Des bateaux de pêche chinois ont mis les voiles dans la mer de Chine méridionale, vu ici le 16 août 2020.

VCG | Groupe Visual China | Getty Images

Le gouvernement philippin a exprimé son inquiétude après avoir repéré plus de 200 bateaux de pêche chinois qui, selon lui, étaient équipés de miliciens sur un récif revendiqué par les deux pays dans la mer de Chine méridionale, mais n’a pas immédiatement protesté.

Une agence gouvernementale supervisant la région contestée a déclaré samedi soir qu’environ 220 navires chinois avaient été vus amarrés à Whitsun Reef le 7 mars. Il a publié des images des navires côte à côte dans l’une des zones les plus controversées de la voie navigable stratégique.

Le récif, que Manille appelle Julian Felipe, est une région corallienne peu profonde en forme de boomerang à environ 175 miles nautiques (324 kilomètres) à l’ouest de la ville de Bataraza, dans la province de Palawan, à l’ouest des Philippines. Il est situé dans la zone économique exclusive du pays, sur laquelle les Philippines “ont le droit exclusif d’exploiter ou de conserver les ressources”, a indiqué l’agence dans un communiqué.

Le grand nombre de bateaux chinois est “une préoccupation en raison de la surpêche possible et de la destruction du milieu marin, ainsi que des risques pour la sécurité de la navigation”, a-t-il dit, tout en ajoutant que les navires ne pêchaient pas lorsqu’ils ont été aperçus.

Lorsqu’on lui a demandé si les Philippines déposeraient une protestation, le ministre des Affaires étrangères Teodoro Locsin Jr. a tweeté, “seulement si les généraux me le disent”.

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Les responsables de l’ambassade chinoise n’ont pas immédiatement publié de commentaires. La Chine, les Philippines et quatre autres gouvernements sont aux prises avec des tensions territoriales sur la voie navigable riche en ressources et très fréquentée depuis des décennies.

Si j’envoie mes marines pour chasser les pêcheurs chinois, je vous garantis qu’aucun d’entre eux ne rentrera vivant.

Rodrigo Duterte

Président des Philippines

Les critiques ont appelé à plusieurs reprises le président Rodrigo Duterte, qui entretient des liens amicaux avec Pékin depuis son entrée en fonction en 2016, pour ne pas avoir résisté au comportement agressif de la Chine et avoir décidé de ne pas rechercher immédiatement la conformité chinoise à un décision d’arbitrage international qui a invalidé les revendications historiques de Pékin sur pratiquement toute la mer. La Chine a refusé de reconnaître la décision de 2016 et continue de la contester.

L’organe arbitral a également statué que la Chine avait violé son obligation de respecter les droits de pêche traditionnels philippins lorsque les forces chinoises les ont bloqués de Scarborough Shoal au large du nord-ouest des Philippines en 2012. Les Philippines, cependant, ne l’ont pas fait. Ils pouvaient refuser aux pêcheurs chinois l’accès à Scarborough, selon à la décision. La décision ne spécifiait pas d’autres zones de pêche traditionnelles dans la zone exclusive des Philippines où les pêcheurs chinois et autres pouvaient être autorisés à pêcher.

“Quand Xi dit” Je vais pêcher “, qui peut l’arrêter?” Duterte a déclaré il y a deux ans tout en défendant son approche non conflictuelle, faisant référence au président chinois Xi Jinping.

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«Si j’envoie mes Marines chasser les pêcheurs chinois, je vous garantis qu’aucun d’entre eux ne rentrera vivant», a déclaré plus tard Duterte, ajoutant que les négociations diplomatiques avec Pékin avaient permis le retour des Philippins dans les zones de pêche contestées où les forces Les Chinois les avaient auparavant chassés.

Duterte a recherché des fonds pour les infrastructures, le commerce et les investissements de la Chine, qu’il a également fait don et s’est engagé à fournir plus de vaccins Covid-19 alors que les Philippines font face à un pic alarmant d’infections à coronavirus.