’océan, plutôt que sur terre, ce qui le rend particulièrement vulnérable à la fonte en raison des eaux plus chaudes. En 2020, les scientifiques ont découvert que l’eau chaude fondait Le cours inférieur de Thwaites. Des études ont déjà montré que jusqu’à 90% Une plus grande quantité de réchauffement climatique dû aux émissions de gaz à effet de serre est absorbée par les océans et les océans se réchauffent plus rapidement qu’on ne le pensait auparavant.

La fonte de Thwaites représente déjà environ 4 % de l’élévation annuelle du niveau de la mer, qui est actuellement d’environ 0,12 à 0,14 pouce par anSelon l’Agence de protection de l’environnement. Plus de 40% de la population mondiale vit à moins de 60 miles de la côte, et beaucoup se trouvent dans des zones inondées avec une élévation du niveau de la mer de plus de 3 pieds.

Un phoque solitaire apparaît d'en haut sur une banquise.

Un phoque solitaire sur une banquise devant la plate-forme de glace orientale à Thwaites, en Antarctique en 2019 (Images de couverture via Zuma Press)

Ce n’est pas le premier signe avant-coureur que Thwaites pourrait être dans un état précaire en raison de la hausse des températures mondiales. Des images satellites prises à la fin de l’année dernière montrent que la banquise dans la partie orientale du glacier montre des signes de fissuration.

« Les choses se développent très rapidement ici », a déclaré Ted Schampos, glaciologue à l’Université du Colorado à Boulder et président de Thwaites Glacier Collaboration International. Les journalistes de l’époque. « C’est dur. »

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Les chercheurs impliqués dans cette étude ont averti que la banquise pourrait se détacher du fond marin, provoquant potentiellement l’effondrement de la banquise, un processus qui conduirait ensuite à une fonte supplémentaire. « Il deviendrait autosuffisant et entraînerait un recul important de certains glaciers », dont Thwaites, a déclaré Anna Crawford, glaciologue à l’Université de St Andrews, au moment de la publication de cette étude.

Graham a déclaré que son équipe ne peut pas prédire avec certitude si le glacier Thwaites se dissoudra complètement, mais que la réduction des émissions sera essentielle pour minimiser les risques.

« En ce moment, nous pouvons faire quelque chose à ce sujet, surtout si nous pouvons empêcher l’océan de se réchauffer », a-t-il déclaré.

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