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Danielle Waples / Université Duke

Une baleine peu connue et timide a surpris les scientifiques en restant immergée pendant près de quatre heures.

Les baleines à bec de Cuvier sont connues pour leurs capacités à plonger profondément et elles sont en moyenne environ une heure sous l’eau.

Mais les chercheurs ont été stupéfaits quand ils ont enregistré un animal plongeant pendant trois heures et 42 minutes.

Ils croient que c’est la plus longue plongée jamais enregistrée pour une baleine et presque certainement un record pour tous les mammifères.

Les espèces de baleines à bec sont un peu mystérieuses pour les scientifiques, qui passent une grande partie de leur temps loin des côtes.

La baleine à bec de Cuvier a un corps robuste, une petite tête inclinée et un bec court. Les mâles semblent avoir deux dents qu’ils utilisent pour se battre, les femelles ne semblent pas en avoir.

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Danielle Waples / Université Duke

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Un groupe de trois baleines à bec

Ils chassent normalement les calmars pour se nourrir, aspirant généralement les créatures dans leur bouche pour les manger.

Les scientifiques disent qu’en poursuivant leur nourriture préférée, ces baleines ont été documentées en train de plonger jusqu’à environ 3000 m.

Lorsqu’ils font surface, ils passent environ deux minutes avant de plonger à nouveau, ce qui signifie qu’il est très difficile pour les chercheurs de les observer et de les marquer.

En 2014, une baleine a été enregistrée en plongée pendant un peu plus de deux heures, la plus longue durée connue sous l’eau.

Dans cette dernière étude, les chercheurs ont enregistré plus de 3600 plongées de deux douzaines de baleines à bec de Cuvier sur une période de cinq ans.

Ils ont enregistré des plongées d’une durée d’environ une demi-heure à deux heures treize minutes, bien au-delà du moment où un animal de cette taille devrait manquer d’oxygène.

Mais deux plongées d’une seule baleine ont “étonné” l’équipe de recherche.

L’un durait près de trois heures, un autre trois heures 42 minutes.

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Une baleine à bec montrant une étiquette

“La plongée la plus longue pour l’espèce a duré environ deux heures et demie, c’est donc la plus longue pour les baleines à bec de Cuvier, mais c’est aussi la plus longue pour tous les mammifères”, a déclaré le Dr Nicola Quick, de l’Université Duke à Durham, aux États-Unis, à BBC News .

Bien que cet individu ait été enregistré en train de terminer ces plongées extrêmement longues, le Dr Quick dit que son étude a montré qu’un grand pourcentage des animaux observés étaient capables de couler pendant de très longues périodes.

Les chercheurs pensent que les baleines pourraient avoir un métabolisme extrêmement lent, peut-être associé à des réserves d’oxygène plus importantes que la moyenne, et une capacité à tolérer l’accumulation d’acide lactique.

«Les muscles de leur corps sont en quelque sorte construits différemment, de ce que vous attendez peut-être d’un plongeur profond», a déclaré le Dr Quick.

“Ils ont une sorte de cerveau plus petit et un volume pulmonaire assez petit. Et ils ont beaucoup de bons tissus musculaires qui sont parfaits pour retenir les réserves d’oxygène, ce qui les aide probablement à augmenter la durée de leurs plongées.”

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Andrew Read / Université Duke

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Un mâle baleine à bec montrant les dents

La peur peut également avoir joué un rôle dans la plongée record.

Cette espèce est vulnérable aux épaulards et aux grands requins. Les baleines réagissent aux menaces en restant sous l’eau le plus longtemps possible, jusqu’à ce que les prédateurs s’éloignent.

Et la plongée profonde peut également avoir été en réponse aux humains. L’enregistrement a eu lieu quelque 24 jours après l’exposition à un signal de sonar actif de l’US Navy, et les chercheurs les ont exclus de leur ensemble de données, car ils pourraient avoir été potentiellement affectés par le bruit.

Les baleines à bec de Cuvier sont connues pour être sensibles au sonar et d’autres experts pensent que cela peut avoir eu un impact sur la longueur de la plongée.

«Le temps de plongée enregistré de plus de trois heures n’est probablement pas typique, mais plutôt le résultat d’un individu poussé à ses limites absolues», a déclaré Nicola Hodgkins de Whale and Dolphin Conservation, qui n’a pas participé à l’étude.

“Une seule baleine, considérée comme déjà compromise en raison de son exposition à des niveaux de bruit extrêmement élevés du sonar militaire, et présentant donc un comportement anormal, a été enregistrée en train d’effectuer des plongées aussi extrêmes.”

L’équipe de recherche a constaté qu’il y avait peu de relation entre la durée de la plongée et le temps de récupération nécessaire aux baleines avant de redescendre.

Les scientifiques pensent que l’étude de ces animaux plongeurs en profondeur pourrait offrir des indices sur des questions difficiles telles que le cancer chez l’homme.

«Il y a un certain intérêt à travailler avec des collègues en oncologie à l’Université Duke, et même avec Covid, car cela implique que les cellules perdent de l’oxygène ou se trouvent dans des conditions hypoxiques», a déclaré le Dr Quick.

“Donc, si ces baleines sont dans ces conditions hypoxiques dans leurs tissus, et si nous pouvons découvrir ce qu’elles faisaient, alors cela pourrait-il avoir une autre implication pour la santé humaine ou simplement pour la santé des océans en général?”

le étude a été publiée dans le Journal of Experimental Biology.

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