Gabriel Magalhaes était en visite dans un magasin adidas lorsqu’il a décidé d’acheter un maillot Arsenal avec son nom et son numéro imprimés au dos.

C’était en 2019 et le défenseur central brésilien faisait de bons progrès à Lille et développait davantage un intérêt passager pour l’équipe du nord de Londres.

Nicolas Pepe, son ami et ancien coéquipier, avait récemment déménagé à l’Emirates Stadium et c’était une bonne raison de les encourager.

Gabriel Magalhaes a suivi les traces de Nicolas Pepe en rejoignant Arsenal depuis Lille

Pour Gabriel, cependant, tout est devenu une belle coïncidence. Un an plus tard, Arsenal est retourné à Lille pour le signer et – malgré l’intérêt d’autres clubs, dont Everton et Napoli – a pensé qu’il serait parfait.

Il s’est avéré qu’il avait raison. L’adaptation rapide de Gabriel au football anglais a été l’une des réussites d’une campagne indifférente pour l’équipe de Mikel Arteta et a facilité leur recherche apparemment interminable d’une moitié intermédiaire forte, rapide et aérodynamique.

«Quand j’ai acheté la chemise, je n’avais jamais imaginé qu’un jour ils m’offriraient un contrat», dit Gabriel.

“Arsenal était une équipe que j’aimais et j’ai toujours su que je les aimerais encore plus si je jouais pour eux.”

Le défenseur a marqué ses débuts pour les Gunners avec un but lors d'une victoire 3-0 contre Fulham en septembre

Le défenseur a marqué ses débuts pour les Gunners avec un but lors d’une victoire 3-0 contre Fulham en septembre

Il a commencé avec un premier but lors d’une victoire à Fulham et a remporté le prix du joueur du mois du club trois fois de suite: septembre, octobre et novembre.

Il y avait beaucoup de locuteurs natifs portugais et français pour l’aider à s’installer, bien que son anglais ne soit pas le meilleur et la barrière de la langue a causé du plaisir lorsque le chef Arteta lui a posé une question lors d’une réunion d’équipe.

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“Il analysait une vidéo quand il m’a posé une question en anglais”, se souvient le jeune homme de 23 ans. «Je l’ai regardé avec” quoi? ” sur mon visage et tout le monde a ri.

«C’était drôle, mais honnêtement, je n’ai pas compris ce qu’il a dit. Il a de nouveau posé la question, cette fois en espagnol, et j’ai pu lui répondre. Nous mélangeons de nombreuses langues à Arsenal.

Gabriel attribue son succès aux innombrables heures passées à regarder les équipes anglaises. Il est fan de Premier League depuis son plus jeune âge et a toujours pensé que cela conviendrait à son style de jeu.

“En France, le football est plus physique qu’en Angleterre”, dit-il, faisant peut-être allusion à la nature changeante de la Premier League. “Il y a plus de technique ici, mais mes expériences en France et au Brésil m’ont préparé à affronter n’importe quel type d’attaquant.”

Le défenseur central estime que le football en France est plus physique qu'en Angleterre

Le défenseur central estime que le football en France est plus physique qu’en Angleterre

Gabriel a déclaré que ses expériences en France et au Brésil l'avaient préparé à affronter tout type d'attaquant

Gabriel a déclaré que ses expériences en France et au Brésil l’avaient préparé à affronter tout type d’attaquant

Gabriel a quitté son domicile de Sao Paulo à 13 ans pour un procès à Avai, à près de 500 miles au sud.

Il a impressionné son premier jour, mais il est rentré à la maison en moins d’une semaine.

«Il faisait très froid et je n’avais jamais été aussi loin de chez moi», se souvient-il.

“ J’ai dit aux entraîneurs que je devais rentrer chez moi et acheter des vêtements pour le froid, mais ce n’était qu’une excuse parce que mes parents me manquaient.

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«Quand je suis rentré à la maison, j’ai parlé à mes parents. Mon père a dit: “Mon fils, c’est une opportunité unique dans la vie. Si tu veux être un joueur de football, tu dois l’accepter.”

«J’ai appelé les entraîneurs et leur ai dit que j’aimerais à nouveau rejoindre Avai. Ils ont accepté, je suis revenu avec une mentalité différente et ça a marché.

Le joueur de 23 ans est l'un des quatre Brésiliens jouant actuellement pour le nord de Londres

Le joueur de 23 ans est l’un des quatre Brésiliens jouant actuellement pour le nord de Londres

Là, Gabriel, qui avait toujours été un joueur offensif, s’est transformé en un solide défenseur sur lequel s’appuyer lors de matches importants.

Il a dirigé le club au niveau des jeunes et a commandé les frais de transfert record lorsqu’il a été vendu à Lille pour 2,5 millions de livres sterling en 2017.

Après des périodes de prêt à Troyes et au Dinamo Zagreb, il rejoint la première équipe. Ses plus beaux souvenirs de France incluent un but dans une victoire contre le Paris Saint-Germain, lorsque Lille a terminé deuxième en 2019.

La première chance de Gabriel de déménager en Angleterre est venue lorsque Carlo Ancelotti a fait de lui une cible clé pour sa reconstruction à Everton. Il a visité le camp d’entraînement de Finch Farm et a passé un examen médical en mars de l’année dernière, avant que la pandémie ne s’installe. L’accord s’est effondré, Arsenal est intervenu et la défaite d’Ancelotti a été le gain d’Arteta.

Explorer la vie à Londres s’est avéré difficile à bloquer. «J’adore Londres, mais j’aime aussi être chez moi», dit Gabriel.

«Je ne suis pas un gars qui aime sortir. Je reste à la maison et joue beaucoup à Call of Duty. Ma vie a toujours été de m’entraîner d’abord, de devenir un meilleur joueur, puis de m’amuser. ‘

Ses progrès seront testés dimanche par Manchester City.

“Ils sont dangereux de l’homme de kit à l’avant-centre”, dit-il en riant, conscient que ce dernier est le numéro 9 du Brésil, Gabriel Jesus. «Si nous jouons tous les deux, je ferai de mon mieux pour l’arrêter.

«Nous élaborons une stratégie pour y faire face. Nous avons un bon équilibre et sommes capables d’affronter n’importe quelle équipe.