MAMOUDZOU, Mayotte – Le principal office de tourisme de Mayotte est presque vide, un avant-poste tropical isolé surplombant un port sans peuple. Son seul hôpital, cependant, est débordé.

La demande de lits de soins intensifs est plus de trois fois supérieure à l’offre alors que les travailleurs de la santé luttent pour contenir la pire épidémie de coronavirus sur le territoire français de l’océan Indien.

Les îles Mayotte sont le coin le plus pauvre de l’Union européenne, caché entre Madagascar et la côte continentale du Mozambique en Afrique australe. Ils étaient le dernier endroit en France à recevoir des vaccins contre les coronavirus.

Les autorités locales se sentent oubliées et disent que leurs difficultés à lutter contre le virus reflètent les inégalités de longue date entre le continent français à majorité blanche et ses anciennes colonies multiraciales.

L’armée française envoie des agents de santé et des lits de soins intensifs, mais l’aide temporaire n’ira jusque-là que dans les îles où les masques sont un luxe, où près d’un tiers des 300000 habitants de la région n’ont pas d’eau courante et où un nouveau blocus étouffe le moyens de subsistance.

«Nous travaillions sur le grand marché pour vendre des choses, pour avoir de l’argent pour nourrir nos familles», a déclaré Ahamada Soulaimana Soilihi, un père de six enfants de 40 ans qui vit dans un bidonville de la capitale de Mayotte, Mamoudzou.

Puis, la semaine dernière, les autorités ont fermé l’économie de Mayotte, ordonnant aux gens de rester chez eux pour lutter contre les cas en croissance rapide de la variante dominante du virus en Afrique du Sud.

“Comment vivre sans travail, sans pouvoir bouger, sans rien?” Demanda Soilihi.

Alors que les vagues de l’océan parcourent les plages désertes et que la police patrouille dans les rues tranquilles du quartier des affaires de Mamoudzou, de nombreuses personnes du quartier Bandrajou de Soilihi semblent ignorer les règles de verrouillage ou les mesures de distanciation sociale. Des groupes d’enfants jouent pieds nus sur le sol poussiéreux, des filles portent des seaux sur la tête pour obtenir de l’eau d’une pompe collective, une femme plus âgée dans un étal informel de rue tresse les cheveux d’une jeune femme. Presque personne ne porte de masque.

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Les professionnels de la santé reconnaissent qu’il n’y a pas de solution facile.

Le taux d’infection hebdomadaire de Mayotte est désormais près de quatre fois supérieur à la moyenne nationale française. Le territoire a enregistré 11 447 cas de virus depuis le début de la pandémie – un tiers d’entre eux au cours des deux dernières semaines – et au moins 68 décès, soit le double du taux de mortalité du virus par habitant dans tout le pays.

Cela a rendu encore plus décevant le fait que Mayotte soit la dernière région d’outre-mer française à recevoir une cargaison de vaccins, un mois après l’arrivée des premières doses à Paris, à plus de 8 400 kilomètres.

“Nous avons été truqués beaucoup plus tard que dans d’autres régions (françaises), à ma grande consternation”, a déclaré Voynet.

La Légion étrangère française a livré le super-congélateur nécessaire pour contenir les expéditions initiales de Mayotte de 950 doses de vaccins Pfizer-BioNTech. De plus en plus de cargaisons sont arrivées et le territoire a jusqu’à présent vacciné 2 400 personnes, soit moins de 1% de sa population.

A Paris, le porte-parole du gouvernement Gabriel Attal a d’abord soutenu que la jeune population de Mayotte – seulement 4% de plus de 60 ans – signifiait que la région était une faible priorité pour la vaccination, soulignant ses «réalités démographiques et géographiques qu’elles sont évidemment différentes» du continent.

Mais maintenant que les infections sont endémiques, le gouvernement central français est de plus en plus concerné.

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De nombreuses îles de l’océan Indien et pays du continent africain sont confrontés à des épidémies similaires – ou pire – et à des retards de vaccination.

Madagascar, avec 27 millions d’habitants, n’a toujours pas de vaccins. Le Mozambique, avec 30 millions d’habitants, a imposé un couvre-feu pour lutter contre une vague menée par la variante dominante en Afrique du Sud, et il n’a même pas de vaccins. Pas même les îles Comores voisines pour sa population de 850 000 habitants.

Le plus grand pays de la région, l’Afrique du Sud, avec 60 millions d’habitants, a signalé plus de 1,47 million de cas, dont plus de 46 800 décès. Son ministre de la Santé a annoncé mercredi que le gouvernement distribuerait le vaccin Johnson & Johnson non encore approuvé aux professionnels de la santé après qu’un petit test ait montré que le vaccin AstraZeneca n’offrait qu’une protection minimale contre la variante dominante dans le pays.

Le législateur de Mayotte, Mansour Kamardine, ne comprend pas pourquoi sa patrie est en si mauvais état.

Lorsque le reste de la chaîne insulaire des Comores dans les années 1970 a voté pour l’indépendance de la France après un siècle et demi de régime colonial, les habitants de Mayotte ont voté massivement pour rester français.

Aujourd’hui, Mayotte a le même statut administratif que n’importe quelle région de France métropolitaine, l’un des pays les plus riches du monde. Le territoire utilise l’euro comme monnaie et est représenté au Parlement européen. Une loi de 2003 promet «liberté, égalité et fraternité» à toutes les personnes vivant dans les DOM-TOM.

Mais lorsque le virus a frappé, “Mayotte a été oubliée”, a déclaré Kamardine à l’AP. «On est loin des yeux, on est loin du cœur» de la puissance française.

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Il a écrit au gouvernement pour demander des lits permanents aux soins intensifs, en vain. L’ensemble du territoire n’en compte que 16.

Mayotte fait partie des neuf territoires – majoritairement français – à statut particulier dans l’UE en tant que «région ultrapériphérique», qui ont accès à des fonds de développement visant à réduire l’écart économique avec le continent européen laissé par l’époque coloniale.

Mais avec l’Europe maintenant confrontée à ses problèmes liés aux vaccins et à une crise économique prolongée, les perspectives de Mayotte semblent sombres.

Des piles de chaises Coca-Cola en plastique rouge ramassent la poussière dans un café Mamoudzou ombragé par des palmiers où un panneau indique Tokyo, à 11 230 kilomètres (près de 7 000 miles). Les grilles métalliques cachent les vitrines des magasins. Les voyages d’affaires et le tourisme ont chuté à mesure que la pandémie progresse.

Au restaurant, au bar et à l’hôtel Caribou, Chaima Nombamba gère le comptoir de plats à emporter – la seule pièce de l’entreprise encore autorisée à opérer.

L’hôtel a été fermé en raison d’une “vague d’annulations”. La plupart des employés des restaurants sont au chômage temporaire, un programme gouvernemental français contre les coronavirus dont l’économie informelle ne bénéficie pas.

«Oui, la crise sanitaire est très grave et pour certains d’entre nous, elle a un impact mortel. Mais est-il temps de punir les petites entreprises, en particulier notre secteur des entreprises, qui est vraiment durement touché, qui est progressivement tué par les incendies? “elle a demandé.

«Nous ne savons pas ce que demain apportera. Nous ne pouvons pas faire de plans ou anticiper certaines choses car cela change tous les jours », a-t-il dit.« Alors, où est la solution?

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Charlton a rapporté de Paris. Andrew Meldrum à Johannesburg a contribué.