Les quatre moteurs RS-25 du Space Launch System seront lancés lors du test abrégé Green Run de samedi. Crédit: NASA

Un test critique du système de lancement de fusées lunaires de la NASA s’est terminé dans le Mississippi à peine 67 secondes après son lancement samedi, bien avant la combustion prévue de huit minutes qui était censée ouvrir la voie à l’agence spatiale pour enfin charger l’étage principal de la fusée au centre. Space Kennedy en Floride en préparation du lancement.

L’étage de base du SLS, construit par Boeing, a allumé samedi ses quatre moteurs Aerojet Rocketdyne RS-25 pour la première fois à 17 h 27 HNE (16 h 27 CST; 22 h 27 GMT) pour brûler qui devrait durer plus longtemps. De huit minutes, point culminant d’une série de sorties au cours d’une année au Stennis Space Center dans le sud du Mississippi.

Installé sur la plate-forme d’essai géante B-2 à Stennis, l’étage de base SLS de 212 pieds (98 m) a été étranglé à sa capacité maximale après que les quatre moteurs principaux se sont allumés à des intervalles de 120 millisecondes.

Les moteurs, restés du programme de la navette spatiale, ont accumulé jusqu’à 1,6 million de livres de poussée, faisant du feu chaud de samedi le lancement de fusée le plus puissant au centre spatial de Stennis depuis que la NASA a testé une fusée lunaire Saturn 5 de l’ère Apollo sur la même plate-forme dans les années 1960.

Mais après que la vie a secoué et généré un tonnerre tremblant pendant un peu plus d’une minute, les moteurs RS-25 ont été coupés sur ordre du système informatique de bord, qui a détecté un dysfonctionnement non spécifié dans l’une des centrales électriques.

Les ingénieurs recherchaient la cause de l’arrêt prématuré du moteur samedi soir, mais les responsables de la NASA ont peu de détails sur ce qui a pu conduire à la fin prématurée du test.

“Je sais que tout le monde n’est pas aussi heureux que possible parce que nous voulions avoir huit minutes d’un feu brûlant, et nous étions un peu plus d’une minute”, a déclaré l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine.

Avant le début du test samedi, les responsables de la NASA ont déclaré que les préparatifs étaient en bonne voie pour le premier vol d’essai du système de lancement spatial à la fin de 2021. On ne savait pas immédiatement comment l’arrêt prématuré des moteurs SLS samedi pourrait affecter ce calendrier, bien que cela ajoutera Certainement plus de risques.

«Nous avons beaucoup de données que nous allons parcourir, et nous serons en mesure de trier, d’arriver à un point où nous pouvons déterminer si un lancement en 2021 est possible ou non», a déclaré Bridenstein. . “Même si aujourd’hui n’était pas tout ce que nous espérions, ce fut une journée importante.”

Le chef sortant de la NASA, qui quittera ses fonctions mercredi à la fin de l’administration Trump, a déclaré que les ingénieurs avaient recueilli des données importantes sur les performances du missile malgré les pannes des moteurs. Le système de lancement spatial est une partie importante du programme Artemis de la NASA, qui vise à ramener les astronautes sur la lune pour la première fois depuis 1972.

SLS lancera la capsule d’équipage Orion de la NASA pour envoyer des astronautes à proximité de la Lune, et la NASA prévoit de construire une petite station spatiale pour servir de site de recherche et de point de cheminement pour les équipages voyageant entre la Terre et la surface de la Lune. Le vaisseau spatial Orion sera lié à un atterrisseur en orbite lunaire, où les astronautes flotteront dans l’atterrisseur pour se diriger vers la surface de la lune.

Le premier vol d’essai SLS, connu sous le nom d’Artemis 1, lancera le vaisseau spatial Orion pour orbiter autour de la lune sans astronautes. Un deuxième vol SLS / Orion autour de la lune pour la période 2023 mettra en vedette trois astronautes et un membre d’équipage canadien.

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L’objectif de l’administration Trump d’un atterrissage humain sur le pôle sud de la Lune d’ici la fin de 2024 s’estompe rapidement. Le calendrier a été serré depuis le moment où le vice-président Mike Pence a annoncé l’objectif d’atterrissage sur la lune 2024 en 2019. Mais le Congrès n’a pas alloué l’argent dont la NASA a déclaré qu’il avait besoin pour développer des atterrisseurs lunaires de classe humaine pour respecter le calendrier, ce qui est clair. Cela a soulevé d’autres doutes sur l’échéance 2024.

Les experts en politique spatiale pensent que l’administration Biden est peu susceptible de maintenir l’objectif du calendrier 2024 pour un atterrissage lunaire, mais elle pourrait faire un effort plus lent pour ramener les astronautes américains sur la Lune.

Le système de lancement spatial a été retardé à plusieurs reprises depuis l’annonce du programme en 2011, perdant des objectifs pour la première fois en 2017, 2018, 2019 et 2020. La NASA a dépensé plus de 18 milliards de dollars pour le programme SLS de 2011 au 30 septembre 2020.

“Il s’agit d’un programme important pour les États-Unis d’Amérique, il est important pour notre leadership dans le monde, et il est important pour nous d’aller sur la lune et d’aller vite”, a déclaré Bridenstein samedi, ajoutant que le but du programme Artemis va au-delà de la science.

C’est un outil diplomatique. Il s’agit du leadership américain. «C’est une question d’exploration», dit-il.

Bridenstein a déclaré que faire fonctionner les quatre moteurs RS-25 simultanément était une “victoire en soi”. Les moteurs volaient trois fois à la fois sur la navette spatiale.

Lors du développement de la fusée lunaire et de la navette spatiale Saturn 5, la NASA a lancé des articles de test à Stennis pour vérifier la conception du système de propulsion. Afin d’économiser de l’argent, le premier étage de base complet SLS sert d’article de test et d’unité de vol. Les responsables de la NASA ont déclaré qu’ils étaient très enthousiastes sur scène car elle vise finalement à voler.

“Ce n’est pas un échec”, a déclaré Bridenstein. “C’est un test … nous allons faire des ajustements, et nous volerons vers la lune.”

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Sur la base d’une analyse vidéo et audio diffusée sur NASA TV, le premier signe d’un problème est survenu lors d’un bref test au feu à chaud SLS environ 50 secondes après l’allumage du moteur, lorsqu’un ingénieur de l’équipe de test a déclaré un “MCF” ou “pionnier de la défaillance d’un composant” en Moteur n ° 4.

“Copiez ça, mais nous travaillons toujours, et nous avons encore quatre bons moteurs, non?” Le conducteur de test a répondu sur les connexions réseau.

Un membre de l’équipe de test a dit: “Oui, copiez ça.”

Peu de temps après l’appel du MCF, environ 67 secondes après le démarrage du moteur, la vidéo montrait que les moteurs de l’étage principal semblaient être dans une séquence d’arrêt. La confirmation verbale d’arrêter le moteur est venue quelques secondes plus tard d’un membre de l’équipe d’essai.

“On a parlé de ‘FID’ sur le moteur 4, qui est notre terme pour identifier une panne, puis bientôt suivi par le MCF, qui est une panne majeure d’un composant”, a déclaré le directeur du programme SLS de la NASA, John Honeycutt, lors d’une conférence de presse. Quelques heures après le test. “Je n’en sais pas beaucoup plus que vous pour le moment. Tout paramètre qui dévie dans le moteur peut envoyer un ID d’échec.”

Concept de l’artiste de lancer le système de lancement spatial avec le vaisseau spatial Orion de la NASA. Crédit: NASA

Les moteurs s’arrêtent environ une minute après le démarrage du programme de test, à peu près au même moment où les RS-25 sont programmés pour accélérer à nouveau à 95% avant de redémarrer à pleine puissance à 109% de la performance nominale. En même temps, les moteurs devaient tourner avec des axes hydrauliques.

“Il y a donc beaucoup de dynamiques en cours à ce moment-là”, a déclaré Honeycutt. «Nous avons vu un petit flash venir de l’avant du capot de protection thermique du moteur 4 au moment où nous avons démarré le cardan, (ou) bientôt.

«À ce moment-là … le dispositif de commande du moteur a envoyé les données à l’unité de commande de l’étage principal pour arrêter le véhicule», a déclaré Honeycutt. “L’équipe a accompli beaucoup de choses aujourd’hui, nous avons beaucoup appris sur la voiture, nous l’avons chargée, notre système de pression a mal fonctionné, les moteurs étaient climatisés et nous avons eu environ 60 secondes de temps sur les RS-25.”

Avant de tirer, les pelotons voulaient avoir au moins 250 secondes de disponibilité dans la phase de base avant de passer du feu brûlant, a déclaré John Shannon, responsable du programme SLS chez Boeing. À ce stade du test, les moteurs auraient pu être ralentis et revenir à pleine poussée et avoir effectué deux bobines, y compris un balayage en environ T + plus 2 minutes et 30 secondes, pour vérifier la réponse structurelle aux mouvements du moteur.

«Nous avons toujours dit que nous aimerions atteindre au moins 250 secondes, mais je pense que nous devons faire preuve de diligence raisonnable et examiner les données que nous avons recueillies pour nous assurer que nous avons un bon plan pour l’avenir», a déclaré Honeycutt.

Bridenstine a déclaré samedi qu’il était trop tôt pour dire si les ingénieurs devront effectuer un autre test au feu chaud dans la phase de base, ou si un arrêt précoce du moteur était susceptible de retarder le lancement du premier test SLS, connu sous le nom d’Artemis 1, la mission. Jusqu’en 2022.

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“Cela dépend de la nature de l’anomalie et de la difficulté à y remédier”, a déclaré Bridenstein. “Et nous avons beaucoup à apprendre pour le découvrir. Donc je pense que c’est très bien que ce soit quelque chose qui puisse être facilement corrigé, et nous pouvons nous sentir confiants en descendant la tête et en respectant le calendrier. Il est également vrai que nous pourrions trouver un défi qui prendra plus de temps.”

La NASA aurait pu expédier l’étage de base du SLS au Centre spatial Kennedy avant la fin du mois de février si le test de tir de samedi se déroulait parfaitement et mettre la scène en place pour l’empiler avec deux propulseurs de fusée solides, une étape supérieure et le vaisseau spatial Orion. En supposant que les responsables de la NASA décident de tester à nouveau le feu chaud, février est le plus proche qu’un autre test puisse avoir lieu.

Honeycutt a déclaré qu’il fallait trois à quatre semaines pour sécher les moteurs RS-25, effectuer des inspections et préparer la scène de base pour le deuxième essai au feu chaud, en supposant que les gestionnaires décident de passer un autre test. Ce temps pris ne prend pas en compte le temps qu’il faudrait pour effectuer les réparations afin de résoudre le problème qui a provoqué la fin précoce du test de tir à chaud samedi.

Chacun des quatre moteurs RS-25 lancés samedi a survolé la flotte de la navette spatiale de la NASA. Les moteurs ont été lancés lors de 21 missions de navettes datant de 1998.

La NASA dispose d’une réserve de RS-25 disponibles si les ingénieurs doivent remplacer l’un des moteurs de l’étage primaire 1 du SLS. Les responsables ont déclaré que les équipes au sol du Stennis pourraient changer de moteur pour le missile monté sur la plate-forme d’essai.

“Nous devons bien comprendre le problème et effectuer une évaluation de l’étage primaire ainsi que des moteurs pour nous assurer que nous comprenons le problème et ce qui doit être réparé ou réparé, si nécessaire”, a déclaré Honeycutt samedi soir. .

Le seul dommage au missile après son lancement d’essai samedi était sur la couverture thermique près du moteur n ° 4, a déclaré Honeycutt, car la différence a remarqué un flash juste avant que le moteur ne soit éteint.

Lorsqu’on lui a demandé si l’une des données analysées jusqu’à présent indiquait que les ingénieurs devaient apporter des modifications majeures à la scène de base, Honeycutt a déclaré: «Qu’ai-je vu jusqu’à présent sur les performances des appareils pendant nos répétitions, pendant le feu brûlant d’aujourd’hui, et la quantité? Ltd. d’après les images que j’ai pu voir jusqu’à présent, je ne pense pas que nous attendions avec impatience un changement majeur de conception. “

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