FORT LAUDERDALE, Floride – Un schéma étonnant est apparu dans le décompte des décès COVID-19 en Floride – un modèle qui suggère que l’État a manipulé un arriéré de décès non enregistrés, présentant des décomptes plus favorables dans les jours précédant l’élection présidentielle de 2020.

L’enjeu est la gestion par l’État du décalage entre la date du décès d’une personne et la date à laquelle la Floride signale ce décès dans le décompte public. À quelques exceptions près, la Floride a cessé d’inclure les décès en attente depuis longtemps dans ses décomptes quotidiens le 24 octobre, 10 jours avant les élections du 3 novembre, et a recommencé à les inclure systématiquement le 17 novembre, deux semaines après les élections.

Le résultat: le nombre quotidien de morts que les Floridiens ont vu pendant cette période était nettement inférieur à ce qu’ils auraient été autrement.

Le changement est intervenu trois jours seulement après que l’administration du gouverneur de Floride, Ron DeSantis, a annoncé qu’elle procéderait à un examen supplémentaire de chaque décès présumé de COVID-19 avant de l’ajouter au décompte de la Floride.

Les données ont été analysées par Jason Salemi, professeur à l’Université de Floride du Sud. Il a dit qu’il avait été surpris par l’écart dans les reportages autour de l’élection, mais n’a tiré aucune conclusion, notant que les reportages sur les décès de Floride «continuent d’être un peu une boîte noire» et il voulait «comprendre davantage ce processus».

Le South Florida Sun Sentinel a commencé la semaine dernière à demander à plusieurs représentants de l’État de discuter de ces modèles de données surprenants. Aucun ne répondrait aux questions. Jason Mahon, porte-parole du Florida Department of Health, n’a pas répondu aux multiples demandes de commentaires.

Ainsi, l’intention de l’État de manipuler les données reste floue. Il est possible que le ministère de la Santé de Floride ait suspendu le signalement des décès en attente dans le cadre de sa nouvelle politique sur leur examen. Quelle que soit l’intention, le changement a conduit à des tendances de décès plus favorables à l’approche des élections.

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La réticence de l’État à répondre aux questions sur ses données COVID-19 n’est pas inhabituelle. Tout au long de la pandémie de coronavirus, DeSantis et son administration se sont engagés dans un modèle de secret et de rotation, sous-estimant la propagation de la pandémie à ses débuts et ordonnant au personnel de santé publique de ne pas faire de déclarations publiques sur COVID-19 à l’approche des élections, un soleil Une enquête sentinelle a été trouvée.

Les analystes qui suivent les chiffres de la Floride se disent perplexes face à la pause de l’État dans la déclaration de décès vieux de plusieurs mois. Ils ont dit qu’eux aussi avaient demandé des éclaircissements à l’État mais n’avaient reçu aucune réponse.

«Il est difficile de savoir s’il y avait une limitation de la durée des élections ou s’il se passait d’autres choses au hasard», a déclaré Scott David Herr, un informaticien de Floride qui suit les données quotidiennes du COVID-19. «Le ministère de la Santé n’a pas expliqué pourquoi les retards étaient incohérents. Quand ils changent constamment ce qui se passe dans les coulisses, quand les décalages changent constamment, c’est là que ça devient déroutant.

Alors que les experts en santé publique affirment que les décès dus à une pandémie sont généralement sous-déclarés, les républicains se sont plaints du fait que le nombre de décès en Floride était exagéré, les décès d’autres causes étant comptés dans les totaux. DeSantis a émis l’hypothèse que les statistiques de décès provenant de son propre service de santé étaient gonflées.

L’administration de DeSantis a modifié les exigences en matière de déclaration des décès pendant la pandémie, tout d’abord en s’inquiétant de l’arriéré croissant, puis en remettant en question la validité du nombre croissant de morts en Floride:

15 août: Alors que les médecins légistes du comté étaient initialement chargés de décider si les décès étaient causés par le COVID-19, ils ont été submergés de cas et ont pris du retard. À leur demande, l’État a autorisé les médecins traitants à prendre ces décisions et à les signaler directement à l’État.

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13 octobre: ​​Le président de la Chambre, José Oliva, un républicain de Miami Lakes, a attaqué les rapports de décès du COVID-19 arrivant au département de la santé comme «manquant souvent de rigueur» et sapant «l’exhaustivité et la fiabilité des registres de décès».

21 octobre: ​​Le médecin général de Floride, le Dr Scott Rivkees, annonce que l’État imposera une autre couche d’examen des décès avant de publier les totaux, affirmant que de nombreux décès ont eu lieu plus d’un mois avant d’être signalés ou des mois après que la personne ait été testée positive au COVID-19. «Pour garantir l’exactitude des décès liés au COVID-19, le département effectuera des examens supplémentaires de tous les décès. Des données opportunes et précises restent une priorité absolue du ministère de la Santé. »

En quelques jours, les choses ont changé. Une catégorie clé a disparu des décomptes quotidiens de l’État: les décès survenus plus d’un mois plus tôt. Ces décès ont longtemps constitué une partie importante des totaux quotidiens en Floride et dans d’autres États, car les rapports de décès des médecins n’arrivent pas toujours immédiatement au département de la santé, au lieu de cela se répandent sur plusieurs jours et semaines.

L’impact de ce changement a été énorme. Considérez ceci: Au cours du mois qui a précédé le changement, du 23 septembre au 20 octobre, l’État a inclus dans ses décomptes quotidiens 1128 décès survenus au moins un mois plus tôt, soit 44% des décès annoncés pendant cette période. Mais dans la semaine précédant les élections, le département de la santé n’a inclus qu’un seul de ces décès dans ses décomptes quotidiens.

La Floride s’était-elle enfin attaquée à son arriéré? Ce n’était pas le cas: le 17 novembre, deux semaines après les élections, le nombre quotidien de décès en Floride a recommencé à inclure systématiquement les décès survenus plus d’un mois auparavant et un grand nombre de décès survenus plus de deux mois auparavant, selon à l’analyse de Salemi.

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Une reprise frappante et mystérieuse des rapports sur les décès en retard a eu lieu le dimanche 8 novembre. Ce jour-là, l’État a enregistré le plus petit nombre de nouveaux décès signalés en plusieurs mois, à peine 15. Et le décompte de ce jour-là comprenait le plus grand pourcentage de décès en retard de n’importe quel jour encore – 74% des décès signalés ce jour-là avaient plus d’un mois. Mais comme il y avait si peu de décès récents enregistrés, le décompte total pour le 8 novembre semblait similaire aux dénombrements quotidiens rapportés les jours avant et après.

Le public n’a pas vu les dates réelles des décès dans ce décompte. Ce que le public a vu: un nombre de morts qui a diminué dans les jours précédant les élections et qui a lentement remonté dans les jours qui ont suivi.

Le ministère de la Santé de Floride a refusé de divulguer les certificats de décès COVID-19 aux scientifiques ou aux journalistes pour qu’ils les examinent. Jusqu’à la fin de l’été, les dossiers avaient été rendus publics sous forme de résumé par le Florida Department of Law Enforcement, qui recueille les certificats de décès des bureaux du médecin légiste du comté pendant les états d’urgence. Mais en août, lorsque les décès dus au COVID-19 ont cessé d’être transmis aux médecins légistes du comté, les informations ont cessé d’être rendues publiques.

Salemi a déclaré qu’il pensait que l’écart de pré-sélection était peut-être dû au changement qui a enlevé la responsabilité des médecins légistes, dont le personnel surchargé avait représenté une grande partie de l’arriéré. Ou peut-être est-ce le résultat de la nouvelle politique du ministère de la Santé consistant à examiner plus attentivement chaque cas.

Mais à la mi-novembre, les dizaines de morts en souffrance sont à nouveau apparues dans les comptes quotidiens de l’État.

«Je commence à me demander ce qui se passe», dit-il.

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(La rédactrice Adelaide Chen a contribué à ce rapport.)