Le hockey sur gazon indien rêve de revenir aux jours de gloire

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Sansarpur (Inde) (AFP) – Des enfants avec des bâtons dribblent, se balancent et bougent à Sansarpur, berceau du hockey sur gazon indien. Mais les heures de gloire du village, comme celles de l’équipe nationale, appartiennent au passé.

L’Inde a quitté la Coupe du monde en phase de groupes dimanche, la dernière d’une série d’humiliations pour un pays qui a remporté six médailles d’or olympiques consécutives entre 1928 et 1956.

Le médaillé Balbir Singh Kular, l’un des pas moins de 14 joueurs de hockey olympiques produits à Sansarpur, dans le nord de l’Inde, regarde les enfants s’entraîner et gâcher le triste déclin de ce sport.

« Nous avons échoué parce que nous n’avions pas changé et que nous pensions avoir gagné l’or », a déclaré à l’AFP Balbir, 79 ans.

« En commençant par le terrain, l’équipement, l’infrastructure et les règles, ils ne cessent de changer. Un autre grand changement a été l’apparition de l’astroturf, mais vous ne pouvez pas trouver d’excuses », a-t-il déclaré.

L’Inde a remporté huit médailles d’or olympiques, mais la dernière remonte à 1980. Aux Jeux olympiques de 2008, l’Inde n’a même pas réussi à se qualifier.

L’équipe n’a remporté qu’une seule Coupe du monde depuis le début de la compétition en 1971.

Déclin

Jusqu’aux années 1980, le hockey remplissait les stades et se jouait dans les rues de toute l’Inde. Aujourd’hui, il fait l’objet d’une seule colonne dans les journaux nationaux.

Il a été éclipsé par le cricket et fait face à la concurrence pour les globes oculaires du football et même du kabaddi, un sport de village traditionnel avec son propre tournoi de franchise et des stars glamour.

L’ancien joueur de hockey et auteur Popinder Singh Kular attribue le déclin des talents du village aux familles qui déménagent à l’étranger © Argent SHARMA / AFP

Les raisons du déclin du hockey indien sont nombreuses et comprennent une mauvaise administration et le manque d’installations, en particulier de terrains en gazon artificiel.

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Cette nouvelle surface, ainsi que les changements de règles, ont désavantagé les Indiens avec leur style de jeu et favorisé des nations mieux financées et équipées comme l’Australie et la Belgique.

À Sansarpur, l’ancien joueur et auteur Popinder Singh Kular a attribué le déclin des talents du village aux familles qui déménagent à l’étranger à la recherche de meilleures opportunités économiques que le hockey peut offrir.

« L’ascension et la chute viennent de la vie et du hockey. Il y a une amélioration dans le hockey indien, mais ce qui s’est passé à Sansarpur, c’est que les familles, qui ont produit les meilleurs joueurs, ont quitté ce village et beaucoup sont parties à l’étranger », a déclaré Popinder. a déclaré à l’AFP.

‘Brillant avenir’

Mais il y a de l’espoir pour l’avenir du hockey indien à travers le pays dans l’État oriental d’Odisha.

Là-bas, les stades de hockey ultramodernes de Bhubaneswar et de Rourkela, qui ont accueilli les derniers matchs de la Coupe du monde, sont devenus le nouveau vivier de jeunes joueurs.

Couplé à l’arrivée d’entraîneurs étrangers – bien que beaucoup aient été limogés – cela a porté ses fruits, l’Inde remportant le bronze aux Jeux olympiques précédents et l’argent aux Jeux du Commonwealth l’année dernière.

Balbir Singh Kular est l'un des pas moins de 14 joueurs de hockey olympique produits par Sansarpur
Balbir Singh Kular est l’un des pas moins de 14 joueurs de hockey olympique produits par Sansarpur © Argent SHARMA / AFP

L’actuel entraîneur-chef Graham Reid, qui a repris le poste indien en 2019 et a supervisé le spectacle de bronze de l’équipe à Tokyo en 2021, a déclaré qu’avoir un « entraîneur mental » était la voie à suivre.

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Le secrétaire de Hockey India, Bhola Nath Singh, insiste sur le fait que la sortie anticipée de son équipe de la Coupe du monde n’était qu’une « mauvaise journée » et que la récolte actuelle apportera beaucoup plus de médailles au pays.

« Nous n’avons tout simplement pas eu de chance », a déclaré Nath à l’AFP.

« Une mauvaise journée sur le terrain ne signifie pas que l’équipe n’est pas bonne. Ce groupe de joueurs nous a valu une médaille de bronze olympique et apportera de nombreuses autres médailles. Nous avons un bel avenir. »

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