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Le navire chinois près du Sri Lanka soulève des inquiétudes indiennes, américaines et une impasse diplomatique

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NEW DELHI – Le navire de la marine chinoise serait désarmé. Il navigue probablement quelque part dans l’océan Indien. Et personne ne sait même où cela ira.

Mais la semaine dernière, un navire de suivi par satellite chinois de 730 pieds de long a été la source de tensions croissantes et un symbole du bras de fer géopolitique croissant entre l’Inde, les États-Unis et la Chine au sujet du Sri Lanka à la fois. lorsque la nation insulaire est économiquement dévastée, elle est prise parmi les principaux bailleurs de fonds.

Depuis juillet, le Yuan Wang 5 a navigué de Chine vers le port de Hambantota à la pointe sud du Sri Lanka après que les autorités sri-lankaises aient approuvé une escale là-bas pour « faire le plein ». Mais les responsables indiens et américains ont fortement fait pression sur le gouvernement sri-lankais pour révoquer l’accès au port, provoquant la colère de leurs homologues chinois.

Pris au milieu, le ministère sri-lankais des Affaires étrangères a déclaré lundi dans un communiqué qu’il avait officiellement demandé à la Chine de reporter la visite, ajoutant qu’il « souhaite réaffirmer l’amitié durable et les excellentes relations entre le Sri Lanka et la Chine ». Les médias sri-lankais ont rapporté jeudi que le navire avait réduit sa vitesse et fait demi-tour, pour faire un autre demi-tour en mer et continuer vers l’île.

Jeudi – lorsque le Yuan Wang 5 devait initialement arriver – les responsables sri-lankais étaient toujours bloqués dans les négociations avec les Chinois sur l’opportunité et le moment d’amarrer le navire, a déclaré un haut responsable du ministère des Affaires étrangères. . Des responsables indiens, chinois et américains se sont tous engagés dans un lobbying intense dans les coulisses, a déclaré le responsable sri-lankais, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter de discussions privées entre gouvernements.

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Bien qu’un navire de la marine chinoise arrivant à Hambantota ne soit pas stratégiquement important, les responsables indiens et américains disent qu’il serait considéré comme le Sri Lanka accordant un traitement spécial à la Chine, un créancier majeur, à un moment où le gouvernement assiégé de Colombo doit renégocier sa dette avec une foule de prêteurs internationaux et entrer dans sauvetage par le Fonds monétaire international. Alors que l’économie du Sri Lanka est entrée en chute libre cette année, l’Inde, qui considère l’Asie du Sud comme sa sphère d’influence traditionnelle et cherche à inverser le rôle croissant de la Chine là-bas, a concédé à l’île 4 milliards de dollars de prêts pour acheter du carburant d’urgence.

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Ensuite, il y a l’histoire du port lui-même. La Chine, qui l’a financée et construite pour le Sri Lanka en 2012, a pris le contrôle de l’installation sur un bail de 99 ans en 2017 après que le Sri Lanka ait eu du mal à rembourser ses dettes, suscitant des allégations de l’administration Trump selon lesquelles Pékin s’est engagé dans des prêts prédateurs avec son programme globe-infrastructure pour la ceinture et la route.

Cette semaine, la Chine a indirectement accusé l’Inde d' »ingérence flagrante » dans ses affaires et a rejeté ses plaintes selon lesquelles les capteurs à bord du Yuan Wang 5 pourraient être utilisés pour scruter l’intérieur de l’Inde.

« Il est déraisonnable qu’un tiers fasse pression sur le Sri Lanka sur la base de soi-disant préoccupations sécuritaires », a déclaré le porte-parole du ministère des Affaires étrangères Wang Wenbin aux journalistes à Pékin.

Le différend reflète les luttes entre les États-Unis, ses partenaires et la Chine qui se déroulent dans le monde entier. Depuis son entrée en fonction, le président Biden a intensifié les efforts des administrations américaines précédentes pour réduire l’expansion chinoise dans les océans Indien et Pacifique et a rallié des pays comme l’Inde et l’Australie pour les aider dans cet effort. De son côté, l’Inde a demandé l’aide des États-Unis pour contrer la Chine, un rival régional avec lequel elle a des différends frontaliers en cours.

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Les analystes américains affirment que si la Chine devait baser des navires militaires à l’extérieur de Hambantota – ce qu’elle n’a pas fait jusqu’à présent – l’Armée populaire de libération prendrait racine dans une position hautement stratégique à proximité d’importantes routes maritimes et du golfe Persique. Mais les analystes disent également qu’il est embarrassant pour les États-Unis de demander ouvertement de refuser à la Chine l’accès à son port, étant donné que Washington a historiquement adopté le principe de la navigation illimitée et irrite souvent la Chine avec ses manœuvres navales.

L’ambassade des États-Unis à Colombo s’est refusée à tout commentaire.

« Les navires américains font des escales dans toute l’Asie du Sud-Est et l’Asie de l’Est que la Chine trouve inconfortables et vice versa », a déclaré Joshua T. White, un collègue non-résident à la Brookings Institution et ancien conseiller pour l’Asie du Sud au sein du Conseil de sécurité nationale du président Barack Obama.

Ces dernières années, a déclaré White, Washington et New Delhi ont renforcé leur coopération militaire dans l’océan Indien afin de contrer la Chine. Dimanche, un navire marchand de la marine américaine a été réparé dans un chantier naval près de Chennai, une ville du sud de l’Inde près du Sri Lanka. C’était la première fois que l’Inde autorisait les navires de la marine américaine à accoster pour des réparations, ce que le Pentagone recherchait depuis des années.

Alors que le Yuan Wang 5 traversait l’océan Indien cette semaine et que les spéculations sur la visite du port augmentaient, les médias indiens et chinois ont été inondés de commentaires cinglants.

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En Inde, les journaux ont émis des avertissements sur les capacités de surveillance du navire après que le ministère indien des Affaires étrangères a publié une déclaration sévère sur la surveillance de toute activité susceptible de menacer la sécurité nationale de l’Inde. Les chaînes câblées ont affiché le hashtag « #Chinesespyship » pendant les informations.

« Prenez le Sri Lanka, par exemple : leur piège de la dette a déjà poussé le pays au bord du gouffre, mais Pékin n’en a pas encore fini. Ils ont l’intention de créer plus de problèmes pour l’île « , a déclaré en prime time Palki Sharma, animateur du réseau pro-gouvernemental WION. monologue. « … Qu’il s’agisse d’aide humanitaire ou de pourparlers de sauvetage du FMI, seule l’Inde s’est proposée pour aider le Sri Lanka. La Chine a largement joué les trouble-fête ».

Les Chinois ont été tout aussi stridents, surtout après que le Sri Lanka a demandé de reporter la visite du port.

« L’Inde intimide un pays en faillite », s’est plaint un animateur d’une chaîne populaire sur Tencent News. « Juste parce que l’Inde a donné 4 milliards de dollars, maintenant ils pensent qu’ils tirent les ficelles. Comment cela se compare-t-il à ce que la Chine a donné au Sri Lanka au fil des ans ?

L’amiral à la retraite Arun Prakash, ancien chef de la marine indienne, a déclaré que les températures devaient être abaissées. Un différend entre l’Inde et la Chine n’a profité ni au pays ni au Sri Lanka, a-t-il déclaré.

« Nous devons respecter l’autonomie du Sri Lanka, surtout en ce moment où je suis à genoux », a-t-il déclaré. « C’est un pays souverain qui peut autoriser n’importe quel navire à entrer. Nous n’avons pas de doctrine Monroe dans la région. »

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